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Apple Car? iCar? Projet Titan? Appelez ça comme vous voudrez: La question principale autour de l’intérêt d’Apple pour les voitures est passée de « vont-ils le faire ? » à « que vont-ils faire? » Les détails officiels sont rares et trompeurs, mais il semble ouvrir son coffre de guerre pour étudier l’industrie de l’automobile – et veut sauter la tête en premier. Voici tout ce dont vous avez besoin de savoir sur le projet de voiture d’Apple.

Cela arrive-t-il vraiment ?

Pas si vite, mon ami. Malgré les photos de voitures d’Apple et les rumeurs sur le Web, nous ne pensons pas qu’Apple développera une voiture à partir de zéro. Au lieu de cela, Apple est l’une des nombreuses entreprises de technologie qui veut construire une technologie autonome alimentant les véhicules du futur. Une demande de brevet à la fin de 2017 intitulée «Autonomous Navigation System» vise à réduire la puissance de calcul nécessaire pour faire fonctionner une machine autonome. Et les commentaires concernant l’entreprise pointent également vers Apple en tant que fournisseur de technologie plutôt que de constructeur une automobile.

« Nous nous concentrons sur des systèmes autonomes », a déclaré Tim Cook, PDG de la société, à Bloomberg en juin. « C’est une technologie de base que nous considérons comme très importante. » Il a ajouté que l’effort de recherche de l’entreprise est « probablement l’un des projets d’I.A. les plus difficiles à concevoir ».

À cette fin, le géant technologique de Cupertino a reçu un permis pour tester ses voitures autonomes du Département des véhicules automobiles de la Californie en avril 2017. Peu de temps après, une Lexus RX450h blanche équipée de suffisamment de capteurs, de caméras et de radars pour alimenter un sous-marin nucléaire a été repéré sortant d’une installation d’Apple. Coïncidence ? Nous ne pensons pas. Et plus récemment, Apple a étendu sa flotte de tests à 27 véhicules. Il y a clairement quelque chose que se prépare.

L’intelligence artificielle sera au cœur des voitures de demain; ce n’est pas une surprise qu’Apple veut s’impliquer. Au début du mois de décembre, Ruslan Salakhoutdinov (chef de I.Aé d’Apple) a expliqué quelques détails lors d’un événement axé sur l’IA à Long Beach, en Californie. L’un des sujets qu’il a abordés était une étude récemment publiée documentant les progrès d’Apple dans l’utilisation de lidars (scanners 3D) pour aider les voitures autonomes à identifier les piétons et les cyclistes.

Donc, je ne verrai jamais une voiture de marque Apple ?

Pourquoi pas ? Après tout, les start-up sont courantes dans la technologie, et un nombre croissant d’entreprises pensent qu’elles peuvent être la prochaine Ford. Tesla, Faraday Future, Lucid Motors et Karma et des géants de la technologie comme Uber et Waymo sont à la hauteur de leurs réputations. Apple pourrait en être également.

Pendant ce temps, Apple travaille sur des véhicules de toutes sortes. En août, l’entreprise a révélé qu’elle construirait des navettes sans conducteur entre Apple Park, le vaste campus «spatial» de la société récemment ouvert, et 1 Infinite Loop, le siège social d’Apple situé à environ un kilomètre et demi de la route.

Les navettes autonomes sont de plus en plus courantes et offrent un aperçu de ce à quoi pourraient ressembler les voitures du futur (et comment elles fonctionneront). Des sociétés comme Oxbotica et EasyMile testent des services similaires à Londres et à Paris. Le ville de Las Vegas a récemment lancé un tel service, appelé Navya, mais il s’est écrasé.

Les voitures autonomes sont-elles légales?

Les lois devront certainement être réécrites pour s’adapter aux changements qui bouleversent le monde de l’automobile, et le géant de la technologie veut également participer à l’élaboration de cette nouvelle réglementation. En décembre 2016, une lettre de Steve Kenner, directeur de l’intégrité des produits d’Apple, à la National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) a été découverte. Il proposait des «commentaires sur la politique fédérale sur les véhicules automatisés» et contenait des suggestions sur la meilleure façon de «protéger le public voyageur et de suivre le rythme de l’innovation».

« Nous avons fourni des commentaires à la NHTSA parce qu’Apple investit massivement dans l’apprentissage automatique et les systèmes autonomes », a déclaré à l’époque le porte-parole d’Apple, Tom Neumayr. « Il existe de nombreuses applications potentielles pour ces technologies, y compris l’avenir du transport, nous voulons donc travailler avec la NHTSA pour aider à définir les meilleures pratiques pour l’industrie. »

Dans une deuxième lettre, l’entreprise a appelé son pays d’origine à durcir sa politique sur les essais de voitures autonomes sur les routes publiques. Il estime que la Californie devrait obliger les entreprises à transmettre plus de données aux représentants du gouvernement, ce qui pourrait l’aider à rattraper les concurrents tels que Google et Uber qui ont développé des voitures autonomes depuis longtemps. Apple n’est guère en position de leader, à moins de devenir très bon dans ce domaine.

Les cadres ont également demandé plus de détails sur l’utilisation des pilotes de sécurité lors des essais autonomes sur les routes publiques. En outre, ils croient que les exigences qui dictent les types de voitures que les entreprises sont autorisées à tester devraient être assouplies.

S’il n’y a pas d’iCar à quoi ressemblerait-on ?

Les automobilistes sur le marché de l’automobile d’Apple ne devraient pas retenir leur souffle. De manière réaliste, Apple ne deviendra pas un constructeur d’automobiles comme General Motors et Ford – du moins pas dans un avenir prévisible. La société compte parmi les meilleurs concepteurs de l’industrie – y compris quelques anciens employés de Tesla – pour développer quelque chose d’intéressant. Pendant un certain temps, les rumeurs ont suggéré une plate-forme d’auto-conduite modulaire qu’Apple pourrait vendre aux constructeurs de voitures et de camions, ou même directement aux clients. Imaginez être en mesure de rénover votre Toyota Tercel de 250 000 miles avec une suite complète de technologie autonome!

Apple ne construira probablement pas une voiture, mais il est amusant de penser à quoi pourrait ressembler un iCar. L’année dernière, un analyste s’est entretenu avec des designers d’automobiles et industriels du Hillside Campus de l’ArtCenter College of Design en Californie pour se faire une idée de ce à quoi pourrait ressembler l’iCar. Le réseau en ligne ClickMechanic a aussi quelques idées qui lui sont propres. Le collectif a pris certains des produits les plus emblématiques d’Apple, passés et présents, et les a utilisés comme source d’inspiration pour le futur véhicule.

Pour l’iCar Macintosh, par exemple, ClickMechanic a pris la « composants de plastique beige » de l’ordinateur ainsi que ses grandes caractéristiques carrées et angulaires pour créer une vraie voiture rétro». Quant à l’iCar G3, qui est basé sur l’iMac G3, qui présente «des bords arrondis et des moteurs visibles». Ou encore, le iCar Power, qui «prête le même alliage d’aluminium anodisé et délivre un véhicule puissant, robuste et industriel – idéal pour le transport de charges lourdes. »

Apple pourrait-il concevoir des groupes motopropulseurs ?

Les efforts d’Apple dans l’industrie automobile pourraient engendrer quelques caractéristiques distinctes et inhabituelles. La technologie d’auto-conduite et les interfaces utilisateur rationalisées sont toutes les deux de bons paris, mais la société de technologie pourrait également essayer de s’accrocher à la révolution électrique. Des sources pensent qu’Apple développe une batterie comme on n’en a jamais vu auparavant.

Selon un rapport, Apple pourrait travailler avec un fabricant sud-coréen pour développer des batteries lithium-ion cylindriques avec des centres creux. Pourquoi creux? Les batteries modernes génèrent beaucoup de chaleur en raison des réactions chimiques qui se produisent; un design creux augmente le flux d’air, ce qui améliore considérablement le refroidissement. Cela réduit le besoin de dispositifs de refroidissement supplémentaires, rendant les unités plus légères, plus simples et peut-être même moins chères à construire au fil du temps.

La firme sud-coréenne a signé un accord de non-divulgation avec Apple, de sorte que son identité n’est pas confirmée pour le moment. Cependant, une demande déposée auprès de l’Office européen des brevets nous apprend qu’une société appelée Orange Power explore la technologie des batteries creuses, et que son effectif de 33 employés correspond bien à la nature réticente d’Apple.

Apple pourrait unir ses forces avec un constructeur établi ?

Nous avons entendu des rumeurs selon lesquelles Daimler, la société mère de BMW et Mercedes-Benz, est en pourparlers avec Apple pour co-développer ou fabriquer l’iCar, mais le journal allemand Handelsblatt affirme que les négociations se sont taries. Apparemment, la préférence d’Apple pour le stockage des données du véhicule dans l’iCloud a été un point de blocage majeur pour les constructeurs d’automobiles, qui ont récemment mis la sécurité sans fil et la protection des données à l’avant-garde. Les rumeurs selon lesquelles Apple était sur le point d’acheter le constructeur d’automobiles britannique McLaren étaient également fausses.

« Il n’y avait pas une offre d’Apple. Ils visitèrent. Nous avons parlé. Nous avons parlé de ce qu’ils ont fait. Nous avons parlé de ce que nous avons fait. Ils ont regardé. Nous ne sommes jamais arrivé à une proposition définitive « , a déclaré Mike Flewitt, PDG de McLaren, à Reuters.

Apple peut-elle se développer dans cette industrie ?

D’une certaine manière, Apple est déjà un acteur majeur dans l’industrie de l’automobile. Des millions d’automobilistes utilisent le logiciel CarPlay de la société, qui remplace le système d’info-divertissement natif d’un fabricant et met iOS directement dans le tableau de bord d’innombrables voitures neuves et de modèles récents. Selon Reuters, Apple était également en pourparlers avec des entreprises qui fabriquent des bornes de recharge de véhicules électriques, bien que des informations détaillées concernant les négociations n’aient pas été rendues publiques.

Même si un iCar apparaît un jour, l’empreinte d’Apple peut se faire sentir dans les années à venir à travers les personnes affectées par leur temps à travailler sur le « Projet Titan ». Par exemple, dans la Silicon Valley en Californie, deux vétérans du groupe de projets spéciaux d’Apple, Soroush Salehian et Mina Rezk, ont fondé une start-up appelée Aeva, dont le but est de donner un coup d’œil de ce que pourraient être les voitures autonomes. En substance, le petit appareil d’Aeva cherche à fournir aux véhicules autonomes « une vision plus complète, détaillée et fiable du monde qui les entoure ».

Un jour, il y aura peut-être un peu d’Apple dans chaque voiture que vous conduirez.