radio_telescope_consortium_2018

Un consortium dirigé par l’Université de Floride centrale (UCF) à Orlando prendra la direction de l’Observatoire d’Arecibo à Porto Rico, qui abrite l’un des plus grands radio-télescopes au monde. La National Science Foundation (NSF) d’Alexandria, en Virginie, a annoncé aujourd’hui, qu’elle cherchait un autre organisme pour prendre en charge la gestion de l’installation emblématique depuis qu’un examen en 2006 a suggéré que l’agence réduise son financement pour libérer de l’argent pour de nouveaux projets.

«Nous sommes ravis qu’il y ait eu de nombreux signataires de notre pétition», a déclaré Richard Green, directeur de la division des sciences astronomiques de la NSF. «C’est un moment fabuleux à la fin d’un long processus.» NSF consacre 8 millions de dollars par an à la gestion d’Arecibo, la NASA investissant 3,6 millions de dollars de plus. En vertu de l’accord signé aujourd’hui, dès le 1er octobre 2022 la contribution du NSF diminuera à 2 millions de dollars par an, le consortium UCF compensera la différence. L’UCF achèvera la prise de contrôle en tant qu’opérateur le 1er avril 2018, même si un accord détaillant le transfert de fonds doit encore être finalisé, déclare James Ulvestad, directeur des installations scientifiques de la NSF.

L’UCF a fait équipe avec la Metropolitan University de San Juan et Yang Enterprises à Oviedo, en Floride, une société qui a des contrats avec la NASA et la Force aérienne des États-Unis pour exploiter et entretenir des installations. Ray Lugo, directeur de la Florida Space Institute de l’UCF, affirme que le consortium espère attirer de nouveaux utilisateurs pour contribuer aux coûts. Il dit que le ministère de la Défense des États-Unis pourrait vouloir utiliser Arecibo pour tester des capteurs, tandis que les sociétés d’exploitation minière spatiale pourraient vouloir cibler des astéroïdes riches en minéraux.

« Nous voulons amener d’autres clients à la table », dit-il. Le consortium veut également élargir les capacités scientifiques du télescope, en partie en améliorant les équipements, car les réparations sont effectuées à la suite des dommages subis au cours de l’ouragan Maria.

Les astronomes, les scientifiques planétaires et les physiciens de l’atmosphère sont parmi les utilisateurs de cette antenne radio de 305 mètres, et Arecibo est encore un puissant outil scientifique même s’il est en opération depuis 54 ans. L’accord avec l’UCF reconnaît également l’importance d’Arecibo au-delà de la communauté scientifique, dit Ulvestad. «C’est une icône technologique extrêmement importante dans une communauté mal desservie», dit-il.

Certains scientifiques sont soulagés que l’installation évite la fermeture, même s’ils déplorent le transfert de NSF. « Je suis heureux de l’engagement de la nouvelle direction à poursuivre et à développer l’excellence scientifique et pédagogique de l’Observatoire Arecibo », a déclaré Robert Kerr, ancien directeur d’Arecibo. « Je suis déçu par le désinvestissement tragique et mal conçu de la NSF. C’est une perte nette pour la fondation et pour la recherche scientifique fondamentale et le développement aux États-Unis.  »

La NSF considère l’accord avec l’UCF comme un plan réalisable pour les efforts visant à trouver un financement alternatif pour d’autres télescopes vieillissants, dit Green. En particulier, en 2012, un comité d’examen a recommandé que l’agence réduise son financement pour le Green Bank Telescope de 100 mètres en Virginie occidentale.

[via Science]