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Il y a près de 30 ans, le vaisseau spatial Galileo a survolé la Terre lors de son voyage vers Jupiter, incitant plusieurs astronomes à développer une nouvelle expérience: rechercher des signes de vie sur Terre depuis l’espace. Le vaisseau spatial a trouvé des niveaux élevés de méthane et d’oxygène, suggérant que la photosynthèse se produisait à la surface de la Terre.

Maintenant, des astronomes ont répété cette expérience, cette fois avec un vaisseau spatial survolant un astéroïde, qui était en orbite autour de la Terre à la fin de 2017. Ils ont également trouvé la Terre pleine de vie, mais avec un corollaire troublant: les niveaux atmosphériques de dioxyde de carbone et de méthane étaient beaucoup plus élevés qu’ils ne l’étaient pendant le survol de Galileo.

OSIRIS-REx

«C’est une entreprise intellectuelle difficile», explique Dante Lauretta, un scientifique planétaire de l’Université de l’Arizona à Tucson et chercheur principal de la mission « Origins », interprétation spectrale, identification des ressources, sécurité-Regolith Explorer » (OSIRIS-REx) mission.

L’objectif principal d’OSIRIS-REx est de rapporter des échantillons de Bennu, un astéroïde aussi grand que l’Empire State Building. Mais pendant le survol de la Terre, il est 22 fois plus proche de notre planète que la Lune. L’équipe a repéré les ouragans Maria et Jose, et ses spectrographes, utilisés pour détecter les gaz basés sur l’absorption de longueurs d’onde spécifique de la lumière, ont découvert des niveaux de méthane, d’oxygène et d’ozone dans son atmosphère.

Cela implique que des processus biologiques étaient en train de créer ces composés, a rapporté l’équipe la semaine dernière lors de la conférence Lunar and Planetary Science à The Woodlands, au Texas. Les chercheurs ont également découvert que la lumière visible était absorbée par des masses terrestres, ce qui est un signe évident de la photosynthèse.

Lors d’une mise à jour des résultats de Galileo, OSIRIS-REx a enregistré des quantités de méthane et de dioxyde de carbone respectivement supérieures de 12% et 14% à celles de 1990. Ce n’est pas surprenant, nous explique Lauretta. Il y a vingt-sept ans, le monde contenait 2 milliards de personnes en moins et donc beaucoup moins de sources de pollution.

Un test pour des signes de vie

Ces observations d’OSIRIS-REx sont un test important de ce à quoi ressemblerait une planète habitable et vivante, nous explique Sarah Stewart Johnson, une scientifique planétaire de l’Université de Georgetown à Washington, D.C., qui n’était pas impliquée dans le projet.

« Ces images et ces spectres soulignent les possibilités de signes de vie pour les exoplanètes. » Mais comme les scientifiques commencent à scruter des mondes lointains à la recherche de signes de vie, ils pourront se souvenir des quelques conseils avisés de l’équipe de Galileo: la vie doit toujours être soigneusement examinée avant de proposer d’autres explications. Comme ils l’écrivaient, « la vie est l’hypothèse de dernier recours ».

Cette mission d’OSIRIS-REx ne fait rendre la recherche pour des signes de vie plus palpitante et plus probable, car certains des composés trouvés sur l’astéroïde Bennu, ne se créer qui si certaines conditions sont réunis; ce qui rend cette recherche encore plus intéressante.

[via Science]