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Le médecin autrichien Hans Asperger a beaucoup coopéré avec le régime nazi et a peut-être envoyé des dizaines d’enfants à leur mort. Des détails horribles de son implication ont été révélés dans la revue Molecular Autism et seront détaillés dans un prochain livre intitulé « Les enfants d’Asperger: les origines de l’autisme dans la Vienne nazie ».

Asperger a été parmi les premiers chercheurs à décrire l’autisme, et ses décennies de travail avec les enfants ont plus tard éclairé le concept du «spectre» de l’autisme. Les chercheurs ont soulevé des questions au sujet de son association avec le Parti nazi et de son implication dans les efforts nazis pour euthanasier les enfants souffrant de certaines conditions de santé.

Des centaines d’enfants tués

Ce nouveau livre et cette nouvelle découverte, suggèrent qu’Asperger a référé des douzaines d’enfants à une clinique appelée Am Spiegelgrund à Vienne, où des médecins ont expérimenté des traitements sur des enfants. Près de 800 enfants, dont beaucoup étaient handicapés ou malades, y ont été tués. Le personnel de la clinique a donné aux enfants des barbituriques, qui ont souvent entraîné leur mort par empoisonnement.

Réagissant à ces nouvelles, certains experts affirment que le terme médical « syndrome d’Asperger » devrait être mis au rebut. Toutefois d’autres sont plus prudents, en affirmant que la tache sur le nom d’Asperger ne devrait pas effacer sa contribution à la compréhension de l’autisme. « Je ne pense pas que l’effacement de l’histoire soit une réponse », explique Herwig Czech, historien médical à l’Université de médecine de Vienne. « Je pense que nous devons aussi nous séparer de l’idée qu’un éponyme est un honneur absolu de la personne. C’est simplement une reconnaissance historique qui peut être, dans certains cas, troublante ou problématique. »

Asperger n’a jamais été membre du Parti nazi, et pendant des décennies, des livres et des articles académiques l’ont dépeint comme une figure bienveillante qui aaurait sauvé des enfants autistes des centres de mise à mort de l’Allemagne nazi.

Mais en 2005, un historien de la médecine nommé Michael Hubenstorf a révélé qu’Asperger avait eu une relation étroite avec le célèbre médecin nazi Franz Hamburger. Dans le livre Neurotribes 2015: L’héritage de l’autisme et l’avenir de la neuro-diversité, le journaliste Steve Silberman a également relié Asperger à Hamburger, mais il n’a pas trouvé de lien avec l’eugénisme nazi. Ce n’est que lorsque les historiens ont découvert les dossiers cliniques d’Asperger que la vérité est apparue.

De nouvelles révélations

La clinique pour enfants où travaillait Asperger a été bombardée par les troupes alliées, et pendant des décennies, de nombreuses personnes ont cru que les dossiers cliniques avaient été détruits. En 2009, Czech a été invité à participer à un symposium de 2010 commémorant la mort d’Asperger. Cela l’a inspiré à commencer à fouiller dans les archives du gouvernement à Vienne pour plus de détails sur le pédiatre où il a découvert les dossiers cliniques bien conservés.

Czech trouva un dossier du Parti nazi qui garantissait la loyauté d’Asperger même s’il n’était pas membre. Il a également trouvé des discussions qu’Asperger a donné, ainsi que ses dossiers médicaux et plusieurs notes. Deux ans plus tard, l’historienne Edith Sheffer a visité les mêmes archives à Vienne. Sheffer a un fils autiste et elle était depuis longtemps curieuse de mieux connaitre la vie d’Asperger, qu’elle croyait avoir une réputation «héroïque».

«Dès le premier dossier que j’ai trouvé dans les archives, j’ai vu qu’il était impliqué dans le programme nazi qui a tué des enfants handicapés», explique Sheffer, chercheure senior à l’Université de Californie, Berkeley’s Institute for European Studies. Elle est l’auteur du nouveau livre, qui devrait être publié en mai.

Asperger a décrit le comportement des enfants autistes comme étant en opposition aux valeurs du Parti nazi. Par exemple, un enfant « normal » interagit avec les autres en tant que «membre intégré à sa communauté», écrit-il, mais un enfant autiste suit ses propres intérêts «sans tenir compte des restrictions ou des prescriptions imposées de l’extérieur».

Les dossiers cliniques d’Asperger décrivent les enfants handicapés et les conditions psychiatriques en termes beaucoup plus négatifs que ses collègues. Par exemple, les médecins d’Am Spiegelgrund ont décrit un garçon nommé Leo comme étant «très bien développé et normal». Asperger le décrivait comme «un garçon psychopathe très difficile d’un genre qui n’est pas fréquent chez les jeunes enfants».

Les plus proches collègues et mentors d’Asperger ont été les architectes du programme eugénique d’Am Spiegelgrund. «Il voyageait aux échelons les plus élevés du système de mise à mort, et je le vois donc plus que simplement un suiveur passif», explique Sheffer. Czech a trouvé des preuves suggérant qu’Asperger a transféré au moins deux enfants à Am Spiegelgrund et a servi sur un comité qui a référé des douzaines d’autres; les enfants sont morts là-bas. Il n’y a aucune preuve qu’Asperger a sauvé ces enfants de la clinique.

« Aurait-il pu envoyer plus d’enfants à Spiegelgrund? Oui, bien sûr « , explique Czech. Mais s’est-il abstenu dans tous les cas? Non. »

Des changements troublants

Les archives révèlent également un changement dans les descriptions d’Asperger des enfants dans sa clinique. En 1937, avant la Seconde Guerre mondiale, Asperger était circonspect dans la classification des enfants. Mais, quelques mois après l’annexion de l’Autriche par l’Allemagne Nazi en 1938, il a commencé à décrire les enfants autistes comme un «groupe d’enfants bien spécifique», explique Sheffer. En l’espace de trois ans, il commença à les appeler des «enfants anormaux».

« Pourquoi a-t-il adopté ce style d’écriture ? Je pense que parce qu’il était en promotion, nous explique « Sheffer. Elle a également affirmé que la carrière d’Asperger a « explosé » pendant les années de guerre, car comme ses collègues juifs ont été démis de leurs fonctions, il a donc gravi rapidement les échelons.

Après la guerre, cependant, il s’est décrit dans des interviews comme un résistant à l’idéologie nazie et a qualifié le programme d’euthanasie de « totalement inhumain », selon Sheffer. Aussi dérangeantes que soient ces révélations, ils sont une partie importante de la recherche sur l’autisme, nous expliquent les experts.

Les informations sur la vie d’Asperger étaient «rares» dans les années 1990, quand Ami Klin, directeur du Marcus Autism Center à Atlanta, a tenté de le retracer. « Il n’y avait aucune bourse investie dans cela », nous explique Klin qui est membre du conseil d’administration de Molecular Autism.

Doit-on supprimer ce nom de l’Histoire ?

Maintenant que ces détails sont sortis, les gens sont divisés sur la bonne voie à suivre. Même les deux historiens ne sont pas d’accord: contrairement à Czech, Sheffer nous explique que les gens devraient cesser d’utiliser le mot « Asperger ». Mettre fin à l’utilisation de ce terme «honorerait les enfants tués en son nom ainsi que ceux qui sont encore étiquetés avec ce terme», écrit-elle dans le New York Times.

Certaines personnes qui ont reçu un diagnostic de syndrome d’Asperger affirment qu’il est temps d’enterrer ce nom, mais exhortent à la prudence. « Je serais très contrarié s’il y avait un consensus sur le fait que les résultats eux-mêmes étaient entachés et devaient être mis de côté en raison de la nature de la personne qui les a fournis », explique Phil Schwarz. À tout le moins, nous expliquent les autres, garder ce nom car cela peut nous aider à nous souvenir des leçons de ce sombre passé.

[via Science]