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Nous connaissons tous Jane Goodall, pour son travail acharné en tant qu’experte mondiale sur les chimpanzés. Goodall est surtout connue pour ses études de plus de 55 ans sur les interactions sociales et familiales des chimpanzés depuis qu’elle s’est rendue au parc national de Gombe Stream, en Tanzanie, en 1960. Elle est également la fondatrice de l’Institut Jane Goodall et du programme Roots & Shoots, et elle a beaucoup travaillé sur la conservation et le bien-être des animaux.

Mais ce que nous savons moins, c’est qu’elle n’est pas parvenue à ce statut d’experte des chimpanzés, très facilement. Elle a dû faire face à un obstacle,majeur; celui d’être une femme. Car à l’époque où elle a commencé à s’intéresser aux animaux, le monde de la science étant dominé par les hommes. Elle nous explique son parcours et comment elle a réussi à se faire une place en tant que femme, dans un domaine dominé par les hommes.

Un domaine dominé par les hommes

Quand j’étais petite, je rêvais en tant qu’homme, parce que je voulais faire des choses que les femmes ne faisaient pas à l’époque, comme voyager en Afrique, vivre avec des animaux sauvages et écrire des livres. Je n’avais pas de femmes exploratrices ou scientifiques à admirer, mais j’ai été inspiré par le Dr. Dolittle, Tarzan et Mowgli dans le livre de la jungle – tous des personnages masculins. Seule ma mère a soutenu mon rêve: «Vous devrez travailler dur, profiter des opportunités et ne jamais abandonner», me disait-elle. J’ai partagé ce message avec des jeunes du monde entier, et beaucoup m’ont remercié et m’ont dit: «Tu m’as appris que parce que tu l’as fait, je peux le faire aussi.»

Je me souviens d’une période très drôle de ma vie juste avant mon arrivée en Afrique. Mon oncle paternel était Sir Michael Spens, fils de Lord Patrick Spens. Michael était désireux de me présenter à la cour comme une débutante – à cette époque, les filles du monde avaient une saison de danses et de balles – une sorte de marché du mariage. Évidemment pour moi, c’était complètement absurde mais j’ aimais bien Michael, et donc je me suis aligné à Buckingham Palace pour serrer la main de la reine. Je me souviens d’avoir été entourée de filles qui me disaient: «Vous ne rêvez pas d’être une demoiselle d’honneur ?» J’ai répondu: «absolument pas – je veux vivre parmi les animaux sauvages.» Elles ont reculé avec horreur. Elles pensaient que j’étais très bizarre, mais ensuite je pensais que c’était elles qui étaient très bizarres.

Tout a commencé au Kenya

Je ne pouvais pas me permettre d’aller à l’université alors j’ai eu un travail de secrétariat à Londres. Une opportunité s’est offerte venant d’une lettre d’un ami de l’école m’invitant pour des vacances au Kenya. (J’ai travaillé comme serveuse pour économiser assez d’argent pour m’y rendre.) Et c’est au Kenya que j’ai rencontré l’éminent paléontologue, le Dr Louis Leakey. Il a été impressionné par ma connaissance des animaux africains (j’avais lu tous les livres que je pouvais trouver) et m’a envoyé observer les chimpanzés dans ce qui était alors le Tanganyika. Il a estimé qu’avoir une connaissance des primates aiderait à mieux comprendre le comportement de nos ancêtres de l’âge de pierre dont il excavait les restes fossilisés. Il m’a pris malgré mon manque de références académiques – ou même à cause d’eux car il voulait quelqu’un avec un esprit dégagé par la pensée scientifique réductionniste de l’époque.

Le National Geographic réalise un documentaire

Quelle opportunité incroyable. Au début, les chimpanzés se sont enfuis dès qu’ils m’ont vu, mais une fois que j’ai gagné leur confiance, j’ai vite réalisé à quel point ils étaient comme nous. Ce fut une journée passionnante où j’ai observé, pour la première fois, un chimpanzé utilisant et fabriquant des outils pour « pêcher » les termites de leurs nids. À ce moment-là, le National Geographic a offert de continuer à financer mes recherches et a envoyé Hugo van Lawick, un cinéaste talentueux, pour documenter les comportements des chimpanzés. Un an plus tard, le National Geographic voulait que j’écrive un article pour leur magazine. Et peu de temps après, ils ont réalisé un documentaire tiré du film d’Hugo, narré par Orson Welles.

Ses cheveux et ses jambes

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Je devais aller en Amérique, assister à une conférence de presse et donner quelques conférences. Les médias ont produit des articles plutôt sensationnels, mettant l’accent sur mes cheveux blonds et se référant à mes jambes. Certains scientifiques ont discrédité mes observations à cause de cela – mais cela ne m’a pas dérangé tant que je recevais le financement pour retourner à Gombe et continuer mon travail. De toute façon, je n’avais jamais voulu être scientifique, car les femmes n’avaient pas le droit d’avoir cette carrière à l’époque. Je voulais juste être naturaliste. Si mes jambes m’ont aidé à faire de la publicité pour les chimpanzés, j’étais ravi.

Après cela, Louis m’a préparé pour aller à l’Université de Cambridge où je suis devenu la huitième personne de leur histoire à être admis pour un doctorat sans avoir de BA (baccalauréat universitaire). Mais à ma grande consternation, on m’a rapidement dit que j’avais mal fait mes études. J’aurais dû numéroter les chimpanzés plutôt que de leur donner des noms, et je ne pouvais pas parler de leur personnalité, de leur esprit ou de leurs émotions, car ces caractéristiques étaient uniques aux humains. On m’a dit qu’il y avait une différence entre les humains et tous les autres animaux. Cette façon de penser, bien sûr, rend plus facile de traiter les animaux comme des choses plutôt que comme des êtres sensibles et intelligents, capables d’expérimenter la joie, la peur, le désespoir et la tristesse.

Mais j’ai compris la vraie nature des animaux de mon professeur d’enfance – mon chien, Rusty. Je savais donc qu’à cet égard les professeurs de Cambridge avaient tort – tout comme tous ceux qui ont partagé leur vie de manière significative avec un cheval, un hamster ou un oiseau. Je suis resté fidèle à mes convictions et parce que les chimpanzés nous ressemblent biologiquement et comportementalement, peu à peu les scientifiques sont devenus moins réductionnistes. En effet, les personnalités et les émotions animales font maintenant l’objet d’études sérieuses et de nombreuses recherches sont menées sur l’intelligence des animaux, des chimpanzés, des éléphants et des dauphins aux oiseaux, aux pieuvres et même à certains insectes.

Une intuition peut être utile

On m’a également dit que les scientifiques devaient être froidement objectifs et ne jamais faire preuve d’empathie pour leurs «sujets». Mais vous pouvez faire des observations qui sont absolument exactes scientifiquement même en ayant de l’empathie pour l’être que vous étudiez. En fait, il peut parfois fournir une intuition sur la signification de certains comportements. Vous pouvez ensuite tester votre intuition avec une rigueur scientifique.

Dans la société des chimpanzés, il y a des bonnes et des mauvaises mères, et au fil des années, nous savons que les mères affectueuses, protectrices mais pas trop protectrices et surtout solidaires, ont tendance à faire mieux et à avoir plus d’autosuffisance. Les hommes ont tendance à se hisser à une position plus élevée dans leur hiérarchie et les femmes ont plus de succès en tant que mères – ce qui est leur travail principal. Et tout au long de l’évolution, c’était aussi important pour la femme humaine – elles devaient être patientes, comprendre rapidement les désirs et les besoins de leurs enfants afin de pouvoir garder la paix entre les membres de la famille.

Si ces qualités sont, dans une certaine mesure, transmises par nos gènes féminins, cela peut expliquer pourquoi les femmes, si souvent, font de bonnes observatrices. Cela m’a aidé, car Louis Leakey croyait fermement que les femmes faisaient un meilleur travail sur le terrain que les hommes. Être une femme m’a aussi aidé de façon pratique. L’Afrique ne faisait que commencer son indépendance et les hommes blancs étaient encore perçus comme une menace, alors que moi, en tant que simple femme, ne l’était pas.

Elle n’est pas un modèle féministe

Parce que j’ai réussi dans un monde scientifique largement dominé par les hommes, j’ai été décrit comme un modèle féministe, mais je ne pense jamais à moi de cette façon. Bien que le mouvement féministe soit aujourd’hui différent, beaucoup de femmes qui ont réussi l’ont fait en soulignant leurs caractéristiques masculines. Mais nous avons besoin que les qualités féminines soient à la fois acceptées et respectées, et dans de nombreux pays, cela commence à se produire. J’aime savoir le fait que ce nouveau mouvement implique que les femmes joignent leurs voix ensemble sur les médias sociaux, donnant ainsi un sentiment de solidarité.

L’égalité pour prendre son envole

Il y a des peuples indigènes en Amérique latine qui disent que leur tribu est comme un aigle: une aile est un mâle et une aile est une femelle, et ce n’est que lorsque les ailes sont également fortes que leur tribu peut voler. Cela, en effet, vaut la peine de se battre pour que ce soit reconnu en science.

[via Time]