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La start-up Amino Labs, en collaboration avec le MIT, a pour objectif de démocratiser la biologie synthétique, en offrant un mini kit de laboratoire tout-en-un, qui peut être utilisé dans les laboratoires et les salles de classe, et même à la maison.

«La biologie synthétique est une technologie puissante qui transformera l’humanité au cours de ce siècle», explique Julie Legault, directrice générale d’Amino Labs, et conceptrice en technologie avancée, qui a fondé la start-up avec Justin Pahara, diplômé de l’université de Cambridge.

Amino Labs a récemment lancé ses premiers kits commerciaux de biologie synthétique – basés en grande partie sur la thèse de Legault – qui incluent tous les outils et matériaux nécessaires pour quiconque qui désire faire des expériences avec des microbes d’ingénierie. Actuellement, les kits comprennent des bactéries qui émettent des différentes couleurs, mais Amino Labs offrira bientôt aux bactéries qui émettent des odeurs.

Amino Labs propose actuellement deux kits complets: le « DNA Playground » d’entrée de gamme, qui contient tout ce qu’il faut pour programmer et faire croître des bactéries, et le « Bio Explorer » plus avancé, qui comprend le même équipement de base ainsi que quelques outils supplémentaires, comme la culture de bactéries dans des liquides. « Les utilisateurs peuvent extraire les bactéries de la culture liquide pour créer un pigment destiné à des produits réels, comme de la peinture », explique Legault.

Les kits – qui coûtent 390 $ pour le « DNA Playground » et environ 1 700 $ pour le « Bio Explorer » – sont environ un dixième plus chers que l’achat de l’équipement individuel, explique Legault. Jusqu’à présent, Amino Labs a vendu environ 250 kits aux enseignants et aux étudiants, aux parents et aux enfants, aux musées, aux fabricants, aux artistes et aux chercheurs. La start-up espère également offrir ces kits aux étudiants des pays en développement et aux chercheurs qui opèrent dans des zones sans accès à des laboratoires de biologie avancés.

C’est comme suivre une recette

Les kits d’Amino sont livrés avec une machine, de la taille d’une boîte à chaussures, qui contient un thermostat à écran tactile et deux «stations» basées sur la température sur le dessus; une station froide, qui ressemble à un ventilateur, atteignant de très basses températures pour refroidir les microbes ou certains ingrédients; une station chaude, qui ressemble à une plaque circulaire dentelée, permettant à l’ADN préprogrammé de traverser les membranes cellulaires. Elle réchauffe également les ingrédients et refroidit les cellules à différentes températures. Certaines machines sont compatibles avec le Wi-Fi, de sorte que les utilisateurs peuvent suivre les températures à distance et partager leurs données.

Les kits viennent également avec le « wetware », ce qui signifie les agents biologiques, tels que l’ADN préprogrammé, les bactéries et les tampons liquides. Pour expérimenter à partir de ces kits, les utilisateurs prennent essentiellement le tube d’ADN (bouchon bleu), le mélange avec le tampon (bouchon rouge), cultive le liquide, et le colle sur la station chaude. Le logiciel inclut un guide pour les utilisateurs, qui les aide à faire leurs expériences et explique la science qui a généré leurs résultats.

«C’est comme suivre une recette de cuisine», explique Legault.

Les utilisateurs peuvent commander des kits avec 10 couleurs différentes: bleu, violet, orange, bleu sarcelle, violet, cyan fluorescent, magenta fluorescent, jaune fluorescent et rouge framboise fluorescent. De plus, cet été ces kits offriront des parfums, comme la banane et la menthe, et pourraient inclure 50 couleurs et parfums différents à la fin de l’année 2018, selon M. Legault. Amino vend aussi séparément les « wetwares » individuellement.

Pour les salles de classe

D’autres kits de biologie synthétique existent. Mais ceux-ci sont conçus principalement pour les salles de classe et exigent des enseignants compétents, explique Legault. Les kits d’Amino – que certains médias ont surnommé «Easy-Bake Oven» pour la biologie – sont destinés au grand public. Bien sûr, cela profite également aux enseignants qui n’ont peut-être pas les connaissances requises.

«À mon école les enseignants passaient souvent d’un cours de gymnastique à un cours de sciences et devaient enseigner le programme en entier», explique M. Legault, originaire de Montréal. Avec les kits d’Amino, « vous n’avez pas besoin de connaître la science ou la technologie. Vous devez juste savoir comment utiliser un écran tactile.  »

Les kits peuvent également servir de plate-forme générale permettant aux utilisateurs de pirater leurs propres programmes d’ADN. Legault et Pahara écrivent actuellement un livre qui guidera les utilisateurs, étape par étape, à travers la création de différents programmes d’ADN. D’ici 2020, la start-up espère offrir des kits plus avancés technologiquement à des « biohackers ».

«Nous construisons plusieurs kits, mais nous ne voulons pas non plus aller trop rapidement et effrayer les utilisateurs», explique M. Legault. « Ce qui est important pour nous est de faire savoir aux gens que vous pouvez faire de la biologie synthétique sans connaissances préalables. »

En Chine et en Afrique

Pour Legault, rendre la biologie synthétique plus accessible était un projet personnel. Elle est arrivée chez Amino Lab en 2014 avec une formation en design et pratiquement sans aucune connaissance en biologie synthétique. Aujourd’hui, Amino Lab, dont le siège social se trouve en Alberta, au Canada, gagne du terrain, ayant livré des trousses dans 21 pays, à des écoles et à des enseignants à domicile.

La start-up est actuellement en pourparlers avec l’Association Zhejiang en Chine pour se développer sur le marché chinois et y ouvrir un bureau. La start-up offrira des kits dans les salles de classe, afin que les élèves puissent développer des compétences de base et éduquer le public sur le potentiel de la biologie synthétique, comme traiter la maladie et soulager la faim dans le monde. « La Chine réalise le potentiel de la biologie synthétique et a faim d’apporter de l’innovation dans le pays », explique Legault.

La start-up a également prévu d’offrir les kits en Afrique – pour les étudiants, mais aussi pour les chercheurs. «Dans une grande partie de l’Afrique, il n’y a pas de laboratoires de recherche pour les scientifiques africains ou les personnes qui s’y rendent pour résoudre des problèmes, comme la guérison des maladies», explique M. Legault. « Nos kits pourraient être utilisés par des chercheurs dans le domaine de la recherche et du développement ou du diagnostic. » Pour ceux qui sont intéressés, ces kits sont vendu entre 35 et 320 $ sur le site d’Amino Labs.

[via MIT]