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Le virus de l’hépatite B (HBV), qui détruit le foie, tue près d’un million de personnes chaque année. Maintenant, une paire de nouvelles études génétiques suggère que ce pathogène a été avec nous au moins depuis l’aube de la civilisation.

Jusqu’à présent, la preuve la plus ancienne du HBV était une souche découverte dans une momie italienne du XVIe siècle. Dans cette nouvelle étude, une équipe dirigée par le généticien Eske Willerslev de l’Université de Cambridge au Royaume-Uni a séquencé le génome entier de 304 personnes trouvées sur des sites archéologiques en Eurasie, la plupart datant de l’Âge du Bronze et du Fer (environ 3500 av. J.-C.). Ils ont rapidement reconnu la signature génétique du HBV chez 12 individus. L’échantillon le plus ancien, d’un homme, avait environ 4500 ans et a été trouvé dans une ancienne tombe à Osterhofen, en Allemagne.

Une modélisation mathématique 

L’équipe a ensuite comparé les séquences d’ADN de ces anciens virus avec des versions modernes du HBV et a utilisé des techniques de modélisation mathématique avancées pour estimer le temps qu’il faudrait pour que ces variations se produisent, étant donné leur prévalence dans les populations au fil du temps. Les données ont révélé que le virus provenait probablement d’environ 13 600 av. J.-C. et 9600 av. J.-C., ils rapportent aujourd’hui dans la revue Nature.

Une autre étude menée par le généticien Johannes Krause à l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Iéna, en Allemagne, a trouvé des traces de HBV dans la pulpe dentaire de trois squelettes en provenance d’Allemagne datant de 3200 av. J.-C. à 5000 av. J.-C.. Considérant les résultats de ces deux études, « le HBV semble avoir été assez commun dans le passé », explique Krause, dont l’équipe a rapporté son travail cette semaine dans un article publié sur le serveur préimprimé bioRxiv. Ce n’est pas nécessairement une surprise, explique-t-il, mais cela ouvre la voie à de futurs chercheurs pour enquêter sur d’autres anciennes maladies.

Le HBV serait très similaire

Une hypothèse populaire, basée sur le fait que les chimpanzés et les gorilles ont des souches de HBV extrêmement similaires à celles de l’homme, suggère que ce virus a surgi en Afrique, puis est entré en contact avec l’homme. À partir de là, le virus aurait pu proliférer en différentes souches alors que les humains se sont dispersés en Eurasie, il y a environ 80 000 à 120 000 ans.

Ces découvertes de l’équipe de Willerslev suggèrent une autre possibilité intrigante: que le HBV soit apparu beaucoup plus récemment chez les humains vivant en Eurasie ou même en Amérique du Nord, puis transmis aux humains et aux primates non humains en Afrique, bien que le mécanisme d’une telle transmission soit controversé. Cette chronologie concorde avec les débuts de la civilisation humaine, lorsque des populations et des routes commerciales plus importantes auraient aidé la maladie à se propager et à se transformer en nouvelles souches.

Cependant, Krause est sceptique quant aux estimations du moment que le virus est survenu. Le HBV recombine le matériel génétique de son hôte, de sorte que les techniques de datation moléculaire basées sur les taux de mutation génétique ne fonctionnent pas, explique-t-il.

Difficile de déterminer la chronologie

Hendrik Poinar, généticien évolutionniste de l’Université McMaster à Hamilton, au Canada, qui n’était pas impliqué dans cette recherche, convient que ces limitations rendent difficile la spéculation sur les origines chronologiques du virus compte tenu des données actuelles. « Dire quelque chose sur le calendrier des origines de HBV est risqué à ce stade. »

Mais indépendamment de l’âge de HBV, « ces documents démontrent vraiment magnifiquement que vous pouvez trouver des échantillons de ce pathogène dans l’ADN qui a des milliers d’années », explique-t-il. « L’interaction de ce virus avec les humains est une dynamique qui se joue depuis des millénaires. »

Donc en résumé, le HBV, aurait évolué avec l’Homme depuis des milliers d’années, mais pour confirmer cette hypothèse, d’autres recherches sont nécessaires avant de pouvoir en arriver à une telle conclusion.

[via Science]