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Le vaisseau spatial Galileo est peut-être mort, mais il a encore des histoires à raconter. Quinze ans après que la sonde de la NASA ait brûlé dans l’atmosphère de Jupiter, les données magnétiques et plasmatiques nouvellement analysées de la mission ont démontré qu’Europe, la lune des glaces de la planète, évacue probablement l’eau dans l’espace.

Un vaste océan d’eau salée

Les chercheurs ont longtemps cru qu’Europe abritait un vaste océan d’eau salée, piégé sous une épaisse couche de glace, rendant la lune potentiellement habitable pour la vie et fera l’objet d’une prochaine exploration robotique. Au cours de la dernière décennie, des scientifiques utilisant le télescope spatial Hubble ont fait des observations qui semblent confirmer l’idée selon laquelle Jupiter évacue une partie de cette eau dans l’espace, un peu comme la lune Encelade de Saturne. Mais quelques autres observations affirmaient le contraire.

Les scientifiques sont donc basés sur les données de Galileo, qui, le 16 décembre 1997, s’est rapproché d’Europe, volant à seulement 400 kilomètres au-dessus de sa surface. Pendant 5 minutes, les pointes du satellite enregistrées avec ses capteurs magnétiques et plasmatiques, reflétaient des altérations dévoilant qu’un voile d’eau était éjectée, d’un ou plusieurs évents – cela correspondait aux observations du télescope, rapportent-ils aujourd’hui dans Nature Astronomy.

De plus, ceci indique qu’une région de la lune potentiellement de 1000 kilomètres de long pourrait accueillir une telle activité, bien qu’il soit impossible de dire s’il s’agit d’un panache simple ou multiple, comme le système complexe des fractures et des évents observés sur Encelade. En effet, en soi, cette preuve était trop faible pour être liée à l’eau en éruption, ajoutent les auteurs, mais elle correspond bien à la preuve de Hubble et aux modèles de prévisions.

Une nouvelle mission en 2022

Le vaisseau spatial Europa Clipper de la NASA, dont le lancement est prévu pour 2022, transportera plusieurs instruments capables de capturer et d’analyser les ingrédients du panache d’eau. Si une telle éruption existe, cela rendra l’exploration de cet océan plus facile. Le principal parrain de la mission au Congrès, le représentant John Culberson, ne pouvait pas retenir sa joie la semaine dernière lors d’une audition pour un projet de loi de dépenses soutenant la mission: «la communauté scientifique recevra ce qu’elle exigeait depuis des années pour faire leur travail », a déclaré M. Culberson, et ce projet de loi fait en sorte que cela se produira.

Par conséquent nous en sauront un peu plus sur l’océan d’Europe et ses éruptions d’eau dans quelque temps lorsque cette nouvelle sonde se rendra à sa destination, ce qui pourrait prendre plusieurs années considérant sa grande distance de la Terre qui est de 628,3 millions de kilomètres.

[via Science]