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Des chercheurs de l’Université de Washington ont mis au point un robot de la taille d’une mouche qui, selon eux, pourrait être utilisé pour accéder à des endroits inaccessibles aux drones de taille normale. Le RoboFly, qui n’est que légèrement plus lourd qu’un cure-dent, peut décoller et atterrir sans fil. Pour ce faire, il utilise de minuscules ailes, plutôt que les hélices comme la plupart des drones – pour le garder en l’air. Bien qu’il ne puisse voler que sur une courte distance pour le moment, l’équipe espère être en mesure d’améliorer ses capacités aériennes afin qu’il puisse planer et voler.

Alimenté par un laser

«Notre RoboFly est un robot à ailes battantes sans fil de la taille d’un véritable insecte, équipé d’électronique de puissance et de calcul», a déclaré Vikram Iyer, doctorant au Département de génie électrique de l’UW. « La chose la plus excitante est que nous démontrons le premier robot de ce genre qui peut décoller sans fil. Nous faisons ceci en visant un laser sur une petite cellule solaire se trouvant sur le robot, pour fournir la puissance dont il a de besoin. La cellule solaire convertit la lumière laser en énergie électrique, qui passe ensuite par un circuit personnalisé qui rabat les ailes pour le soulever du sol.  »

Shyam Gollakota, professeur agrégé à l’École d’informatique, a déclaré que de petits robots volants comme celui-ci pourraient être utiles pour effectuer diverses tâches. Celles-ci pourraient inclure des missions de recherche et de sauvetage, dont la petite taille les rendrait plus rentables à produire à grande échelle et à déployer en grand nombre. Ils pourraient également être utilisés pour des tâches d’inspection, telles que la vérification des gazoducs ou la surveillance des cultures agricoles dans une ferme intelligente.

De futures versions

Johannes James, doctorant en génie mécanique, a déclaré que l’équipe prévoyait d’élargir le projet en rendant le RoboFly plus apte à manœuvrer en terrains difficiles. « Nous avons également l’intention de développer des capacités à naviguer dans des environnements difficiles, tels que le déplacement le long d’un terrain comme des champs de culture », a déclaré James. Cela peut impliquer d’incorporer de minuscules piles dans le robot ou de lui permettre de récupérer de l’énergie à partir de signaux de radiofréquence comme source d’énergie.

De plus, de futures versions du RoboFly pourraient être dotées d’une intelligence artificielle encore plus intelligente et des capteurs qui les aideraient à naviguer et à accomplir des tâches par eux-mêmes très facilement, a déclaré Fuller, l’ingénieur qui a créé ce mini-robot. L’équipe présentera ses conclusions le 23 mai à la Conférence internationale sur la robotique et l’automatisation à Brisbane, en Australie.

source : Washington