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Les travailleurs humanitaires répondant à l’épidémie du virus Ebola en République démocratique du Congo (RDC), demandent l’autorisation de traiter les patients avec des médicaments expérimentaux. Ceux-ci incluent trois traitements potentiellement efficaces – le ZMapp, le favipiravir et le GS-5734 – qui ont été donnés aux patients pendant l’épidémie d’Ebola de 2014-16 en Afrique de l’Ouest.

Ces trois médicaments sont envisagés en plus d’un plan existant de déploiement d’un vaccin expérimental, mais aucun de ces traitements n’a été définitivement prouvé pour réduire les risques de décès par Ebola. La décision de tester ces médicaments expérimentaux et les vaccins au début de l’épidémie, confirmée le 8 mai, fait partie des efforts pour relancer la recherche le plus rapidement possible, après la détection de cas d’Ebola, afin de sauver des vies. C’est un changement par rapport au passé, lorsque la recherche pendant une éclosion était perçue comme une simple distraction.

Des médicaments expérimentaux

« Dans le passé, notre principal objectif était l’endiguement », a déclaré Peter Salama, directeur général de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) pour les urgences, lors d’une conférence de presse le 18 mai. Ce changement a été motivé par la disponibilité de nouveaux vaccins et médicaments – et par les souvenirs de l’épidémie de 2014-2016. Les responsables étaient si lents à déployer des vaccins et de nouveaux médicaments, que l’épidémie avait diminué avant que les essais cliniques puissent commencer. « Ce qui a changé, c’est qu’il y a une acceptation que la recherche pendant une épidémie est quelque chose que nous devons faire. C’est une opportunité et une obligation, pas un produit de luxe », explique Daniel Bausch, directeur de l’équipe de soutien rapide en santé publique du Royaume-Uni à Londres.

Bien qu’il ait fallu des semaines ou des mois pour autoriser l’utilisation de traitements expérimentaux lors de précédentes épidémies d’Ebola, les responsables de la santé publique affirment que cela pourrait se produire plus rapidement. La RDC a autorisé l’utilisation d’un vaccin expérimental contre Ebola lors de sa dernière épidémie, en mai 2017, bien que l’épidémie ait pris fin avant l’expédition du vaccin. Plus tôt ce mois-ci, le gouvernement a approuvé l’envoi de 4 000 doses du vaccin. Jean-Jacques Muyembe-Tamfum, directeur général de l’Institut national de la recherche biomédicale à Kinshasa, a déclaré que ces personnes sont arrivées en RDC le 16 mai et pourraient être administrées la semaine prochaine aux intervenants, aux patients et à leurs contacts. « Les Congolais sont passés par là il y a un an et ils reconnaissent les vaccins et les traitements comme une solution potentielle au problème », explique Bausch.

Mesures d’urgence

Les experts en santé publique espèrent que le vaccin expérimental, appelé rVSV-ZEBOV, aidera à contrôler l’épidémie. Quarante-cinq personnes ont été infectées et 25 sont décédées, a déclaré l’OMS le 18 mai. Le virus s’est propagé sur une vaste zone géographique et a infecté au moins une personne dans une grande ville, Mbandaka, qui compte 1,2 million d’habitants. Le vaccin rVSV-ZEBOV, fabriqué par Merck, s’est avéré hautement protecteur contre le virus Ebola lors d’un essai durant l’épidémie en Afrique de l’Ouest. Aucun des 5 837 volontaires qui ont pris le vaccin dans cet essai n’a été infecté par le virus.

Les responsables en RDC ont annulé huit épidémies antérieures par le biais de mesures de santé publique conventionnelles, telles que la traque des personnes atteintes d’Ebola et de leurs contacts pour comprendre le chemin de la maladie. Mais ils s’inquiètent de la distance parcourue par le virus dans l’épidémie actuelle – y compris son entrée dans une grande ville – et de la possibilité qu’elle puisse se propager encore plus loin, tout comme l’épidémie ouest-africaine, qui a pris racine dans trois pays, tuant plus de 11 000 personnes.

« Nous pensons que l’épidémie pourrait devenir compliquée, comme cela a été le cas en Afrique de l’Ouest, nous devons donc tout faire pour l’arrêter le plus vite possible », explique Muyembe-Tamfum.

Questions pratiques et éthiques

Que ce soit le déploiement de médicaments expérimentaux en plus du vaccin, l’OMS consulte des experts pour examiner les preuves de tels traitements, et l’organisation humanitaire médicale Médecins Sans Frontières (MSF) s’adresse aux autorités de la RDC sur la possibilité d’utiliser des médicaments expérimentaux contre Ebola, indique Annick Antierens, qui coordonne les essais cliniques sur ce virus.

Bien que le vaccin rVSV-ZEBOV puisse aider à prévenir l’infection, explique Antierens, des traitements expérimentaux pourraient encore être nécessaires car les autorités ne comprennent pas bien où le virus Ebola a émergé au cours de cette épidémie ou comment il se propage. Il y a donc probablement beaucoup de personnes qui ont déjà été infectées. « Nous avons de la chance si la maladie ne se propage pas, car ainsi l’épidémie sera rapidement résolue et nous devrons utiliser peu de produits expérimentaux », explique Antierens. « Mais si nous sommes malchanceux, nous devrons les utiliser. »

L’administration de vaccins expérimentaux et de médicaments lors d’une épidémie soulève des complexités éthiques et logistiques, telles que les livrer dans des endroits éloignés en avion ou en moto et en concevant des essais cliniques humains rigoureux. L’épidémie d’Ebola de 2014-2016 a suscité de vives controverses quant à savoir si les médicaments et vaccins devraient être testés dans des essais contrôlés randomisés, dans lesquels les patients sont assignés par hasard à recevoir soit le traitement expérimental ou les soins standards. MSF et des responsables de l’OMS ont soutenu que refuser des médicaments expérimentaux à des patients qui n’avaient pas d’autres options serait contraire à l’éthique.

Ces traitements envisagés par MSF incluent le traitement par anticorps ZMapp et deux médicaments antiviraux, le favipiravir et le GS-5734, qui ont été administrés à un nombre variable de patients lors de l’épidémie de 2014-2016. Le Zmapp, est fabriqué par Mapp Biopharmaceutical à San Diego, en Californie, a été testé dans un essai impliquant 72 patients; 22% des 36 personnes ayant reçu le médicament sont décédées, contre 37% des 35 qui n’ont pas reçu le ZMapp. Mais l’épidémie d’Ebola a pris fin avant que l’étude puisse inscrire les 200 personnes nécessaires pour obtenir un résultat statistiquement significatif.

Le ZMapp est également peu pratique à utiliser dans les zones reculées, comme les parties de Bikoro et d’Iboko, les deux zones de santé de la province de l’Équateur qui ont connu le plus grand nombre de cas d’Ebola dans cette épidémie jusqu’à présent. Il y a un apport extrêmement limité de médicament, plusieurs doses doivent être administrées par perfusion intraveineuse sous surveillance constante, chaque perfusion prend plusieurs heures et le médicament doit être réfrigéré.

Données fragmentaires et administration

Le favipiravir, un médicament antiviral fabriqué par la société japonaise Toyama Chemical, a été administré à 126 patients lors de l’épidémie ouest-africaine et à quelques dizaines de patients dans d’autres essais. Le GS-5734 a été administré à trois personnes, dont un nourrisson et une infirmière écossaise qui ont développé une méningite des mois après s’être apparemment remis d’une infection aiguë au virus Ebola. L’infirmière et l’enfant ont tous deux survécu. l’enfant a été le premier cas documenté d’un bébé ayant survécut au virus Ebola.

Le favipiravir et le GS-5734 seraient plus faciles que le ZMapp à administrer aux patients pendant l’épidémie, car il n’a pas besoin d’être réfrigérés. Mais il n’a pas été prouvé que ce médicament améliore les chances de survie à une infection par le virus d’Ebola, car l’essai sur le favipiravir n’a pas été conçu pour tester son efficacité, et le GS-5734 a été testé chez un si petit nombre de patients.

Le ministère congolais de la santé et un comité d’éthique national devraient procéder à des essais cliniques pour ces traitements. Les observateurs affirment que les essais, s’ils sont approuvés, doivent se dérouler plus équitablement que lors de l’épidémie de 2014-2016, lorsque les traitements expérimentaux ont été administrés d’abord aux médecins internationaux et aux travailleurs humanitaires.

« Nous étions plutôt sourds. Les interventions ont été utilisées en priorité par les Occidentaux, y compris les évacuer du pays et les traiter », explique Lawrence Gostin, directeur du Centre collaborateur de l’OMS sur le droit de la santé publique et les droits de l’homme à l’Université de Georgetown à Washington. « Nous devons faire cela complètement différemment cette fois. »

[via Nature]