nerfs_robotiques_2018

Bien sûr, certains robots peuvent courir plus rapidement que nous, et ils peuvent plonger profondément sous l’eau sans jamais avoir besoin de respirer. Mais ils n’ont pas le sens du toucher, du moins pour l’instant. Les ingénieurs de l’École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL) en Suisse, ont récemment publié dans Advanced Materials leurs câbles ultra-fins et flexibles connectés à des électrodes.

Donner le sens du toucher aux robots

Cela signifie que le plastique peut envoyer des signaux électroniques en réponse au toucher. Ces fibres ressemblaient certainement à des nerfs humains, et les ingénieurs le pensaient aussi – c’est pourquoi le groupe d’ingénieurs de 10 personnes, dirigé par le professeur adjoint Fabien Sorin, pense que leur appareil est un candidat idéal pour les nerfs robotiques.

Fondamentalement, ce « nerf » est un câble à fibres optiques maigre plein d’électrodes. Pour ce faire, l’équipe a commencé avec un bloc de plastique dense, qu’ils ont chauffé et allongé par traction, pour obtenir de minuscules cordons flexibles. La plupart des techniques de fabrication s’appuient sur du plastique qui se raidit, donc l’équipe a travaillé avec un matériau différent qui a conservé son élasticité. Avant de produire les cordons, les ingénieurs ont placé des électrodes exactement là où ils les voulaient. À mesure que le plastique s’allongeait, les fibres enveloppaient les électrodes.

Le produit final ressemble presque à un petit élastique ouvert, presque clair et incroyablement flexible. Comme il est souple et flexible, il peut fonctionner avec des articulations des robots en position de flexion. Les ingénieurs peuvent également construire plusieurs couches d’électrodes à la fois, de sorte que les types de pression déclenchent des réponses différentes, explique Sorin.

Fabriqué en vrac

D’autres essaies d’ingénierie pour le toucher robotique sont plus volumineuses, ou s’appuient sur de grands réservoirs de fluide que le cordon de l’EPFL. De plus, si les robots parviennent à se rapprocher de la tactilité de leurs homologues humains, ils auront besoin de plus d’un bout de matériel. Ce cordage peut être fabriqué en vrac – cela dépend de la quantité de plastique utilisée par les ingénieurs.

On ne sait pas encore ce que l’équipe suisse prévoit de faire avec sa technologie. Mais ils savent qu’elle a de la valeur, la preuve, ils ont déjà déposé des brevets. Même si ce n’est pas pour la robotique, ces faux nerfs pourraient également se retrouver dans des tissus intelligents.

Source : Futurism