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À leurs débuts, les téléphones intelligents étaient de simples téléphones, puis on leur a greffé toutes sortes de fonctionnalités, comme un appareil photo, la capacité de leur parler et de comprendre, ou de détecter leur environnement, et beaucoup plus encore. La dernière innovation pourrait bien être la capacité de sentir, comme le nez humain. C’est du moins ce que pensent des chercheurs de l’Institut de technologie de Karlsruhe (KIT) en Allemagne.

Le «smelldect»

Ils ont développé un projet appelé «smelldect» impliquant un «nez électronique» qui est capable de flairer une gamme de parfums différents plus rapidement qu’un humain. Le docteur Martin Sommer, qui coordonne le projet « smelldect » pour l’Institut de technologie des microstructures du KIT, a déclaré qu’il utilise le fonctionnement du nez biologique comme modèle. Le nez humain compte environ 10 millions de cellules olfactives avec environ 400 différents récepteurs olfactifs. Ces récepteurs donnent au nez la capacité de percevoir différents parfums et génèrent un signal spécifique pour informer le cerveau de ce qu’il sent.

smelldect-electronic-nose-1-720x720Le nez développé par l’équipe.

« Dans notre nez électronique, les nanofibres réagissent à des mélanges de gaz complexes – c’est-à-dire des parfums – et génèrent également des modèles de signaux, sur la base desquels le capteur identifie les odeurs », a déclaré M. Sommer dans un communiqué. Le nez ne mesure que quelques centimètres et contient tous les composants électroniques dont il a besoin, y compris la technologie pour évaluer les gaz. Dans le cas où les motifs olfactifs d’un parfum ont été « appris » à la puce, le capteur peut l’identifier en quelques secondes.

« La difficulté consistait dans le fait qu’un parfum ne reste pas toujours le même. Par exemple, l’odeur d’une rose au soleil diffère de celle d’une rose sous la pluie « , a poursuivi Sommer. « Actuellement, nous formons le nez électronique pour des utilisations spécifiques qui peuvent être choisies par les utilisateurs.

Comment ce « nez » fonctionne-t-il ?

Pour démarrer le processus de sentir une odeur, les chercheurs utilisent une diode électroluminescente intégrée dans le boîtier du capteur et irradiant des nanofils avec de la lumière UV. En conséquence, la résistance électrique initialement très élevée du dioxyde d’étain diminue, de sorte que ces changements de résistance provoqués par les molécules responsables de l’odeur et attachés à la surface du dioxyde d’étain peuvent être détectés. « Lorsque le capteur perçoit une odeur, la résistance diminue proportionnellement. Si une odeur disparaît, la résistance électrique augmente de nouveau jusqu’au niveau initial et le «nez» est prêt pour d’autres mesures », explique Sommer.

Bien qu’au départ cela puisse ressembler à un gadget sans intérêt, les chercheurs suggèrent qu’il pourrait être utilisé comme un détecteur d’air ambiant dans les usines, ou même pour aider à déterminer si la viande ou le poisson sont frais. De plus il serait l’appareil parfait afin de donner aux robots de prochaine génération un sens de l’odorat, pour rejoindre tous les autres sens dont seront dotés ces futurs appareils robotiques.

Source : Kit