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Une équipe de scientifiques japonais dirigée par Masahiro Kayama de l’Institut de recherches des frontières de l’Université de Tohoku pour les sciences interdisciplinaires a découvert un minéral connu sous le nom de moganite dans une météorite lunaire trouvée dans un désert en Afrique. Cela est important parce que la moganite est un minéral qui nécessite de l’eau pour se former, renforçant la théorie que l’eau a déjà existé sur la Lune.

De l’eau sur la Lune ?

«La moganite est un cristal de dioxyde de silicium qui ressemble au quartz et se forme sur la Terre sous forme de précipité lorsque l’eau alcaline, y compris le dioxyde de silicium, s’évapore dans des conditions de haute pression», explique Kayama. « L’existence de moganite implique fortement qu’il y a déjà eu de l’eau sur la Lune. »

Kayama et son équipe ont analysé 13 des météorites lunaires en utilisant des méthodes sophistiquées pour déterminer les compositions chimiques et les structures de leurs minéraux. Ceux-ci comprenaient la microscopie électronique pour un fort grossissement, et la spectroscopie micro-Raman pour déterminer la structure des minéraux en fonction de leur vibration atomique.

La moganite a été trouvée dans seulement un des 13 échantillons, confirmant la théorie de l’équipe qu’elle n’aurait pas pu se former dans le désert africain. « Si l’altération terrestre avait produit de la moganite dans la météorite lunaire, il devrait y avoir de la moganite dans tous les échantillons qui sont tombés sur Terre à la même époque, mais ce n’était pas le cas », explique Kayama. Il ajoute qu’une partie de la moganite s’était transformée en minéraux à haute pression, la stishovite et la césite, qui, selon lui, se sont probablement formées à la suite de fortes collisions sur la Lune.

Sous la surface des cristaux de glace pourraient être abondants

C’est la première fois que la moganite a été détectée dans les roches lunaires. Les chercheurs pensent que ces météorites proviennent probablement d’une zone de la Lune appelée Procellarum Terrane, et que la moganite a été formée par le processus d’évaporation de l’eau par la lumière du soleil. La théorie de travail de Kayama est que plus profondément sous la surface lunaire, protégée du soleil, des cristaux de glace d’eau pourraient être abondants.

Au cours des dernières années, les missions spatiales ont trouvé des traces d’eau lunaire ou de glace concentrée aux pôles où la lumière du soleil apparaît sous un angle très étroit, menant à des poches froides. C’est la première fois, cependant, que les scientifiques ont trouvé des preuves de glace d’eau abondante dans la subsurface lunaire aux latitudes moyennes et basses.

L’équipe de Kayama estime que l’accumulation d’eau dans le sol lunaire est d’environ 0,6% en poids. S’ils ont raison, les futurs explorateurs lunaires auraient un accès plus facile à cette ressource, ce qui augmenterait considérablement les chances de la Lune d’accueillir des humains et des infrastructures, et de soutenir une variété d’industries dans les prochaines décennies.

De futures missions

La JAXA, l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale, envisagerait deux futures missions: une mission d’atterrissage sur le pôle lunaire dans cinq ans pour rechercher des ressources en eau et une mission de retour de l’autre côté de la Lune dans dix ans.

En plus de tester l’eau dans d’autres minéraux, Kayama et son équipe veulent également étudier l’eau du vent solaire aux sols régolitiques et aux éruptions volcaniques du manteau lunaire. «L’eau solaire induite par le vent pourrait nous donner un nouvel aperçu de l’histoire de l’activité solaire, et l’eau volcanique nous fournirait des informations sur l’évolution lunaire avec l’eau», conclut Kayama.

Source : Tohoku University