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Les chercheurs ont identifié plus de 100 planètes géantes qui pourraient accueillir des lunes capables de soutenir la vie. Leur travail guidera la conception de futurs télescopes permettant de détecter ces lunes et de rechercher des signes révélateurs de vie, appelés bio-signatures, dans leurs atmosphères.

Des lunes pouvant soutenir la vie

Nous avons tous entendu parler de la recherche de la vie sur d’autres planètes, mais qu’en est-il de regarder d’autres lunes. Dans un article publié le 13 juin dans The Astrophysical Journal, des chercheurs de l’Université de Californie et de l’Université du Queensland du Sud ont identifié plus de 100 planètes géantes susceptibles d’héberger des lunes capables de soutenir la vie.

Depuis le lancement en 2009 du télescope Kepler de la NASA, les scientifiques ont identifié des milliers de planètes à l’extérieur de notre système solaire, appelées exoplanètes. L’objectif principal de la mission de Kepler est d’identifier les planètes qui se trouvent dans les zones habitables de leurs étoiles; ce qui signifie qu’il n’y fait ni trop chaud ni trop froid pour que l’eau liquide – et potentiellement la vie – existe.

Les planètes terrestres (rocheuses) sont des cibles de choix dans la quête de la vie, car certaines d’entre elles pourraient être géologiquement et atmosphériquement semblables à la Terre. Un autre endroit à regarder est les nombreuses planètes géantes gazeuses identifiées, lors de la mission de Kepler. Bien qu’ils ne soient pas eux-mêmes candidats à la vie, ces planètes semblables à Jupiter dans la zone habitable peuvent abriter des lunes rocheuses, appelées exolunes, qui pourraient soutenir la vie.

« Il y a actuellement 175 lunes en orbite autour des huit planètes de notre système solaire, alors que la plupart de ces lunes sont en orbite autour de Saturne et Jupiter, ce qui pourrait ne pas être le cas dans d’autres systèmes solaires », explique Stephen Kane. professeur agrégé d’astrophysique planétaire et membre du centre d’astrobiologie Alternative Earths de l’UCR. « En tenant compte des exolunes rocheuses dans notre recherche de la vie dans l’espace, cela nous permettra d’élargir considérablement les endroits où nous pouvons trouver potentiellement de la vie. »

Les chercheurs ont identifié 121 planètes géantes qui ont des orbites dans les zones habitables de leurs étoiles. À plus de trois fois les rayons de la Terre, ces planètes gazeuses sont moins communes que les planètes telluriques, mais chacune d’entre elles devrait héberger plusieurs grandes lunes.

Les scientifiques ont spéculé que les exolunes pourraient fournir un environnement favorable à la vie, peut-être même mieux que la Terre. C’est parce qu’elles reçoivent de l’énergie non seulement de leur étoile, mais également du rayonnement réfléchi par leur planète. Mais jusqu’à présent, aucune exolune n’a été identifiés pouvant soutenir la vie.

« Maintenant que nous avons créé une base de données des planètes géantes se trouvant dans des zones habitables de leurs étoiles, des observations des meilleurs candidats pour héberger des exolunes seront faites pour aider à affiner les propriétés attendues de ces lunes – notamment celle de soutenir la vie telle que nous la connaissons. », a déclaré Michelle Hill, étudiante de premier cycle à l’Université du Queensland du Sud, qui travaille avec Kane et qui rejoindra ce programme d’études cet automne.

Source : University of California