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Des chercheurs du King’s College de Londres ont montré que les rats atteints de lésions de la moelle épinière peuvent réapprendre des mouvements de mains après avoir été traités par une thérapie génique. Les personnes atteintes d’une lésion de la moelle épinière perdent souvent la capacité d’effectuer des gestes quotidiens qui nécessitent des mouvements coordonnés des mains, comme écrire, tenir une brosse à dents ou prendre une boisson.

Récupérer la fonction de la main

La récupération de la fonction de la main est une priorité pour les patients et améliorerait considérablement l’indépendance et la qualité de vie. Aucun traitement régénératif n’est actuellement disponible. Les chercheurs ont testé une nouvelle thérapie génique pour la régénération des tissus endommagés dans la moelle épinière, qui pourrait être activée et désactivée en utilisant un antibiotique commun.

La professeure Elizabeth Bradbury de l’Institut de psychiatrie, de psychologie et de neuroscience (IoPPN) a déclaré: «ce qui est excitant dans notre approche, c’est que nous pouvons contrôler précisément la durée de la thérapie en utilisant un« changement de gène. Cela signifie que nous pouvons nous concentrer sur le temps optimal nécessaire à la récupération. La thérapie génique permet de traiter une grande partie de la moelle épinière avec une seule injection, et avec l’interrupteur, nous pouvons maintenant désactiver le gène quand il n’est plus nécessaire. »

rat-spinal-injury-credit-kings-college-londonImage composite montrant l’activité neuronale dans la moelle épinière du rat après une thérapie génique.

Un tissu cicatriciel 

Après une lésion traumatique de la colonne vertébrale, il se forme un tissu cicatriciel dense qui empêche de nouvelles connexions entre les cellules nerveuses. Cette thérapie génique permet aux cellules de produire une enzyme appelée chondroïtinase qui peut décomposer le tissu cicatriciel et permettre la régénération des réseaux de cellules nerveuses.

La plupart des lésions de la moelle épinière se produisent au niveau du cou et affectent les quatre membres. Les chercheurs ont administré la thérapie génique à des rats atteints de lésions de la colonne vertébrale, qui imitaient parfaitement le type de lésions vertébrales humaines qui surviennent, après des traumatismes tels que des accidents de voiture ou des chutes.

Après seulement deux mois

Dr Emily Burnside de l’IoPPN explique: «les rats et les humains utilisent une séquence similaire de mouvements coordonnés lorsqu’ils saisissent des objets. Nous avons constaté que lorsque la thérapie génique était activée pendant deux mois, les rats étaient capables d’atteindre et de saisir avec précision des boulettes de sucre. Nous avons également constaté une augmentation spectaculaire de l’activité dans la moelle épinière des rats, suggérant que de nouvelles connexions avaient été faites dans les réseaux de cellules nerveuses.

Les chercheurs ont dû surmonter un problème avec le système immunitaire, reconnaissant et enlevant le mécanisme de commutateur des gènes. Pour contourner cela, les chercheurs ont travaillé avec des collègues aux Pays-Bas pour ajouter un «gène furtif» qui masque ce changement de gène du système immunitaire.

Un commutateur génétique furtif 

Le professeur Joost Verhaagen, de l’Institut néerlandais pour les neurosciences, a déclaré: «l’utilisation d’un commutateur génétique furtif constitue une garantie importante et constitue une étape encourageante vers une thérapie génique efficace contre les lésions de la moelle épinière. C’est la première fois qu’une thérapie génique avec un interrupteur furtif marche / arrêt fonctionne chez les animaux.

Cette thérapie génique n’est pas encore prête pour des essais chez l’humains. Alors que la possibilité de désactiver un gène thérapeutique constitue une garantie, les chercheurs ont découvert qu’une petite quantité du gène restait active même lorsqu’il était éteint. Ils travaillent maintenant à fermer complètement le gène et à se diriger vers des essais sur de plus grandes espèces.

Cette recherche est financée par le Medical Research Council, l’International Spinal Research Trust et Wings for Life, et publiée dans la revue Brain.

Source : King’s College London