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La communauté scientifique dans son ensemble est d’accord pour affirmer que le réchauffement actuel de la planète est dû en grande partie à l’activité humaine, mais des nouvelles études suggèrent que ce phénomène aurait débuté bien avant l’apparition des humains. En effet, l’évolution des premiers animaux de la Terre il y a plus de 500 millions d’années aurait provoqué le réchauffement climatique, selon une nouvelle étude.

Des matières organiques

Il y a environ 520-540 millions d’années, la vie animale a évolué dans l’océan et a commencé à décomposer les matières organiques sur le fond marin, ce qui a entraîné plus de dioxyde de carbone et moins d’oxygène dans l’atmosphère. Dans les 100 millions d’années qui ont suivi, les conditions de ces premiers animaux sont devenues plus dures, car les niveaux d’oxygène de l’océan ont chuté et le dioxyde de carbone a provoqué le réchauffement climatique.

Cette recherche, publiée dans Nature Communications, provient des universités d’Exeter, Leeds et Anvers, et de la Vrije Universiteit Brussel. « Comme les vers dans un jardin, de minuscules créatures sur le fond marin perturbèrent, mélangèrent et recyclèrent les matières organiques mortes – un processus connu sous le nom de bioturbation », a déclaré le professeur Tim Lenton, de l’Université d’Exeter.

« Parce que l’effet de la fouille des animaux est si grand, vous vous attendriez à voir de grands changements dans l’environnement lorsque tout le fond de l’océan passe d’un état non perturbé à un état bioturbé. Nous avons effectivement constaté une diminution des niveaux d’oxygène dans l’océan il y a environ 520 millions d’années », a déclaré le professeur Filip Meysman, de l’Université d’Anvers.

« Mais les preuves venant des rochers ont montré que les sédiments étaient seulement un peu perturbés. » Le professeur Simon Poulton, de l’Université de Leeds, a déclaré: «cela signifiait que les animaux vivants dans les fonds marins à cette époque n’étaient pas très actifs et ne se déplaçaient pas très profondément dans les fonds marins.

« À première vue, ces deux observations ne semblaient pas correspondre. »

les premiers bioturbateurs

L’auteur principal, le Dr Sebastiaan van de Velde, de la Vrije Universiteit Brussel, a expliqué: «Le facteur critique était de réaliser que les plus grands changements se produisaient aux niveaux les plus bas de l’activité animale. « Cela signifie que les premiers bioturbateurs ont eu un impact énorme. »

Les chercheurs ont expliqué que cette réalisation était la «pièce manquante du puzzle», et leur ont permis de construire un modèle mathématique de la Terre autour de cette période pour se pencher sur les changements causés par ces formes de vie précoces. Le Dr Benjamin Mills, également de l’Université de Leeds, qui a dirigé cette partie de la recherche, a déclaré: «lorsque nous avons utilisé notre modèle, nous avons été surpris par ce que nous avons vu. L’évolution de ces petits animaux a effectivement réduit l’oxygène dans l’océan et l’atmosphère, mais a également augmenté les niveaux de dioxyde de carbone atmosphérique à un point tel qu’il a provoqué un réchauffement de la planète.

« Nous savions que le réchauffement avait eu lieu à ce moment de l’histoire de la Terre, mais nous n’avions pas réalisé qu’il pouvait être causé par des animaux. » Ce processus a aggravé les conditions pour ces animaux, ce qui a probablement contribué à un certain nombre d’événements d’extinction de masse au cours des 100 premiers millions d’années de l’évolution des animaux.

Un parallèle entre ces animaux et nous

« Il y a un parallèle intéressant entre les premiers animaux qui ont changé leur monde d’une manière qui était mauvaise pour eux, et ce que nous faisons maintenant à la planète », a déclaré le professeur Lenton, directeur du nouvel Institut des systèmes mondiaux d’Exeter. développer des solutions transformatives aux défis auxquels le monde est confronté aujourd’hui.

« Nous créons un monde plus chaud avec l’expansion de l’anoxie des océans (manque d’oxygène) qui est mauvais pour nous et beaucoup d’autres créatures avec lesquelles nous partageons la planète. Nous devrions peut-être prendre exemple de cette période de perturbation pour prendre conscience que nous allons profondément, dans les siècles à venir, changer notre monde, et que c’est déjà commencé. »