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Les résultats de trois observatoires mondiaux majeurs confirment qu’un astéroïde binaire très rare est passé proche de la Terre le 21 juin 2017. L’astéroïde 2017 YE5 (en réalité deux astéroïdes de 900 mètres de diamètre) est passé à moins de 5,9 millions de kilomètres de notre planète pour la première fois en 170 ans avant de repartir dans l’espace.

L’astéroïde 2017 YE5

Les astéroïdes existent sous plusieurs formes; de la poussière aux planètes naines comme Cérès, mais ce qui la distingue des autres, c’est son arrangement orbital. Selon la NASA, la famille des astéroïdes proches de la Terre de plus de 200 mètres de diamètre, environ 15 % sont constitués d’astéroïdes binaires comme Didymos – un astéroïde plus petit en orbite autour d’un plus grand astéroïde.

Un tel système est similaire à la Terre et à la Lune, où notre petit satellite est en orbite autour de notre planète. Mais ce n’est pas la seule façon d’assembler un astéroïde binaire. Quand nous expliquons que la Lune est en orbite autour de la Terre, c’est vraiment une manière moins pédante de dire que la Terre et la Lune partagent deux foyers orbitaux. C’est-à-dire, les deux points à l’intérieur d’une ellipse où les forces gravitationnelles travaillant sur la Terre et la Lune sont centrées.

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Parce que la Lune est dans une orbite presque circulaire, ces foyers sont très proches les uns des autres, et parce que la Terre est beaucoup plus massive que la Lune, les foyers sont presque là où se trouve le centre de la Terre. Cela signifie que la Lune est en orbite autour de la Terre, tandis que la contribution de la Terre est un peu en oscillation.

La même situation vaut pour un système comme Didymos, où un astéroïde de très grande taille est en orbite autour d’un très petit objet. Mais si les deux astéroïdes ont la même taille, alors les foyers de leur orbite restent dans l’espace; aucun des deux astéroïdes ne jouant le rôle de centre. 2017 YE5 est un tel système – un type d’objet représentant un si petit pourcentage de la famille proche de la Terre que seulement quatre comme ceux-ci ont été découverts jusqu’à ce jour.

Une autre famille d’astéroïdes 

Un autre 15 % de la famille proche de la Terre sont des astéroïdes de contact, car ils sont si rapprochés qu’ils se touchent. Si deux planètes essayaient cela, le résultat serait une collision explosive avec une ou les deux planètes qui seraient détruites par les forces de marée. Mais les astéroïdes sont trop petits pour cela, donc ils peuvent survivre à cette rencontre s’ils sont assez solides et ne voyagent pas trop vite.

2017 YE5 a été aperçu pour la première fois par le Maroc Oukaimeden Sky Survey le 21 décembre 2017, mais à ce moment-là, c’était juste une image sur une image et rien ne pouvait être discerné quant à ses propriétés. Cependant, le 21 juin 2018, alors que l’astéroïde atteignait 16 fois la distance de la Terre à la Lune, les astronomes du radar du système solaire Goldstone (GSSR) de la NASA en Californie ont profité de l’occasion pour effectuer une série d’observations radars.

Ce qu’ils ont trouvé, c’est que 2017 YE5 a montré des signes qu’il était un astéroïde binaire en présentant deux lobes. Goldstone a alerté l’Observatoire d’Arecibo à Porto Rico sur ce qu’ils avaient trouvé. Le 24 juin, Arecibo a commencé les observations radars bistatiques de 2017 YE5, où Arecibo émettait un faisceau radar vers l’astéroïde et le Green Bank Observatory (GBO) en Virginie Occidentale recevait les signaux réfléchis. Le 26 juin, la nature binaire de 2017 YE5 a été confirmée avec deux objets en orbite les uns sur les autres à toutes les 20 à 24 heures.

Une propriété inattendue de 2017 YE5 est que les deux objets sont aussi sombres que le charbon de bois, mais un des objets est beaucoup plus réfléchissant que l’autre – quelque chose que l’on ne voit dans aucun des 50 astéroïdes binaires étudiés par radar. La NASA explique que cela peut indiquer que cet objet peut avoir une surface plus rugueuse ou une densité différente. La NASA voit 2017 YE5 comme une occasion de mieux comprendre les astéroïdes binaires et leur formation ainsi que leur composition interne.

Source : NASA