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La famille orbitale de Jupiter vient rapidement de se développée; des scientifiques ont annoncé aujourd’hui la découverte de 10 nouvelles lunes miniatures autour du géant gazier. Cela amène ses satellites connus à 79, le plus nombre de lunes pour une planète dans le système solaire.

Dix nouvelles lunes en orbite autour de Jupiter

Ces nouvelles lunes, illustrées comme des cercles ci-dessus, ont été découvertes l’année dernière par une équipe d’astronomes. Après vérification, ils sont rapportés aujourd’hui par l’Union Astronomique Internationale, basée à Paris. À l’époque, les chercheurs étaient à la recherche d’une planète massive théorisée bien au-delà de Pluton, connue sous le nom de planète X ou de planète Neuve, qui viendrait des objets du système solaire lointains.

Bien que la chasse aux plantes des scientifiques ait jusqu’ici été un échec, l’équipe, utilisant le télescope Blanco de 4 mètres récemment mis à jour à l’Observatoire Inter-Américain de Cerro Tololo au Chili, avait également en vue sur Jupiter, menant à cette découverte. Des observations supplémentaires au cours d’une année ont confirmé les orbites de ces lunes, qui ont toutes un diamètre de 3 kilomètres ou moins.

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Elles suivent pour la plupart les modèles connus de Jupiter: situés loin au-delà des grandes lunes primaires de la planète (violet), deux des nouvelles lunes appartiennent à un groupement (bleu) qui tourne dans la même direction que la planète qui serait des fragments d’une grande lune. Sept autres tombent dans un autre groupe « rétrograde » (rouge) tournant contre le spin de la planète, leur chemin opposé a démarré lorsque des lunes anciennes sont entrées en collision avec des comètes, des astéroïdes ou d’autres lunes.

L’étrange lune « Valetudo »

Mais une lune, provisoirement surnommée « Valetudo » (vert), est une boule excentrique, orbitant avec le spin de Jupiter mais dans le sens contraire. Ce satellite pourrait être un objet inachevé, ou le dernier vestige des anciennes lunes qui ont fourni le grain de la grappe rétrograde, théorise l’équipe qui a découvert ces lunes. Son cheminement à l’intérieur des lunes rétrogrades est instable, ajoutent-ils; une collision, à un moment donné, est probable.

Crédit GIF : Science Alert
Source : Science