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Mars est-il trop sec pour soutenir la vie? Pour le savoir, la NASA a envoyé une équipe du centre de recherche Ames dans le désert d’Atacama au Chili. Tristement célèbre pour être l’endroit le plus sec sur Terre, le but de l’étude Atacama est d’identifier la limite qui divise le point où les microorganismes peuvent vivre, et celui où ils ne peuvent plus exister – du moins selon nos critères, qui malheureusement sont encore assez limités.

L’eau est très importante

L’eau est l’un des facteurs les plus importants de la vie, sinon le facteur le plus important. Toute la vie telle que nous la connaissons dépend de l’eau pour supporter les fonctions biologiques les plus basiques, et s’il n’y a pas d’eau, il n’y a pas de vie. C’est pour cette raison que les astrobiologistes cherchent de l’eau avant de considérer tout autre facteur pour déterminer si un endroit est habitable. C’est parce que vous pouvez avoir un monde avec la température parfaite, une atmosphère semblable à la Terre, un faible rayonnement, et tous les autres éléments nécessaires à la vie, mais s’il n’y a pas d’eau, rien de tout cela n’a d’importance.

Tel est le cas dans le désert d’Atacama, sur la côte ouest de l’Amérique du Sud. Il a un environnement magnifiquement semblable à la Terre, puisqu’il est sur Terre, mais il lui manque une chose: l’eau y est quasi absente. En fait, il ressemble à la surface de Mars, avec des précipitations mesurées en millimètres par décennie. Certaines régions sont si arides que même les bactéries ne peuvent survivre. Les nitrates tombent du ciel que les bactéries engloutiraient normalement, mais ceux-ci se déposent à sa surface, car aucune vie n’existe pour l’utiliser.

En outre, le désert de 10 millions d’années est étonnamment frais avec un climat méditerranéen, mais cela signifie seulement qu’il y a moins d’énergie disponible pour la croissance et la reproduction des êtres vivants, comme les plantes ou les bactéries.

Quand un endroit devient-il trop sec ?

La question est; quand un endroit devient-il trop sec pour que la vie puisse prospérer ? Selon la NASA, l’Atacama est un très bon endroit pour répondre à cette question, car cette bande de 1 000 km de long n’est pas uniformément sèche, elle est moins sèche à la limite sud et plus sèche dans la région nord. L’idée est qu’en regardant les variations dans ces zones, il devrait être possible de savoir quand le niveau de l’eau descend au-dessous du minimum pour que la vie puisse exister.

Ce qui est important pour la NASA, est de pouvoir déterminer quand une collection de microbes vit ou survit. Autrement dit, est-ce que les organismes se nourrissent, croissent et se reproduisent, ou existent-ils simplement sous des formes biologiques très élémentaires pour rester en vie? Si les bactéries peuvent se reproduire dans ce désert, alors la vie sur Mars pourrait exister et évoluer avec chaque nouvelle génération. Mais si elles ne peuvent pas se reproduire, les microbes disparaîtront en une génération, et même la sporulation sera incapable de les empêcher de mourir.

Rechercher des signes de stress

Une autre façon de savoir si la vie peut exister sur Mars, est de rechercher des signes de stress. Les microbes qui sont sont en bonne santé, ne montrent aucun signe de stress, mais ceux qui croissent et se reproduisent dans un environnement extrême, seront stressés. Cela se traduira par des changements dans la structure des cellules, comme dans les molécules lipidiques qui forment la surface externe de la membrane cellulaire des bactéries, lesquelles deviennent alors plus rigides. Si cette rigidité est absente dans un échantillon très sec, cela indiquera que les microbes ne sont pas stressés et peuvent donc survivre dans un endroit aride – comme sur la planète Mars.

L’équipe a également examiné la racémisation des protéines. C’est une technique de datation standard utilisée en archéologie et dans d’autres domaines qui étudie comment les acides aminés changent après la mort d’un organisme. Les protéines et les acides aminés qui composent les cellules sont des molécules complexes et asymétriques. Sur Terre, ils sont présentés dans des versions gauches et droites comme des gants ou des chaussures. Mais lorsqu’il ya de la vie, ces molécules sont gauchères. Cependant, après la mort d’un organisme, cela change lentement au fur et à mesure que les acides aminés se réforment pour devenir droitiers.

Cela se produit à un rythme prévisible jusqu’à ce que les molécules gauches tournent à droite et que celles de droite tourne à gauche pour atteindre un ratio de 50/50. Ce que l’équipe a découvert, c’est que dans les régions les plus sèches, ce rapport indique que ces régions sont mortes depuis au moins 10 000 ans et que les restes de vie sont extrêmement rares.

1000 fois plus sèche des régions de l’Atacama 

Ce que cela indique pour Mars n’est pas très encourageant. Les parties les plus sèches de l’Atacama sont presque entièrement sans vie, avec la présence d’un peu de vie probablement soufflées par le vent, mais c’est un paradis comparé à Mars. La NASA explique que la surface de la planète rouge est 1000 fois plus sèche que la pire des régions que l’Atacama a à offrir. Cela signifie que les chances de trouver la vie sur la surface martienne sont très minces. Mais il peut être possible de trouver des restes de vie qui existaient autrefois pendant les époques plus humides il y a des dizaines de millions d’années – par exemple dans les années 1970, les photographies des sondes Mariner et Viking ont révélé d’énormes chenaux d’écoulement et des vallées formant de vastes réseaux, qui ressemblent étrangement à ce nous nous trouvons sur la Terre.

« Avant d’aller sur Mars, nous pouvons utiliser l’Atacama comme un laboratoire naturel et, en fonction de nos résultats, ajuster nos attentes pour ce que nous pourrions trouver quand nous y arriverons », explique Wilhelm. « Si la surface de Mars est trop sèche pour que la vie puisse s’y développer, des traces de microbes peuvent durer des milliers d’années, donc grâce à nos recherches dans ce désert, nous pourrons concevoir de meilleurs instruments pour non seulement chercher la vie sur et sous la surface de la planète, mais aussi pour découvrir les secrets de son passé lointain. », conclut Wilhelm.

Source : NASA