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Nous avons déjà entendu parler de «peaux» électroniques flexibles qui pourraient donner aux robots ou aux membres prothétiques un sens du toucher. Maintenant des scientifiques de l’Université du Texas à Arlington prétendent avoir développé une peau encore plus sensible au toucher que la nôtre.

Une peau intelligente

Créée par une équipe dirigée par le professeur Zeynep Çelik-Butler, la «peau intelligente» intègre des millions de minuscules capteurs flexibles constitués de nano-tiges d’oxyde de zinc de 0,2 micron d’épaisseur (en comparaison, les cheveux humains ont un diamètre d’environ 40 à 50 microns). Chacun de ces capteurs est auto-alimenté, ne nécessitant aucune tension externe.

Le lot entier est enfermé dans une couche élastique de polyimide résistant aux produits chimiques et à l’humidité, donnant une peau résistante, flexible et imperméable. Lorsque même une petite pression est appliquée au polyimide, les capteurs de nano-tiges de cette zone détectent cette pression en se pliant.

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En conséquence, la peau est remarquablement sensible aux variations de surfaces qu’elle touche – elle peut également détecter les changements de température. Ce matériau pourrait finalement être appliqué aux pinces robotisées, aux doigts des bras prothétiques ou même à des dispositifs de détection portables, et peut-être même aux robots lorsqu’ils seront plus évolués.

Les capteurs peuvent identifier un individu

« Ces capteurs sont très sensibles et s’ils étaient touchés par le doigt d’une personne, ils pourraient aider à l’identifier », explique Çelik-Butler. « Imaginez des personnes capables d’identifier l’identité d’une personne avec ce robot poilu, comme l’appellent mes étudiants. » Teri Schultz, directrice de la gestion de la technologie au Bureau de la recherche de l’UTA, a déclaré que cette technologie était prometteuse pour un certain nombre de secteurs commerciaux. Nous pourrions voir cette technologie se développer avec la prochaine génération de robots pour leur permettre d’être plus productifs en aidant les gens. » a conclu Schultz.

Cette recherche a été publiée dans IEEE Sensors Journal.

Source : University of Texas at Arlington