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Parker Solar Probe de la NASA a décollé ce matin (12 août) à 3h31 HAE (07h31 GMT) de Cap Canaveral, placé dans une puissante fusée Delta IV Heavy un peu avant l’aube.

L’appareil Parker Solar Probe a été lancé avec succès ce matin

Si tout se passe comme prévu, la sonde solaire Parker finira par voyager plus vite que tout autre engin spatial, et traversera l’atmosphère extérieure de notre étoile, connue sous le nom de couronne. Les mesures effectuées par la sonde révéleront des informations clés sur le fonctionnement interne de notre étoile qui a échappé aux scientifiques pendant des décennies.

« Cela va être absolument phénoménal », a déclaré le scientifique en chef de la NASA, Jim Green. « Nous voulions faire cela depuis 60 ans, depuis qu’Eugene Parker a théorisé le vent solaire, et prédit la forme spiralée du champ magnétique à l’intérieur du système solaire – qui est maintenant appelé spirale de Parker.

Cette prédiction avait suscité beaucoup de scepticisme dans les années 1950, mais le temps a prouvé que Parker, un astrophysicien pionnier à l’Université de Chicago, avait raison. Nous savons maintenant qu’un flux de particules chargées est émis constamment du soleil, et Parker, qui a eu 91 ans en juin, est devenu le premier personnage vivant à avoir une mission de la NASA en son honneur.

Des photos de Parker et une copie numérique de son document phare sur le vent solaire datant de 1958 se trouvent sur le vaisseau spatial récemment lancé, à bord d’une carte mémoire qui porte également le nom de plus de 1,1 million de personnes. Ces personnes – qui incluent notamment William Shatner de Star Trek – ont répondu à une invitation de la NASA en mars 2018, à découvrir le soleil avec la sonde solaire Parker.

Le lancement a été stoppé 2 minutes avant le décollage

Le lancement de ce matin devait initialement avoir lieu le 31 juillet, mais plusieurs problèmes techniques ont repoussé la tentative au 11 août, et cette tentative a été stoppée après qu’une alarme de pression du gaz-hélium de la fusée Delta IV Heavy a été déclenchée moins de 2 minutes avant le décollage.

Notre mystérieuse étoile

Le vent solaire est très rapide, avec une vitesse entre 1,45 million de km/h et 2,89 millions de km/h au moment où il atteindra l’orbite terrestre. Les conditions lors de l’approche et aux alentours seront extrêmes; Parker Solar Probe devra supporter environ 500 fois la charge de rayonnement solaire que nous subissons sur Terre, et selon le responsable de la NASA, le côté solaire du véhicule sera chauffé à environ 1 370 degrés Celsius. (La plus grande partie de cette chaleur vient de la lumière du soleil; le plasma dans la couronne est si mince qu’il ne jouera plus un grand rôle.)

« Il va être martelé », a déclaré Green. Pour faire face à la chaleur, la sonde à énergie solaire est équipée d’un blindage de 2,3 mètres et de 11,4 centimètres d’épaisseur, fait d’un matériau composite de carbone, qui protègera la plupart des données scientifiques de l’engin spatial, car les instruments seront à une température de seulement 29 degrés Celsius.

Des instruments pour mieux comprendre le Soleil

Ces instruments mesureront, entre autres, les champs et les ondes électriques et magnétiques du soleil, observeront des particules super-énergétiques dans l’atmosphère solaire et au-delà, compteront et caractériseront les particules du vent solaire et photographieront la couronne et les régions intérieures de l’héliosphère (la bulle géante de plasma solaire et de champs magnétiques qui s’étend bien au-delà de l’orbite de Pluton).

Ces observations pourraient aider à résoudre les énigmes sur le chauffage coronaire et l’accélération des particules, ont indiqué les scientifiques de la mission. « Comment pouvons-nous comprendre les systèmes stellaires si nous ne comprenons pas l’étoile qui se trouve à côté de nous. », a expliqué Szabo.

Des applications pratiques

Il devrait y avoir des applications pratiques considérables, a-t-il souligné. Par exemple, les données de la mission devraient nous donner un aperçu significatif de la météorologie spatiale, permettant potentiellement aux chercheurs de mieux prévoir et planifier les intenses tempêtes solaires qui peuvent provoquer de grandes perturbations sur Terre.

De telles informations pourraient également aider l’humanité à se lancer dans le système solaire, en nous donnant les connaissances dont nous avons besoin pour quitter le champ magnétique de protection de notre planète, selon Guhathakurta. « Il n’y aura pas de retour en arrière après cette mission », a-t-elle déclaré.