sérotonine-nouvelle-approche-contre-autisme

Selon une étude, l’augmentation rapide des taux de sérotonine, un messager chimique qui rend les souris génétiquement modifiées pour développer le spectre de l’autisme, plus sociales. Cette étude suggère que cette approche pourrait faire la même chose chez les personnes autistes. Elle explique également pourquoi les antidépresseurs ne soulagent pas les traits de l’autisme: ils augmentent les taux de sérotonine trop lentement pour être efficaces.

Augmenter rapidement les niveaux de sérotonine 

Les chercheurs ont utilisé une technique qui augmente rapidement les niveaux de sérotonine dans le noyau accumbens, une région du cerveau qui se rattache à la récompense sociale. « D’une manière ou d’une autre, la libération de sérotonine dans le noyau accumbens joue un rôle important dans l’amélioration de la sociabilité », explique le chercheur principal Robert Malenka, professeur de psychiatrie et de sciences du comportement à l’Université de Stanford en Californie. « L’hypothèse est simple et elle renforce l’interaction sociale. »

Des décennies de recherche ont suggéré un lien entre la sérotonine et l’autisme. Il y a environ 10 ans, cela a conduit des chercheurs à tester les antidépresseurs, qui augmentent les taux de sérotonine en bloquant sa réabsorption dans les neurones, en tant que traitement de l’autisme. Cependant, dans plusieurs essais, les antidépresseurs tels que la fluoxétine (Prozac) se sont avérés peu efficaces pour atténuer les caractéristiques de cette maladie.

Cette nouvelle étude suggère qu’un médicament qui active rapidement les récepteurs de la sérotonine serait un moyen plus efficace de traiter cette maladie. « Nous commençons tout juste à comprendre les mécanismes par lesquels le système sérotoninergique peut avoir un impact sur  les comportements sociaux », déclare Jeremy Veenstra-VanderWeele, professeur de psychiatrie à l’Université Columbia, qui n’a pas participé aux travaux.

L’ocytocine stimule la libération de la sérotonine

Dans une étude réalisée en 2013, l’équipe de Malenka a découvert qu’un autre messager chimique, l’ocytocine, pouvait rendre les souris plus sociables en stimulant la libération de la sérotonine dans le noyau accumbens. Dans cette nouvelle étude, ils ont génétiquement modifié certains neurones producteurs de sérotonine avec des protéines sensibles à la lumière. Une lumière brillante sur ces neurones les active, les obligeant à libérer la sérotonine dans une région précise; le noyau accumbens.

Les souris reniflaient, entretenaient et interagissaient par intermittence, jusqu’à ce que les scientifiques allument un laser qui a éclairé une  région dans le cerveau des souris. Les interactions entre les souris augmentaient alors fortement. Les souris conçues pour réagir à la lumière montraient également une préférence accrue pour une autre souris ou pour un objet.

Cet effet est spécifique au comportement social cependant: les souris ne montraient aucun changement dans leur niveau d’activité ou d’anxiété, et lorsque les chercheurs éteignaient le laser ramène les souris revenaient à leur niveau de sociabilité ressemblant à l’autisme. L’équipe de Malenka a également manipulé une autre série de souris, afin que la lumière supprime l’activité dans les mêmes neurones qui utilisent la sérotonine. L’intérêt social de ces souris diminuait lorsque la lumière était allumée.

« Cette découverte la plus intéressante de cette étude est que les auteurs ont identifié la région cérébrale spécifique et les types de cellules ayant un lien causal avec les comportements sociaux des animaux en rapport avec l’autisme », déclare Guo-Li Ming, professeur de neurosciences à l’Université de Pennsylvanie.

La délétion diminuait l’activité des neurones

Les chercheurs ont ensuite supprimé une région du chromosome 16 appelée 16p11.2, dans les mêmes neurones de la sérotonine. (Environ 1% des personnes autistes ne possèdent pas de copie de cette région.) La délétion diminuait l’activité des neurones. Les souris présentant une délétion dans leurs neurones passaient moins de temps à interagir avec d’autres souris et ne montraient pas de préférence pour une autre souris et un objet.

L’activation des neurones avec la lumière rend immédiatement les souris plus sociales, contrecarrant les effets de suppression. Infuser le noyau accumbens des souris avec un médicament qui bloquerait les récepteurs de la sérotonine annulerait l’effet de la lumière, suggérant que la sérotonine induit une augmentation de la sociabilité.

Des résultats intéressants mais qui ne doivent pas être surinterprétés

Ces résultats sont « excitants », mais « nous devons faire attention à ne pas les surinterpréter », explique Veenstra-VanderWeele. En particulier les souris de l’étude ne possédaient pas les deux copies de 16p11.2 dans leurs neurones, alors qu’il ne manque qu’une copie aux personnes autistes avec cette suppression. De plus, d’autres équipes n’ont pas rencontré de problèmes de compétences sociales chez les souris ne disposant pas d’une copie de cette région dans toutes leurs cellules.

Il sera également important de démontrer que la manipulation fonctionne dans d’autres modèles d’autisme chez les souris avant de conclure que ces résultats s’appliquent largement à cette maladie, explique Ming.

Malenka et son équipe se demandent si les médicaments qui activent directement les récepteurs de la sérotonine pourraient également améliorer la sociabilité des modèles murins d’autisme. Ils étudient également les effets de la MDMA, la drogue connue sous le nom d’ecstasy, qui pourrait favoriser la libération de sérotonine par les neurones.

Source : Scientific American