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La dépression post-partum touche 10 à 20% des quatre millions de femmes qui accouchent aux États-Unis chaque année. Cette condition frappe à un moment vulnérable lorsque la mère et le nourrisson commencent normalement à se lier. Les mères dépressives accordent moins d’attention à leurs nouveau-nés, de sorte que l’attachement entre la mère et le bébé ne se produit pas. Pour certaines femmes, la dépression post-partum peut durer des années, et le manque de liens maternels peut nuire au développement des enfants pendant l’adolescence.

La dépression post-partum

« Il est vraiment nécessaire d’identifier les femmes et de les traiter rapidement », explique Samantha Meltzer-Brody, directrice du programme de psychiatrie périnatale à l’Université de Caroline du Nord au Centre Chapel Hill pour les troubles de l’humeur chez les femmes. « Quand une maman ne va pas bien, cela devient une crise pour toute la famille. Mais comme beaucoup de questions liées à la santé mentale, et plus particulièrement à la santé mentale des femmes, elles ont été longtemps négligées.  »

Malgré la fréquence de la dépression post-partum, aucun traitement ne la cible spécifiquement. De nombreuses femmes qui souffrent de cette maladie reçoivent des antidépresseurs classiques tels que les ISRS (inhibiteurs sélectifs de la recapture de la sérotonine, tels que le Prozac), mais leur efficacité est limitée par la sérotonine neurochimique. Au lieu de cela, les chercheurs émettent l’hypothèse qu’un changement des hormones de reproduction chez la femme pendant la grossesse est la cause principale de cette dépression. Désormais, un nouveau médicament ayant fait l’objet d’essais cliniques avancés vise à corriger les conséquences de ces changements hormonaux, et les premiers résultats sur des humains suggèrent qu’il pourrait être très efficace.

Le réajustement des récepteurs GABA prend plus de temps

La raison de l’efficacité de ce médicament est liée à la biologie de base de la grossesse. Une femme enceinte connaît une augmentation spectaculaire des hormones de reproduction œstrogènes et progestérone. Cette augmentation s’accompagne d’un pic dans le cerveau d’une hormone appelée allopregnanolone. L’allopregnanolone active les récepteurs GABA; un neurotransmetteur qui signale aux cellules cérébrales de cesser de s’exciter. L’activité du GABA reste toutefois sensiblement la même pendant la grossesse car la plupart de ses récepteurs cellulaires sont en sommeil pour ne pas être trop activés par l’allopregnanolone. S’ils ne l’étaient pas, une activation excessive des récepteurs du GABA provoquerait une anesthésie virtuelle chez la femme enceinte.

Immédiatement après la naissance, les œstrogènes, la progestérone et l’allopregnanolone retombent à des niveaux normaux, après quoi les niveaux de récepteurs du GABA rebondissent rapidement. Mais chez certaines nouvelles mères, le réajustement des récepteurs GABA prend plus de temps. Les chercheurs postulent que ce retard peut être à l’origine de la dépression ressentie par certaines femmes après l’accouchement. Une faible activité du GABA est connue pour entraîner une dépression et une anxiété généralisées.

Istvan Mody, professeur de neurologie et de physiologie à l’Université de Californie à Los Angeles, étudie ce système complexe d’hormones et de neurotransmetteurs depuis de nombreuses années. En 2008, il a montré que les souris post-partum dont les taux de récepteurs au GABA étaient moins élevés ne prodiguaient que peu de soins à leurs petits. Dans certains cas, les mères mangeaient même leurs propres bébés. Mody a donné aux mères un médicament qui activait les quelques récepteurs GABA disponibles pour augmenter leur activité. Après seulement une journée de traitement, Mody explique que les souris « ne lançaient plus leurs progénitures, elles ne les ont pas cannibalisées. Elles se comportaient plutôt comme d’habitude.  »

Sage Therapeutics a développé le Brexanolone

Sur la base de cette recherche, une entreprise appelée Sage Therapeutics a développé un nouveau médicament pour traiter la dépression post-partum. Administré par voie intraveineuse, ce médicament élève l’allopregnanolone. Il ne cible pas directement les récepteurs GABA mais a un effet similaire: des niveaux plus élevés de cette hormone aident à activer les récepteurs, maintenant le GABA à un niveau sain. Deux essais cliniques de phase II menés par Meltzer-Brody à l’UNC. ont testé ce nouveau médicament chez les femmes en post-partum sévèrement et obtenu de bons résultats, entraînant une amélioration significative de l’humeur chez 70% des nouvelles mères.

Plus frappant encore, l’effet s’est produit immédiatement après l’administration du médicament et les bénéfices ont persisté pendant 30 jours. Les deux premiers essais ne comprenaient que 25 femmes au total, mais Sage Therapeutics a depuis mené deux essais de phase III avec 246 femmes post-partum et les rapports préliminaires sont prometteurs. Ce médicament, appelé Brexanolone, est actuellement examiné par la Food and Drug Administration américaine. S’il est approuvé, il serait l’un des premiers antidépresseurs dotés d’un nouveau mécanisme d’action mis au point ces dernières années.

Ce médicament pourrait traiter d’autres types de dépression

Au-delà de la dépression post-partum, Mody espère que ce médicament pourrait traiter d’autres types de dépression hormonale telle que le trouble dysphorique prémenstruel – une version extrême du syndrome prémenstruel (SPM) – et la dépression au moment de la ménopause. Mody cherche également à savoir si ce système influence la dépression non hormonale chez les femmes. Les femmes sont deux fois plus susceptibles que les hommes de souffrir de dépression généralisée. Il est donc possible que leur dépression soit hormonale en dehors des périodes de fluctuation hormonale.

Cependant, tout le monde n’est pas convaincu que cette voie hormonale particulière constitue la bonne cible. D’autres hormones et l’oxytocine, la prolactine et la norépinéphrine ont également été impliquées dans la dépression post-partum. Joseph Lonstein, professeur de psychologie à la Michigan State University qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré: «Je doute fort que ce soit le seul système atypique chez les femmes qui souffrent de dépression ou d’anxiété post-partum, mais je pense que c’est tout à fait raisonnable, et je pense que cela fait beaucoup de sens. »

C’est mieux que rien du tout

Pour Meltzer-Brody, un médicament faisant appel à l’une de ces cibles est meilleur que rien du tout. Elle explique qu’il y a un grand besoin de nouveaux traitements développés sur la base de la physiopathologie sous-jacente actuellement connue de la dépression post-partum – ou au moins un contributeur. « Cela changerait la façon dont nous pouvons traiter ces femmes », note-t-elle. « Nous devons faire mieux que ce que nous faisons. »

Source : Scientific American