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Le terme « membre fantôme » est souvent utilisé pour décrire la sensation subtile de quelque chose de ressenti, mais qui n’existe pas, par les amputés d’un membre. Mais peu de gens réalisent à quel point cela peut être désorientant.

Le syndrome du membre fantôme

Pour plus de la moitié des amputés, les membres fantômes peuvent être une expérience troublante et même douloureuse, se sentant comme si leur membre manquant était beaucoup plus petit qu’il ne l’était réellement. Cela peut causer des problèmes supplémentaires lorsque vous portez une prothèse. Au lieu de sentir leur membre prolongé par la prothèse, ils ont l’impression que l’appareil ne correspond tout simplement pas à leur membre fantôme.

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De nouvelles recherches sur l’École polytechnique fédérale de Lausanne (EPFL) en Suisse pourraient aider certaines personnes amputées a mieux intégré ce qu’elles voient à ce qu’elles ressentent. Dans un article publié récemment dans le Journal of Neurology, Neurosurgery and Psychiatry, les chercheurs montrent comment le cerveau d’un amputé peut être amené à penser qu’une main prothétique se mélange à son propre corps.

Convaincre le cerveau que la prothèse appartient au corps

« Dans cette étude, nous montrons que les personnes amputées peuvent réellement être convaincues que la main prothétique appartient à leur propre corps », a déclaré Giulio Rognini, chercheur principal à l’EPFL et premier auteur de l’étude. « Nous faisons cela en allant au-delà de l’expression « voir, c’est croire », basé sur des recherches établies sur la façon dont le cerveau identifie ce qui appartient à son propre corps. Au lieu d’utiliser uniquement le sens de la vue, nous avons utilisé une combinaison de deux sens: la vue et le toucher.  »

Le système de Rognini fonctionne en stimulant un nerf dans le moignon du sujet, ce qui lui fait ressentir une sensation tactile sur l’index du membre fantôme. En même temps, l’index est illuminé sur un appareil prothétique, représenté sur le participant par un casque de réalité virtuelle. Cette combinaison de vision et de sensation tactile semble « figer l’esprit », rétablissant la perception du membre fantôme dans la prothèse.

Cet effet peut-il être permanent ?

Selon les chercheurs, dans les études menées sur les amputés, la sensation d’extension de leur membre fantôme a duré jusqu’à 10 minutes après la fin de la simulation. Les participants ont déclaré après l’étude qu’ils avaient le sentiment que le membre s’était étendu au dispositif prothétique. À l’avenir, les chercheurs veulent vérifier si ces effets peuvent être permanents, et si ce système peut être utilisé pour atténuer ou éliminer la douleur ressentie dans les membres fantômes.