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Il y a quelques années, beaucoup d’entre nous ont découvert un mot singulièrement révoltant: les fatbergs. Ce mot décrivait un scénario de plus en plus répandu dans les systèmes d’égouts du monde entier, dans lequel les huiles de cuisson et autres graisses se figeraient dans les tuyaux, créant des masses boueuses qui emprisonneraient n’importe quelle sorte de substances solides.

Les fatbergs un matériau qui vient des égouts

Les matériaux couramment utilisés dans les fatbergs sont des lingettes humides, des serviettes hygiéniques, des préservatifs et des restes de nourriture. Les fatbergs, dans des photos souterraines, ressemblent à une explosion à l’usine de Crisco: un matériau globalement blanchâtre, accroché aux parois des tunnels d’égouts, des morceaux cireux se détachant et se déplaçant lentement sur des rivières molles.

Encore dégoûté ? Vous devriez l’être. Non seulement les fatberg sont-ils grossiers, mais ils font des ravages dans les réseaux d’égout, provoquant des amas et des débordements. Ils ont longtemps vexé les fonctionnaires des travaux publics et ont coûté des millions de dollars aux contribuables des villes de Londres à Baltimore, et un peu partout où il y a des égouts.

Transformer les fatberg en biocarburant

Mais une équipe de chercheurs canadiens affirme que ces fatberg pourraient être utilisés à bon escient; comme du biocarburant. Bien qu’ils ne soient pas les premiers scientifiques à tenter cela, ils affirment que leur méthode est plus efficace et peut même fonctionner à l’intérieur du réseau d’égouts, sans devoir retirer les graisses pour les traités.

«Cette méthode aiderait à récupérer et à réutiliser l’huile de cuisson usée comme source d’énergie», explique Asha Srinivasan, chercheuse en génie à l’Université de la Colombie-Britannique (UBC), qui a récemment publié une étude dans Water, Air, & Soil Pollution.

Leur méthode fonctionne comme ceci: les FOG (graisses, huiles et graisses, éléments constitutifs des fatbergs) sont chauffés entre 90 et 110 degrés Celsius, puis du peroxyde d’hydrogène est ajouté pour décomposer les matières organiques et libérer les acides gras. Des bactéries sont ensuite utilisées pour décomposer les acides gras, produisant du méthane.

Décomposer le FOG

« Trouver la bonne combinaison de température des micro-ondes et le dosage de peroxyde d’hydrogène est la clé du succès du procédé », déclare M. Srinivasan. « Notre procédé aide à décomposer le FOG, facilitant la digestion des bactéries et la production de plus de méthane. »

Ces méthodes pourraient éventuellement être utilisées par les programmes municipaux de traitement des eaux pour détruire le FOG prétraité par l’ajout de fatberg au système, ce qui pourrait déclencher le processus de dégradation. Cela pourrait également être utile pour les agriculteurs, leur permettant de mettre davantage de FOG dans leurs digesteurs de biogaz – des réservoirs utilisés pour traiter les déchets agricoles. Actuellement, les agriculteurs ne peuvent utiliser qu’une quantité limitée de FOG dans les digesteurs, soit environ 30% de FOG à 70% de fumier de vache ou d’autres déchets.

Cette nouvelle technique, qui divise FOG en matériaux plus simples, leur permettrait d’utiliser jusqu’à 75% de FOG. Cela signifie qu’ils pourraient à la fois recycler plus de déchets pétroliers et produire plus de méthane. «C’est une idée intelligente», explique Chad Jafvert, professeur de génie civil à l’Université de Purdue, mais le coût sera un facteur décisif dans l’adoption plus large de ce procédé, car il faut de l’énergie pour chauffer les matériaux. Les tests sur le terrain donneront plus d’informations sur le prix et l’efficacité.

Des essais pilotes dans des usines de traitement des eaux usées

À l’heure actuelle, l’équipe de l’UBC travaille à des essais pilotes, dans les usines de traitement des eaux usées municipales et les fermes laitières. La prochaine étape consistera à déterminer le rapport optimal entre le FOG et les boues ou le fumier. Ils s’attendent à avoir un système complet mis en place localement au cours des deux prochaines années. Après cela, le processus pourrait être facilement adopté par d’autres systèmes de traitement des eaux usées, explique Srinivasan.

Comment empêcher la formation des fatbergs ?

Bien que transformer des fatbergs en carburant soit un moyen potentiel de faire du bien à une mauvaise situation, la meilleure solution serait d’empêcher la formation de ces fatbergs. Comment? Arrêtez de verser de la graisse dans le drain et de rincer les lingettes humides, même celles marquées «jetables», affirment les experts. Au lieu de verser de l’huile de cuisson usée dans l’évier, laissez-la se figer dans un récipient jetable et jetez-la à la poubelle. Grattez votre assiette de graisse et de restes de nourriture avant de la laver ou de charger le lave-vaisselle. Les restaurants doivent également faire attention à l’élimination des graisses de cuisson.

Une « FatCam »

Si vous n’êtes pas encore complètement dégoûté, peut-être aimeriez-vous regarder un peu des fatbergs ? Le Museum of London vient de mettre en place un « FatCam » diffusé en direct, 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, sur sa tristement célèbre Whitechapel Fatberg de 143 tonnes qui a bouché les égouts de l’East End en 2017.

Source : Smithsonian