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Nous avons tous entendu parler de drones « à énergie solaire » dans lesquels leur batterie est chargée par des panneaux photovoltaïques au sol. Maintenant des étudiants en ingénierie ont construit un drone qui tire son énergie directement des cellules solaires embarquées, ce qui lui permet de rester en l’air tant que le soleil brille.

Un drone à énergie solaire

Mis au point par une équipe d’étudiants de l’Université nationale de Singapour (NUS), ce drone est fabriqué principalement à partir de fibre de carbone, et pesant seulement 2,6 kg. Il n’a pas de batterie embarquée ni d’autre système de stockage d’énergie, mais est équipé d’un réseau de 148 cellules solaires en silicium, ce qui lui confère une surface totale d’environ 4 mètres carrés.

Sous la supervision du professeur associé Aaron Danner, huit groupes d’étudiants se sont succédés sur ce projet depuis 2012. Bien qu’un drone combinant l’énergie solaire et la batterie ait été utilisé par le passé, il s’agit du premier à s’appuyer uniquement sur la puissance solaire directement.

Jusqu’à présent, il a été piloté à une altitude de plus de 10 mètres. Comme il est équipé d’un système GPS, il peut également voler de manière autonome.

il peut voler aussi longtemps qu’il y a du soleil

Il est à espérer que ce modèle de validation de principe pourrait aboutir à des drones à énergie solaire pouvant servir de «panneaux solaires volants» alimentant en énergie électrique des sites sinistrés ou pouvant être utilisés pour des tâches telles que la surveillance et la photographie d’installations publique. Pour certaines applications, l’ajout d’une batterie intégrée permettrait au drone de continuer à voler de nuit ou par temps nuageux.

« Notre drone est extrêmement léger pour sa taille, et il peut voler aussi longtemps qu’il y a du soleil, même pendant des heures », explique Danner. « Contrairement aux drones conventionnels, nos drones n’utilisent pas de batteries embarquées, et ne sont donc pas limités par le temps de vol. Sa capacité à atterrir sur n’importe quelle surface plane et à voler de manière contrôlée permet également une mise en œuvre facilitée. »

Vous pouvez voir ce drone en vol, dans la vidéo ci-dessous :

Source : National University of Singapore