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Une fillette de 13 ans, décédée il y a plus de 50 000 ans, ne vivait peut-être pas longtemps sur cette planète, mais elle était en fait très spéciale. Des millénaires plus tard, un fragment de son squelette révèle qu’elle était le résultat de la première génération d’un accouplement entre deux espèces d’hominines.

Les restes d’une fillette d’un accouplement entre deux espèces

Le séquençage de son génome, a révélé que sa mère était néandertalienne et son père était dénisovien. Ce minuscule éclat de ses restes représente donc une preuve que les deux espèces s’accouplaient. « Nous savions d’après des études antérieures que les Néandertaliens et les Dénisoviens devaient avoir parfois des enfants ensemble », a déclaré la généticienne évolutionniste Viviane Slon de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive en Allemagne.

« Mais je n’ai jamais pensé que nous serions aussi chanceux de trouver une progéniture réelle des deux groupes. » L’existence des Denisovans n’a été découverte qu’en 2010, mais depuis lors, nous en avons appris de plus en plus. Néandertaliens et Dénisoviens étaient probablement le même groupe à l’origine. Mais, il y a plus de 390 000 ans, ils se sont séparés et ont évolué en deux populations distinctes mais étroitement liées. Ils ont coexisté en Eurasie pendant longtemps.

Mais cela ne signifie pas qu’ils ont évolué à cet endroit en même temps. Ainsi, la découverte de cette adolescente, nommée Denisova 11 (ou Denny), est une confirmation étonnamment et solide que les deux groupes se connaissaient et interagissaient.

Trouvé dans un grotte en 2012 

« Denny » n’est connu que par un petit fragment d’os, trouvé dans la grotte en 2012 par des archéologues russes. Sur la base d’une analyse protéique, il a été confirmé qu’il s’agissait d’un os d’hominine, il a donc été transféré à l’Institut Max Planck pour une étude ultérieure.

Les chercheurs ont analysé l’os et ont déterminé qu’il s’agissait probablement d’une partie du tibia, du fémur ou de l’humérus. Sur la base de cette hypothèse, l’épaisseur corticale de l’os indique que « Denny » était âgé d’au moins 13 ans lorsqu’elle est décédée, tandis que la datation au radiocarbone a établi le moment de sa mort il y a plus de 50 000 ans.

Ensuite, ils ont prélevé des échantillons d’ADN dans l’os et ont séquencé le génome de « Denny ». Ils ont découvert son sexe – et sa parenté inhabituelle. « Un aspect intéressant de ce génome est qu’il nous permet d’apprendre des choses sur deux populations – les Néandertaliens du côté maternel et les Dénisoviens du côté paternel », explique le généticien Fabrizio Mafessoni de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive.

L’ADN de « Denny » a révélé que sa mère était génétiquement plus proche d’une population de Néandertaliennes qui vivaient en Europe occidentale que ceux qui vivaient dans la grotte Denisova, à l’Est, quelque 20 000 ans auparavant. Cela indique que les Néandertaliens migraient à travers l’Europe des dizaines de milliers d’années avant leur disparition.

Mais la mère de Denny n’était pas la seule à raconter une histoire. L’ADN de père était également intéressant. En se basant sur ce que les chercheurs pouvaient obtenir de l’os de « Denny », il avait au moins un ancêtre néandertalien.

De multiples interactions entre Néandertaliens et Dénisoviens

« Ainsi, à partir de ce génome unique, nous sommes en mesure de détecter de multiples interactions entre Néandertaliens et Denisoviens », a déclaré le généticien Benjamin Vernot de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive.

Ce qui est intéressant, c’est que les deux groupes sont restés génétiquement distincts, au lieu de se mêler pour former une seule espèce. Les chercheurs ont noté dans leur article que cela pourrait signifier que leurs zones de chevauchement étaient limitées, à la fois temporellement et géographiquement.

Mais une chose est vraiment intéressante. Jusqu’à présent, seuls quatre autres Dénisoviens ont été identifiés par l’analyse de l’ADN. « Denny » est le cinquième. « Il est frappant de trouver cet enfant néandertalien / dénisovien parmi la poignée d’anciens individus dont le génome a été séquencé », a déclaré le généticien évolutionniste Svante Pääbo, directeur du département de génétique évolutive à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive et auteur principal de l’étude.

« Les Néandertaliens et les Dénisoviens n’ont peut-être pas eu beaucoup d’occasions de se rencontrer. Mais quand ils l’ont fait, ils ont dû se reproduire fréquemment – beaucoup plus que ce que nous le pensions auparavant ».

Cette recherche de l’équipe a été publiée dans la revue Nature.

Source : Max-Planck-Gesellschaft