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Nous avons cru depuis des milliers d’années que savoir compter était réservé aux animaux plus intelligents, comme les chevaux, les singes, les gorilles, les lions et évidemment les humains. Mais des nouvelles recherches viennent dévoiler que savoir compter n’est pas l’apanage des espèces supérieurs. Par exemple vos petits poissons rouges dans leur bocal, que vous avez dans votre salon, et qui agrémentent vos journée, savent également compter.

Les poissons savent compter

La plupart d’entre nous ne pensons pas à l’importance de compter au-delà des jours de Sesame Street. Nous ne savions pas que cette marionnette violette nous enseignait une technique essentielle de survie cognitive. Dans la nature, le comptage permet aux individus de rejoindre des groupes sociaux plus importants, de déterminer le nombre de partenaires disponibles et de choisir une nourriture plus abondante.

Mais savoir compter a longtemps été considéré comme le domaine des espèces plus intelligentes avec des niveaux plus élevés de conscience, cependant, les scientifiques ont démontré que les poissons, souvent considérés au bas de la hiérarchie des espèces, sont capables de distinguer des quantités, tout comme leurs homologues plus complexes sur le plan cognitif. De plus, les preuves montrent que la façon dont«ils comptent, est similaire à la façon dont notre cerveau traite les quantités numériques, suggérant des origines évolutionnistes plus profondes pour l’une de nos compétences cognitives les plus essentielles.

S’appuyant sur les résultats d’une étude menée en 2015 avec des guppys – qui sont des poissons d’eau douce tropicaux – des recherches récemment publiées dans Animal Behavior, montrent que les guppys auxquels ont été présentés deux petites quantités d’aliments ont choisi de manière fiable la plus grande pile de collations. La préférence pour de plus grandes quantités soutient l’idée que les poissons sont capables de traiter des informations quantitatives afin d’être plus performants dans la nature. Ce n’est pas « compter » comme « un, deux, trois », les poissons ont probablement peu d’utilité pour cette méthode, mais cela montre que les poissons connaissent la différence entre des quantités.

Ce ne sont pas des super poissons

Il a été démontré que l’idée selon laquelle les poissons savent « compter » n’est pas une nouvelle sorte de super poissons, car la recherche a fait la distinction entre les différentes espèces, ce qui est particulièrement bénéfique pour les plus petits, comme la protection, mais le nombre de calories est plus important immédiatement pour la survie individuelle des poissons que le choix d’un groupe avec légèrement un plus grand nombre d’amis.

« Que les poissons choisissent le très grand haut-fond ou le banc un peu plus petit fait peu de différence du point de vue de la survie », affirme Robert Gerlai, biologiste à l’Université de Toronto et l’un des auteurs du document. « Mais il est très important de savoir s’ils mangent plus ou mangent moins. »

Cette nouvelle recherche a démontré plus que la capacité des poissons à savoir compter pour leur survie. Comme les quantités de nourriture. Les autres vertébrés se comportent de la même manière lorsqu’ils sont en grande quantité. On pense que les vertébrés, y compris les humains, et même certains invertébrés exceptionnels, tels que les abeilles, ont des systèmes de comptage distincts pour les petites et les grandes quantités, dans lesquelles les petits nombres sont perçus comme des quantités exactes et les humains, tout comme les poissons dans l’étude, semblent passer du système exact à celui approximatif autour du nombre magique quatre.

La connexion entre les poissons et les humains peut être utile, car les scientifiques continuent à explorer la complexité de la cognition humaine. « Les poissons sont plus faciles à étudier que les humains », explique Gerlai. « Dans le long terme, idéalement, nous aimerions savoir ce que le cerveau humain peut faire, et vous pouvez étudier ces caractéristiques évolutives beaucoup mieux avec les poissons. »

Des capacités plus anciennes qu’on ne le pensait

Mais les résultats engendrent plus d’existentialisme évolutionniste. Les humains et les poissons ont divergé de l’évolution il y a plus de 400 millions d’années (les humains et les singes, par comparaison, sont considérés comme ayant évolué depuis 4 à 13 millions d’années). « Si vous trouvez des capacités numériques chez les poissons, alors ces capacités sont plus anciennes qu’on ne le pensait », explique Christian Agrillo, biologiste à l’université de Padoue, qui n’a pas participé à cette recherche, mais a publié l’une des premières études sur le dénombrement des poissons en 2008. Si de telles compétences peuvent être retrouvées chez nos ancêtres poissons, cela peut changer notre façon de comprendre notre propre magnificence cognitive.

Les scientifiques ne savent toujours pas, si les poissons ont réellement deux systèmes de cognition numériques. Agrillo souligne que si les poissons représentent la moitié des vertébrés du monde, la plupart des études de laboratoire ne portent que sur les guppys, les poisons-anges et le poisson zèbre. « Pour mieux comprendre le problème, nous devons nous concentrer sur une plus grande gamme de poissons », concède-t-il. Mais les recherches ont déjà beaucoup progressé depuis qu’Agrillo a commencé à étudier la cognition des poissons en 2004. « Jusqu’à il y a quelques années, personne ne pensait que les poissons pouvaient avoir une estimation numérique », explique-t-il. « Quand nous avons commencé, nous étions les seuls. Cela semblait être une curiosité très stupide de la science. »

Les humains abusent des poissons

Mais pour certains scientifiques et activistes, notre lien cognitif avec le poisson est particulièrement important compte tenu de la manière dont les poissons sont traités dans notre système économique mondial. Les humains utilisent et abusent souvent des poissons, récoltant imprudemment des stocks sauvages pour se nourrir, les élevant dans des conditions aquacoles intensives, les détournant des récifs pour les garder comme animaux de compagnie, et même les testant sans entrave pour la recherche scientifique. Pourtant, les poissons bénéficient de moins de protections légales que leurs homologues charismatiques. Selon les lois locales, les poissons sont souvent exemptés de la protection du bien-être animal.

« Les humains ont tendance à donner plus d’empathie aux animaux qu’ils pensent être intelligents », explique Culum Brown, biologiste à l’Université Macquarie, qui étudie l’écologie comportementale des poissons. « À cause de cela, les gens ont très peu de considération pour les poissons parce que la plupart des gens les sous-estiment. » Brown soutient que de nouvelles recherches soutenant l’intelligence des poissons devraient les qualifier pour un traitement plus éthique que les politiques actuelles.

Plutôt que de retirer le poisson du menu de votre restaurant préféré, Brown espère au moins voir plus de consommateurs préconiser un traitement humain du thon et du saumon, à l’image de la manière dont le mouvement de la liberté a décollé pour les poulets. Après tout, le fait de partager des racines cognitives avec d’autres vertébrés aide non seulement la numération des poissons, mais leur donne également la capacité de ressentir la douleur.

« Ce qui est frappant chez les vertébrés, c’est la façon dont ils sont réellement conservés – à peu près tous les aspects de la cognition humaine ont été observés chez d’autres animaux », explique Brown. « La raison pour laquelle les humains souffrent de la façon dont ils le font est que cela vient de nos ancêtres. »

Des capacités cognitives qui rivalisent avec les autres vertébrés

En dehors des présentes études, d’autres études ont démontré que les capacités cognitives des poissons rivalisaient avec les autres vertébrés à bien des égards. Le sens de l’odorat des requins est 10 000 fois plus sensible que celui des humains. Grâce à un cône supplémentaire dans leurs yeux, certains poissons voient les couleurs plus vivement que nous. Les poissons peuvent reconnaître les membres de la famille, suivre des traditions sociales sous la forme d’organisation migratoire et utiliser des outils primitifs. Contrairement aux croyances populaires répandues  par « Trouver Nemo », de nombreux poissons ont des souvenirs fantaisistes, sachant même reconnaître les crochets auxquels ils ont été accroché, pendant un an après avoir été attrapés et construisant des cartes mentales de leur environnement qu’ils conservent pendant des semaines après avoir été déplacés.

Brown, pour sa part, a des « sentiments mitigés » à propos de Trouver Nemo. D’un côté, le film a conduit à une surexploitation massive des espèces en vedette, et le personnage ditzy Dory se nourrit de la mythologie démystifiée (mais prédominante) selon laquelle les poissons ont une mémoire de deux secondes. Mais il voit aussi l’impact positif qu’il a eu sur la perception du public. « Les gens aiment les personnages de poisson », explique-t-il, « si vous pouvez avoir de l’empathie pour Dory et Nemo et pour tout le monde, cela doit être positif. »

Les récentes découvertes sur la cognition des poissons ne modifieront pas immédiatement les cœurs et les esprits humains en ce qui concerne leur intelligence, mais chaque nouvelle étude peut être considérée comme un pas dans la bonne direction.

Source : Smithsonian