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Les ascenseurs spatiaux ont longtemps été un rêve popularisé par la science-fiction. Les scientifiques japonais vont maintenant tester la technologie des ascenseurs spatiaux. La pression pour un ascenseur spatial a fait un pas en avant cette semaine quand une équipe de chercheurs de l’Université de Shizuoka au Japon a annoncé qu’ils lanceraient une expérience depuis la Station spatiale internationale la semaine prochaine.

La technologie des ascenseurs spatiaux

Durant l’expérience, qui sera la première du genre dans l’espace; deux satellites cubiques, ou cubesats, seront lancés dans l’espace depuis la station spatiale internationale. Ils seront reliés par un câble en acier, où un petit conteneur agissant comme une cabine d’ascenseur se déplacera le long du câble à l’aide de son propre moteur. Une caméra attachée aux satellites enregistrera les mouvements du conteneur dans l’espace, selon le journal japonais The Mainichi.

Chaque cube mesure un peu moins de 10 centimètres de chaque côté. Chacun des cubesats sera relié par un câble d’acier de 10 mètres à la « cabine d’ascenseur ». Le matériel de l’expérience, mis au point par des chercheurs de la faculté d’ingénierie de l’Université de Shizuoka, sera lancé lundi 10 septembre sur le prochain cargo Kounotori de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale, le H-IIB Vehicle No. 7.

Un lancement prévu lundi au Japon à 18h32 EDT

Le lancement est prévu à partir du Centre spatial Tanegashima dans la préfecture de Kagoshima au Japon à 18h32 EDT (2232 GMT) lundi, mais il sera tôt mardi matin (11 septembre) heure locale sur le site du lancement.

En 2012, Obayashi Corp., basée à Tokyo, avait annoncé son intention de construire un ascenseur spatial d’ici 2050. Ce concept avait également attiré l’attention de Google X, la division des grandes idées de Google, ainsi que la compétition X price. La China Academy of Launch Vehicle Technology, une division de China Aerospace Science and Technology Corp., a également annoncé l’année dernière qu’elle prévoyait d’avoir un système d’ascenseurs spatiaux opérationnel d’ici à 2045.

Bien que des expériences visant à étendre un câble dans l’espace aient déjà été menées, cette nouvelle expérience japonaise sera la première à déplacer un conteneur de type « voiture » sur un câble dans l’espace. Si l’expérience réussit, cela pourrait stimuler de manière significative l’intérêt pour le système de transport des ascenseurs spatiaux, un concept dont beaucoup de personnes doutent encore, mais qui est plausible.

Une alternative aux fusées de plus en plus volumineuses

Bien que l’on ait cru jadis que le concept d’ascenseur spatial était de la pure science-fiction, certains ingénieurs en aérospatiale pensent que cette idée est essentielle pour l’avenir de l’exploration spatiale, comme alternative à la construction de fusées de plus en plus volumineuses, et qui a plus ou moins atteint ses limites.

Le coût du déplacement des personnes et des matériaux en orbite terrestre serait considérablement réduit, permettant ainsi la construction de plus grandes stations spatiales et d’une base lunaire, et contribuant même à servir de point de départ à une mission vers Mars avec un équipage.

Un ascenseur spatial coûterait 90 milliards de dollars US

« En théorie, un ascenseur spatial est hautement plausible », a déclaré Yoji Ishikawa, chef de l’équipe de recherche de cette nouvelle expérience, à The Mainichi. « Les voyages spatiaux pourraient devenir populaires à l’avenir. »

Obayashi Corp. estime le coût total d’un ascenseur spatial de première génération entièrement fonctionnel à environ 90 milliards de dollars (environ 60 milliards d’euros), soit presque le même que celui du projet de train Maglev entre Tokyo et Osaka.

L’expérience de l’équipe spatiale de l’université de Shizuoka fait suite à la conférence Space Elevator 2018 du consortium International Space Elevator Consortium (ISEC) à Seattle le mois dernier, où des scientifiques, ingénieurs et conférenciers invités se sont réunis pour discuter des derniers développements, partager de nouvelles idées et examiner nouveaux concepts pour une nouvelle technologie spatiale.

crédit photo : news.com.au
Source : Space