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Le réchauffement climatique peut avoir des répercussions inattendues et beaucoup plus vaste que ce que l’on croyait. De nouvelles recherches menées par des zoologistes de l’Université de la Colombie-Britannique ont révélé que les espèces montagneuses montent en altitude de 100 mètres, ce qui réduit leur superficie habitable et entraîne un déclin dramatique de la population.

Le réchauffement climatique réduit les zones habitables

Cette étude – la première revue de ce genre – a analysé les variations de l’altitude dans 975 populations de plantes, d’insectes et d’animaux. « La plupart des espèces montagneuses que nous avons observées réagissent au réchauffement en se déplaçant vers le haut pour vivre dans des environnements plus froids. En se déplaçant vers le sommet de la montagne, la zone dans laquelle elles vivent devient de plus en plus petite.», explique Benjamin Freeman, auteur principal de l’étude et chercheur post-doctoral au Centre de recherche sur la biodiversité de l’UBC.

L’étude a révélé que la plupart des espèces de montagne ont progressé, notamment:

  • Le gopher de poche du nord dans les monts Ruby, au Nevada, a perdu plus de 70% de sa superficie habitée au cours des 80 dernières années, une augmentation de la température de 1,1 degré ayant entraîné une diminution de la population.
  • Le pyrale de montagne dans les Pyrénées françaises s’est ajusté à une augmentation de la température d’un degré en se déplaçant 430 mètres vers le haut, soit une perte de 79% au cours des 50 dernières années.
  • Une fleur de prairie alpine dans l’Himalaya s’est déplacée vers le haut à plus de 600 mètres à mesure que les températures augmentaient de plus de 2,2 degrés au cours des 150 dernières années. Il a perdu 29% de son habitat dans la région.

Ces recherches ont également montré que quelques espèces, telles que le moineau à couronne blanche dans les montagnes du sud de la Sierra Nevada en Californie, ont déplacé toute leur aire de répartition dans les montagnes.

La complexité du changement climatique

« Cela met en lumière la complexité des réponses au changement climatique », déclare Anna Hargreaves, professeure adjointe à l’Université McGill au Canada, qui a participé à l’étude en tant que chercheuse post-doctorale à l’Université de la Colombie-Britannique.

« Nous pouvons être en mesure de prédire ce qui se passe en moyenne, mais il est très difficile de prévoir comment une espèce en particulier réagira. Nous devrions conserver, archiver et protéger les données historiques et les études à long terme qui nous permettront de voir le monde en changeant. »

Cette recherche a analysé les données de 23 enquêtes et études antérieures, menées en grande partie au cours des 50 dernières années. « Les changements dans les aires de répartition des espèces sont susceptibles d’avoir d’importantes répercussions sur la conservation des espèces », explique Julie Lee-Yaw, coauteuse de l’étude et chercheuse post-doctorale au département de botanique de l’Université de la Colombie-Britannique.

Une diminution du nombre d’animaux 

« Les diminutions observées à haute altitude signifient que la superficie de l’habitat convenable pour ces espèces diminue et que nous pourrions commencer à voir le nombre d’animaux qu’une montagne peut supporter de diminuer. Il est important d’étudier comment ces changements affectent la taille de ces populations.  »

Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Global Ecology and Biogeography.

Source : The University of Birtish Columbia