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En 2016, des scientifiques ont fait une horrible découverte sur la longue péninsule de l’Antarctique de l’Est; des centaines de corps de manchots Adélie momifiés, pour la plupart des poussins, sur les sites de colonies abandonnées. Comme le rapporte Laura Geggel dans Live Science, une récente analyse de certaines carcasses a révélé que les manchots étaient morts il y a des centaines d’années. Les forces climatiques qui les ont tuées pourraient toutefois menacer les colonies de manchots qui vivent actuellement en Antarctique.

Des centaines de corps momifiés

Une équipe de chercheurs dirigée par Zhouqing Xie et Liguang Sun de l’Université des sciences et technologies de Chine a effectué une datation par le radiocarbone sur des tissus de 14 des manchots momifiés, rapporte Nature. Ils ont constaté que les animaux étaient morts lors de deux événements de mortalité massive: l’un il y a environ 750 ans et l’autre il y a environ 200 ans.

Les chercheurs ont également étudié les sédiments autour des manchots, les caractéristiques du paysage, les données géochimiques des carottes de sédiments lacustres et les données sur l’accumulation de carottes de glace. Dans une étude publiée dans le Journal of Geophysical Research, l’équipe a conclu que les dépérissements avaient été causés par des «anomalies climatiques extrêmes», qui ont entraîné plusieurs décennies de pluies et de neige exceptionnellement fortes.

« Il est fort probable que le réchauffement climatique mondial ait provoqué une augmentation des précipitations, ce qui a provoqué cette tragédie », a déclaré Sun à Geggel.

Les poussins n’ont pas de plumage imperméable

Bien que les manchots Adélie adultes prospèrent dans l’eau, les poussins qui n’ont pas encore développé de plumage imperméable et peuvent être exposés à des conditions excessivement humides. Si ces petites créatures duveteuses sont exposées à trop de pluie ou de neige, elles peuvent souffrir d’hypothermie, ce qui entraîne une croissance plus lente et parfois la mort. L’accumulation de neige peut également empêcher les manchots adultes de trouver des cailloux pour leurs nids, et la fonte des neiges peut noyer des œufs des manchots.

Les manchots Adélie se trouvent sur la côte antarctique et, contrairement à de nombreuses autres espèces de manchots, ils ne sont pas considérés comme menacés. La liste rouge de l’UICN les classe parmi les «moins préoccupants» en ce qui concerne les besoins de conservation. Mais au cours des dernières années, avec la hausse des températures mondiales, les fluctuations climatiques ont mis les manchots Adélie en danger.

Seulement deux poussins avaient survécu

Une étude de 2016, par exemple, avait prédit qu’un tiers des colonies de manchots Adélie pourraient être en déclin d’ici 2060. L’an dernier, les scientifiques ont été choqués de découvrir que dans une colonie d’environ 18 000 couples sur l’île Petrels en Antarctique seulement deux poussins avaient survécu à une récente saison de reproduction.

Cet échec catastrophique a été attribué à de fortes pluies et à la débâcle du glacier de Mertz en 2010, qui ont provoqué la formation d’une quantité inhabituelle de glace de mer autour de la colonie, rendant la recherche de nourriture plus difficile pour les manchots.

«L’impact du glacier Mertz sur la région a été décisif en 2010 et lorsque des événements météorologiques inhabituels, entraînés par de grandes variations climatiques, ont frappé certaines années, cela a provoqué des défaillances massives», a déclaré Yan Ropert-Coudert du Centre National de la recherche scientifique de France.

“En d’autres termes, il peut encore y avoir des années où l’élevage se passera bien pour cette colonie, mais la situation est tellement imprévisible que des impacts positifs se produiront plus ou moins régulièrement.”

Les manchots Adélie ont de plus grandes chances de mourir

Sun a fait écho à ce sentiment dans son interview avec Geggel de Live Science, notant que «on croit que la tendance actuelle au réchauffement de la planète se poursuivra, et pourrait même s’aggraver» en raison des pressions humaines. Sun a ajouté que si l’Antarctique connaît encore de fortes pluies et de grandes quantités de neige, semblables à celles qui ont entraîné la mort sur la longue péninsule, il y a des centaines d’années, les manchots Adélie qui vivent actuellement en Antarctique, ont de plus grandes chances de mourir.

Source : Smithsonian