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Les microplastiques peuvent s’échapper des eaux polluées par des insectes volants, ont révélé de nouvelles recherches, contaminant ainsi de nouveaux environnements et menaçant les oiseaux et autres créatures qui mangent les insectes.

Des scientifiques ont administré des microplastiques à des larves de moustiques, qui vivent dans l’eau, ils ont constaté que les particules restaient à l’intérieur des animaux lorsqu’elles se transformaient en adultes. D’autres récentes recherches ont montré que la moitié des larves d’éléphants et de phryganes, dans les rivières du pays de Galles contenaient des microplastiques.

Les microplastiques trouvés dans les insectes

L’inquiétude suscitée par la pollution par les microplastiques augmente rapidement, car on la découvre de plus en plus souvent, et très peu de recherches ont été menées sur la manière dont ils pourraient nuire à la faune ou aux humains. Les particules peuvent contenir des bactéries ou des produits chimiques toxiques. Des microplastiques ont été trouvés dans l’eau du robinet dans le monde entier, et en grand nombre dans les océans et les créatures marines et même dans les montagnes suisses.

«C’est une réalité choquante que le plastique contamine presque tous les coins de l’environnement et ses écosystèmes», a déclaré le professeur Amanda Callaghan, de l’Université de Reading, au Royaume-Uni, qui a dirigé de nouvelles recherches sur les moustiques. «Une attention toute récente a été accordée aux plastiques qui polluent nos océans, mais cette étude révèle qu’ils se trouvent également dans notre ciel.»

Les larves consommaient des particules de microplastiques

Cette nouvelle étude, publiée dans la revue Biology Letters, a étudié les moustiques Culex pipiens, tels qu’ils se retrouvent dans de nombreux habitats à travers le monde. Les chercheurs ont découvert que les larves consommaient facilement des particules de microplastiques fluorescentes de 0,0002 cm.

«Les larves sont des filtreurs qui poussent de petits peignes vers leur bouche, de sorte qu’ils ne peuvent pas réellement distinguer le plastique de la véritable nourriture», a déclaré Callaghan. «Ils mangent des algues qui ont à peu près la même taille que ces microplastiques.»

Les larves sont parvenues à un stade de pupe non nourricière et ont émergé en tant que moustiques adultes, qui contenaient encore une quantité importante de microplastique. Les chercheurs étudient maintenant si cela pourrait endommager les moustiques.

Plusieurs animaux consomment des microplastiques

Callaghan a déclaré qu’il était «très probable» que d’autres insectes volants qui débutent leur vie sous la forme de larves d’eau, mangent et retiennent également des microplastiques. Les oiseaux, les chauves-souris et les araignées sont parmi les espèces qui consomment un grand nombre d’insectes, ce qui suggère que ces derniers consomment également des microplastiques. « Vous pouvez avoir des essaims d’insectes », a-t-elle déclaré. «Vous pourriez avoir beaucoup de plastique dans ces animaux. C’est totalement déprimant. Ces plastiques seront en eux jusqu’à leur mort.  »

Des plastiques ont été également retrouvés dans de nombreux oiseaux de mer, mais il s’agit de la première étude suggérant que les oiseaux terrestres qui mangent des insectes sont en danger. « Il s’agit d’une nouvelle voie pour faire monter les plastiques dans l’air et exposer les animaux qui ne seraient normalement pas exposés », a déclaré Callaghan. « Nous ne savons pas quel sera l’impact de cette forme de propagation. »

Matt Shardlow, directeur général de l’organisme de bienfaisance de conservation Buglife, a déclaré: «les insectes aquatiques se trouvent sur la ligne de front des microplastiques. Chaque année, nous émettons des milliards de fibres de plastiques, dont beaucoup entrent directement dans les rivières. Il est donc urgent de poursuivre les recherches sur le rôle des microplastiques dans les déclins observés de la vie aquatique dans les lacs et même les océans.

Des fibres produites par des vêtements synthétiques

De nombreux microplastiques sont des fibres produites par des vêtements synthétiques pendant le lavage – un seul lavage peut libérer 700 000 fibres. «Pendant que la recherche avance, nous pouvons tous réfléchir sérieusement au choix que nous faisons lorsque nous achetons des vêtements», a déclaré Shardlow. D’autres microplastiques sont formés par l’abrasion de plus gros morceaux de plastique dans les rivières et les océans.

Les gros morceaux de plastique sont facilement visibles et nuisent clairement aux animaux; allant des tortues aux albatros. Mais la recherche a également trouvé des microplastiques – qui sont définis comme étant inférieurs à 5 mm – dans de nombreuses créatures marines, comme des vers ou le plancton, et tout en passant dans la chaîne alimentaire. Lorsqu’elles ont fait l’objet d’une enquête, il a été démontré qu’elles nuisaient à la santé de ces animaux.

Comme les océans, les rivières d’eau douce et les lacs sont également fortement contaminés – une rivière près de Manchester, au Royaume-Uni, a la pire pollution de microplastiques enregistrée à ce jour – mais l’impact sur la faune dans ces habitats a été très peu étudié.

Les recherches menées dans les rivières galloises ont révélé la présence de microplastiques dans les larves, en amont et en aval des usines de traitement des eaux usées, indiquant que cette pollution pénètre directement dans les rivières, et pas uniquement par les eaux usées.

La compréhension des risques est «sérieusement limitée»

Des chercheurs, dirigés par le professeur Steve Ormerod de l’Université de Cardiff, ont déclaré que la pénurie générale de données sur l’effet des microplastiques sur les créatures d’eau douce signifie que la compréhension des risques pour l’écosystème reste «sérieusement limitée».

Il est largement admis que les humains consomment également des microplastiques. «Nous en mangeons tous, cela ne fait aucun doute», a déclaré Callaghan. Manger des fruits de mer tels que les moules ou de la morue offre une voie pour ces microplastiques, tandis que la bière, le sucre et le sel de mer contiennent tous des microplastiques.

Les effets des microplastiques sur les humains

L’exposition est susceptible d’augmenter, car la production de plastique devrait augmenter de 40% au cours de la prochaine décennie, incitant les scientifiques à demander de toute urgence des recherches sur les effets des microplastiques sur les humains.

Source : The Guardian