joueur-compulsif-nouvelles-études

Des centaines de milliers de personnes se rendent à chaque année à Las Vegas dans le but de faire fortune, mais la plupart du temps ils ressortent des casinos les poches vides et plus pauvres qu’avant. Des scientifiques se demandent depuis des années ce qui peut pousser une personne à mettre en péril sa vie et celle de sa famille sur le plan financier, en jouant parfois pendant des heures sans prendre le temps de dormir ni même de manger. De nouvelles études apportent des réponses à cette question.

Plus souvent qu’autrement, un voyage à Las Vegas n’est pas une décision financièrement logique, et pourtant, chaque année, plus de 40 millions de personnes remettent leur argent aux nombreux casinos de cette ville. Le jeu et les autres formes de prise de risque semblent être intégrés à notre psychisme.

Les humains, au moins aussi loin que la Mésopotamie, se sont intéressés aux jeux de hasard, plaçant leur orge, leur bronze et leur argent, en espérant faire fructifier leurs avoirs. Selon la société de conseil en jeux de hasard H2 Gambling Capital, les Américains à eux seuls perdent près de 120 milliards de dollars par an dans les jeux de hasard.

Maintenant, un ensemble de découvertes en neurosciences est plus que jamais nécessaire pour comprendre pourquoi. Les recherches en cours aident à mettre en lumière la biologie des comportements à risque – des études qui pourraient un jour mener à des interventions pour les vices comme le jeu compulsif.

Une explication plus complexe

De récents résultats montrent qu’une explication est plus complexe que de regarder les circuits de récompense dysfonctionnels; le réseau de régions cérébrales qui se déclenchent en réponse à des stimuli agréables comme le sexe et les drogues. Risquer une perte sur une mince chance de gagner ou de recevoir une récompense, implique une danse complexe de prise de décision et d’émotion.

Une nouvelle étude menée par une équipe de l’Université Johns Hopkins semble avoir identifié une région du cerveau qui joue un rôle essentiel dans les décisions à risque. Publié le 20 septembre dans Current Biology, les auteurs ont analysé le comportement des singes rhésus, qui partagent la même structure cérébrale et la même fonction que les humains, et comme nous, ils prennent également des risques.

D’abord, les auteurs ont formé deux singes à «jouer» contre un ordinateur pour gagner de l’eau. Ensuite, ils ont dû choisir entre 20 pour cent de chances de recevoir 10 millilitres d’eau et 80 pour cent de chances d’obtenir seulement trois millilitres. Les singes ont pris massivement le pari de recevoir le plus d’eau, même quand ils n’avaient plus soif.

Des travaux antérieurs ont démontré qu’une région du cerveau appelée « le champ visuel supplémentaire » (ou « supplementary eye field » : SEF) est, avec les mouvements des yeux régulateurs, également impliquée dans la prise de décision. Lorsque les auteurs ont supprimé l’activité du SEF en refroidissant la région avec une plaque de métal externe – un processus inoffensif et réversible – les singes avaient de 30 à 40% moins de chances de faire des paris risqués.

Le SEF semble façonner l’attitude vers un comportement à risque

Selon le neuroscientifique et coauteur de l’étude Johns Hopkins, Veit Stuphorn, ces résultats ne sont pas totalement imprévus, compte tenu du rôle joué par le SEF dans les décisions. Pourtant, il est intrigué par le fait qu’une zone du cerveau soit tellement liée au traitement du risque associé à un comportement particulier, sans causer le comportement lui-même. «La spécificité de la contribution du SEF aux décisions risquées nous a surpris», explique-t-il.

«Nous interprétons cela comme un signe que le SEF reflète principalement la contribution des zones cognitives supérieures, ces zones construisent un modèle de l’environnement et l’utilisent pour prédire les opportunités et les dangers.»

En d’autres termes, le SEF semble façonner l’attitude vers un comportement à risque particulier. Stuphorn suggère également que cela représente une cible de traitement possible pour les personnes sujettes à des activités excessivement risquées comme le jeu compulsif.

«Nous ne comprenons pas suffisamment bien ce réseau de prise de risque dans le cerveau pour réfléchir aux implications thérapeutiques», explique-t-il. «Mais à mesure que notre compréhension s’accroît, il existe un espoir pour de meilleures interventions comportementales basées sur une meilleure compréhension des facteurs à l’origine des décisions risquées, et à terme, des interventions directes sous forme de stimulation cérébrale. ”

Le neuroscientifique de l’Université de Yale, Daeyeol Lee, qui n’était pas impliqué dans cette nouvelle recherche, est également optimiste. « La prise de risque excessive peut être influencée par la fonction d’une zone cérébrale spécifique, ce qui pourrait constituer une étape importante dans le traitement des personnes présentant de fortes tendances à la prise de risque », ajoute-t-il. «Les résultats de cette étude pourraient également avoir une répercussion sur la réduction de ces effets secondaires indésirables», explique-t-il.

Le SEF serait impliqué dans l’anticipation de la récompense

En règle générale, le «centre de récompense» ou «circuit de récompense» du cerveau n’a pas inclus le SEF, mais plutôt d’autres régions du cerveau qui génèrent des réponses agréables via le neurotransmetteur dopamine. Pourtant, comme le souligne Daeyeol, la récompense est complexe. Le SEF est probablement impliqué dans l’anticipation de la récompense et aide à contrôler l’activité de la dopamine dans une zone de récompense appelée les noyaux gris centraux.

Une autre étude publiée la semaine dernière, également dans Current Biology, ajoute une couche supplémentaire à la neuroscience des jeux à risque – le sentiment de regret. Chez 10 patients neurochirurgicaux, les auteurs ont mesuré l’activité électrique dans une région du cerveau appelée cortex orbitofrontal – une partie du cortex préfrontal près du SEF – tout en leur présentant plusieurs scénarios de jeu.

Ils ont utilisé des électrodes pour analyser l’activité cérébrale, car chaque sujet de cette étude a décidé de faire ou non un pari, juste après un pari et quand une demi-seconde plus tard, ils ont appris le résultat.

Le cerveau rejouait frénétiquement les décisions de paris antérieurs

En comparant les résultats à des enregistrements cérébraux précédents associés au regret, ils en ont déduit que pendant la fraction de seconde entre le pari et la prise de connaissance du résultat, nos cerveaux rejouaient frénétiquement les décisions de paris antérieurs. Nous nous rappelons du regret que nous avons ressenti au moment de perdre des paris antérieurs, et de ne plus miser sur ceux que nous avons gagnés.

L’auteur principal Ming Hsu, professeur agrégé à la Haas School of Business et à l’institut Helen Wills Neuroscience, tous deux de l’Université de Californie à Berkeley, note que cette rumination sur les choix passés est probablement un moyen évolutif d’améliorer la prise de décision future. «Ce type de rediffusion est particulièrement répandu au cours de l’accalmie après que l’on ait pris une décision et avant de découvrir le résultat», explique-t-il.

Une partie du cerveau est incroyablement actif

« Mais ce que nous voyons, c’est que le cortex orbitofrontal est incroyablement actif, et en particulier le traitement du regret expérimenté sur la décision précédente. »

Les scientifiques savent depuis longtemps que le cortex préfrontal est impliqué dans la prise de décision complexe. Le premier indice a été le cas de Phineas Gage, un contremaître de chemin de fer du XIXe siècle qui, dans certains témoignages, est devenu très impulsif après qu’une explosion ait fait traverser une barre de fer à travers son cerveau.

Hsu pense que la reprise rapide des décisions passées pourrait expliquer pourquoi le cortex préfrontal est impliqué dans des conditions telles que la dépression et la dépendance, qui impliquent toutes deux une négligence volontaire des conséquences négatives – une apathie envers le risque.

Camillo Padoa-Schioppa, neuroscientifique de l’Université de Washington à Saint-Louis, a déclaré: «de nombreuses études sur les singes, y compris celles de mon laboratoire, ont montrées que les calculs décisionnels impliquent le cortex orbitofrontal. Le fait que cette étude ait démontré la même chose chez les humains, note-t-il, constitue une étape importante dans la compréhension de notre propre processus de prise de décision.

Une meilleure compréhension pour de meilleurs traitements

Comme les autres chercheurs, Hsu et Stuphorn démêlent progressivement la neurocircuiterie du risque et de la récompense, nous verrons peut-être un jour de meilleurs traitements pour de telles conditions, probablement des interventions comportementales ou des technologies de stimulation cérébrale.

Nous pouvons également imaginer des traitements qui apaiseraient le besoin de frisson et la contrainte du jeu problématique, et d’autres comportements à risques tout en encourageant un peu plus de prudence financière. Si tel est le cas, peut-être que ceux qui risquent de vider leurs comptes bancaires sur le Vegas Strip se retrouveront à les encaisser, pas à les gaspiller.

Source : Scientific American