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Des scientifiques d’Oxford ont utilisé des modèles mathématiques pour mieux comprendre la dynamique évolutive du virus de la grippe, ouvrant ainsi la voie à un vaccin universel (Crédit: Esbenklinker / Depositphotos)

L’OMS estime que la grippe tue 260 000 à 650 000 personnes et cause 3 à 5 millions de cas de maladie grave chaque année. Cette charge pèse généralement sur les personnes âgées et les jeunes enfants, en particulier dans les pays en développement. Le meilleur moyen de se protéger contre la grippe passe par la vaccination, bien que le problème soit que le vaccin antigrippal actuel doit être administré chaque année et que son efficacité varie.

La création d’un vaccin antigrippal universel nous donnerait le dessus dans un avenir prévisible, et une nouvelle étude de l’Université d’Oxford a identifié un moyen de rendre cela possible.

Un vaccin universel contre la grippe

Imaginez un virus comme une boule minuscule couverte de tiges. Les têtes de ces tiges sont les bits qui permettent au virus de s’accrocher aux cellules hôtes, et les versions désactivées de ces protéines forment généralement la base des vaccins antigrippaux conventionnels. Malheureusement, ce sont aussi les éléments qui évoluent le plus rapidement, d’où le besoin annuel de nouveaux vaccins.

Cibler différentes sections du virus pourrait être la clé de la mise au point d’un vaccin universel – ou du moins d’un vaccin qui n’aurait peut-être pas besoin d’être mis à jour chaque année. Des études antérieures ont visé les protéines les plus constantes présentes dans les sections de ces tiges ou plus profondément à l’intérieur du virus, ou ont même ciblé directement son ADN.

Des modèles mathématiques

Pour cette nouvelle étude, des scientifiques d’Oxford ont utilisé des modèles mathématiques pour mieux comprendre la dynamique évolutive du virus de la grippe afin d’identifier les sections (épitopes) qui ne change pas beaucoup. Fait intéressant, ils ont trouvé certains que d’entre eux étaient situés dans les têtes normalement hautement variables, et l’équipe a émis l’hypothèse que ces épitopes seraient ceux sur lesquels le système immunitaire se dirigerait naturellement.

Ensuite, l’équipe a étudié des échantillons recueillis auprès d’enfants en 2006 et 2007 et a constaté que les virus avaient tendance à recycler ces épitopes au fil du temps. Pour le tester, les chercheurs ont prélevé des épitopes de la grippe de 2006 et 1977 et les ont injectés à des souris. Ils ont découvert que ceux-ci protégeaient les animaux d’une infection de 1934. Ce virus historique a plus de 80 ans, il n’y a donc aucune chance que les souris y aient été directement exposées.

Les épitopes semblent fonctionner avec les futurs virus

De plus, ces épitopes semblent également protéger contre les souches grippales passées et présentes, donc l’équipe explique qu’elle devrait également s’appliquer aux futurs virus. Bien que ce soit encore à un stade assez précoce, cette recherche pourrait permettre la mise au point d’un vaccin contre la grippe universel, qui ne devrait être administré qu’une seule fois. À l’avenir, l’équipe explique que cette approche pourrait être appliquée à d’autres virus comme le rhume ou même le VIH.

« Je pense que ce travail est un bon exemple de la manière dont les modèles évolutifs peuvent avoir un impact translationnel », explique Sunetra Gupta, chercheur principal de l’étude. « Nous sommes passés d’une prévision d’un modèle mathématique à un modèle de vaccin universel contre la grippe. Ce travail d’équipe coordonné par le Dr Craig Thompson est ce qui a rendu tout cela possible. »

Des essais sur l’homme ont déjà été effectués

En attendant, nous n’aurons peut-être pas besoin d’attendre trop longtemps pour qu’un vaccin contre la grippe universel soit commercialisé – des essais sur l’homme ont déjà été effectués au Royaume-Uni l’hiver dernier.

Cette recherche a été publiée dans le journal Nature Communications.

Source: Oxford University