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Une représentation artistique de l’oiseau préhistorique du début du Crétacé qui a conservé de jolis traits de dinosaures. (Illustration: Chung-Tat Cheung / PNAS)

Oui, les oiseaux sont des dinosaures modernes. Mais parfois, il est difficile de dire où se termine le dino non-aviaire et où commence l’oiseau. Comme le rapporte John Pickrell au National Geographic, les scientifiques ont maintenant découvert un fossile vieux de 127 millions d’années qui allie ses caractéristiques aviaires à quelques bizarreries préhistoriques, apportant un nouvel éclairage sur l’évolution des oiseaux volants.

Jinguofortis perplexus était une étrange oiseaux

« [C’est] l’un des oiseaux fossiles les plus importants trouvés ces dernières années », a déclaré à Pickrell Steve Brusatte, un paléontologue de l’Université d’Edimbourg qui n’a pas participé à la recherche.

Mais bien qu’occupant une branche aussi élevée soit-elle dans l’arbre de l’évolution, le nouveau Jinguofortis perplexus était en quelque sorte un désordre chaud. En fait, la dernière moitié de son nom provient de l’occupation déconcertante d’une sorte de vallée étrange par les dino-oiseaux, selon une nouvelle étude publiée dans le journal Proceedings of the National Academy of Sciences. Il se peut que J. perplexus ait été étrangement mal adapté au vol, principalement à cause des douleurs croissante lorsqu’il s’est éloigné de la famille des dinosaures.

D’un côté, J. perplexus présentait certaines caractéristiques que nous ne voyons généralement pas sur les poulets et les corbeaux d’aujourd’hui, comme une mâchoire à dents au lieu d’un bec. Mais, techniquement, c’était encore un oiseau, plus précisément un oiseau à queue courte ou un pygostyle. Étudier ce groupe dans son ensemble a fourni une mine de connaissances aux paléontologues, puisque les pygostyles semblent marquer la transition entre «les longues queues droites et minces des [dinosaures] et les petites queues fuselées [des oiseaux] d’aujourd’hui». Brusatte a expliqué à Pickrell.

Des ailes dotées de griffes

De plus, J. perplexus avait des ailes dotées de griffes, ce que Dennis Voeten, paléontologue à l’Université Palacký en République tchèque, n’avait pas intégré dans l’étude, a déclaré à George Dvorsky de Gizmodo qu’il pouvait passer de gros doigts à de plus petits mieux adaptés au vol. Les oiseaux modernes ont, pour l’essentiel, des doigts «fortement réduits» dans lesquels les os ont fusionné pour faciliter le vol et la présence de plumes, et J. perplexus semble représenter une étape intermédiaire dans ce processus évolutif.

Mais le plus grand obstacle à son envolé chez J. perplexus était peut-être son scapulocoracoïde. La plupart des oiseaux modernes ont deux os qui se rejoignent dans un joint mobile à cet endroit, au lieu d’une unité fusionnée; cela leur permet d’avoir une flexibilité pour battre des ailes. La ceinture soudée de J. perplexus est «très inhabituelle», a déclaré à Pickrell l’ornithologue Gerald Mayr de l’Institut de recherche Senckenberg de Francfort, en Allemagne; de nos jours, cette caractéristique est typiquement une partie de base pour les oiseaux incapables de voler comme les autruches.

Les chercheurs, dirigés par Min Wang, un paléontologue de l’Académie chinoise des sciences à Beijing, pensent que la ceinture scapulaire fusionnée pourrait avoir aidé cette ancienne espèce aviaire à atteindre sa maturité plus rapidement. Cependant, à cause de la structure de ses ailes, Wang pense que J. perplexus volait, peut-être moins efficacement ou différemment que la plupart des oiseaux modernes, rapporte Pickrell. Mais Mayr est prudent et ajoute que les capacités aérodynamiques de J. perplexus devraient être «confirmées dans de futures études».

Ce fossile a été découvert dans l’actuelle province du Hebei, au nord-est de la Chine. Au début du Crétacé, J. perplexus a probablement fui (ou volé) la région densément boisée, utilisant son envergure de 68 cm pour naviguer à travers les arbres, où il grignotait des plantes, rapporte Dvorsky à Gizmodo.

Cette voie de l’évolution était beaucoup plus désordonnée 

En tout cas, une chose sur la mécanique du mouvement de J. perplexus semble claire: les ailes de l’oiseau montrent que l’évolution du vol aviaire «n’était pas un chemin direct», raconte Voeten à Dvorsky. «Les dinosaures ont peut-être« expérimenté »différents styles de vol et différents degrés de maîtrise, qui ont disparu avec les dinosaures non aviaires.»

L’auteur de l’étude, Wang, est d’accord. Comme il l’explique à Pickrell au National Geographic, «ce nouveau fossile d’oiseau montre que cette voie de l’évolution était beaucoup plus désordonnée que nous le pensions auparavant».

Source : Smithsonian