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De nouvelles études ont montré que des perfusions de puissants anticorps (bleus et verts) sur la protéine de surface du VIH (rouge) aidaient à contrôler l’infection pendant des mois.

Les médicaments anti-VIH ont empêché des millions de décès prématurés dus au SIDA, mais les personnes doivent prendre les pilules tous les jours et à vie. Maintenant, deux études chez un petit nombre de personnes montrent pour la première fois que des perfusions de deux puissants anticorps anti-VIH, peuvent complètement supprimer le virus pendant plusieurs mois.

De puissants anticorps anti-VIH peuvent supprimer le virus 

Si les résultats se révélaient importants dans des études plus vastes, ils pourraient simplifier le traitement des personnes qui ont de la difficulté à prendre des médicaments quotidiennement, et réduire ainsi le risque d’apparition d’une résistance aux médicaments, et même réduire les taux de transmission du VIH.

« C’est une avancée vraiment excitante », déclare Katharine Bar, une virologue clinique de l’Université de Pennsylvanie qui n’était pas impliquée dans cette recherche. Bar est particulièrement encourageant car elle a mené deux études similaires avec un seul anticorps qui n’a eu qu’un impact peu durable: des virus résistants ont rapidement émergé. Ces échecs, associés à des résultats décevants dans les études sur les animaux, ont amené certains à penser que cette stratégie n’avait aucun mérite.

L’immunologiste Michel Nussenzweig de l’Université Rockefeller de New York s’est demandé si les anticorps avaient besoin de plus de muscle. Avec ses collègues, il a administré aux patients des perfusions de deux anticorps qui contenaient plus de « punch » que l’anticorps unique de Bar. Comme ils le montrent aujourd’hui dans des études publiées dans Nature et Nature Medicine, la stratégie a porté ses fruits chez la plupart des gens lors de deux essais.

Nussenzweig et ses collègues ont sélectionné deux anticorps qui ont tous deux plus de pouvoir que le seul testé précédemment et peuvent «neutraliser» un plus large éventail de variants du VIH. Ces soi-disant anticorps largement neutralisants apparaissent naturellement chez certaines personnes infectées par le VIH qui ont eu des infections non contrôlées pendant plusieurs années, mais à ce stade, les anticorps ont peu de contrôles sur l’infection.

Cette étude publiée dans Nature a testé trois infusions d’anticorps sur 11 personnes ayant supprimé leurs infections avec des médicaments antirétroviraux (ARV) qui paralysent le VIH, puis ont cessé de prendre leurs médicaments. L’article de Nature Medicine décrit un essai impliquant sept personnes qui n’étaient pas sous traitement et qui présentaient des taux relativement élevés de virus au début.

Neuf des onze personnes ont réprimé le virus

Lors de la première étude, neuf des onze personnes qui ont arrêté les antirétroviraux ont réprimé le virus en dessous des niveaux de détection des tests standard pendant 15 semaines en moyenne avant que le VIH ne rebondisse. Les analyses ont montré que les deux personnes dont le virus avait rebondi au début présentaient des variants du VIH résistant aux deux anticorps au début de l’essai. Curieusement, deux des participants sont restés sans ARV pendant un an sans que le virus ne revienne.

Les anticorps se sont révélés moins efficaces chez les personnes qui ont commencé à présenter des taux élevés de virus, mais quatre des sept participants ont inhibé le VIH pendant environ trois mois. «En fin de compte, cela peut ne pas être bon pour tout le monde et c’est cher. Mais si vous pensez au cancer, nous avons vraiment fait une grande différence avec les thérapies immunitaires », explique Nussenzweig. « Pour le VIH, il n’y a pas de telle chose qui existe pour le moment. »

Steven Deeks, qui se spécialise dans la recherche sur la guérison du VIH à l’Université de Californie à San Francisco, explique qu’il est particulièrement curieux des deux participants à l’essai qui n’ont toujours pas repris de traitement ARV. Il souligne que, pour des raisons inexpliquées, un faible pourcentage de personnes arrêtent les ARV et contrôlent leurs infections pendant des années, et ces deux participants à l’essai pourraient simplement faire partie de ce groupe de chanceux, ou il se peut que le traitement par anticorps ait un effet appelé «effet vaccinal» qui dure bien plus longtemps que la vie des anticorps.

Un effet vaccinal

Deeks souligne une étude antérieure sur les singes avec ces anticorps qui laissaient entendre un effet vaccinal. Dans cette expérience, menée par le virologue Malcolm Martin de l’Institut national des maladies allergiques et infectieuses à Bethesda, dans le Maryland, et coauteur par Nussenzweig, six animaux infectés par une version des singes du virus du sida contrôlaient l’infection pendant plus de deux ans, ce qui est beaucoup plus long que la durée de vie des anticorps. Les chercheurs ont démontré que le virus revenait quand ils avaient épuisé un type de lymphocyte T chez les singes, ce qui aide le système immunitaire à éliminer les cellules infectées par le VIH.

Cela leur a suggéré que lorsque les anticorps se fixaient sur le virus, le système immunitaire développait de fortes réponses en lymphocytes T qui persistaient. En effet, le traitement par anticorps offrait par inadvertance une protection à long terme en faisant disparaître le système immunitaire. « C’est le profil que nous souhaitons tous créer chez nos patients en ce moment, et cela nous donne une stratégie viable et testable qui pourrait fonctionner chez au moins certaines personnes », a déclaré Deeks.

Des anticorps qui fonctionneront pendant près d’un an

Nussenzweig explique qu’il reste encore beaucoup de travail à faire avant que le traitement anti-VIH ne prouve sa valeur. En plus d’améliorer la capacité à déterminé quelle personne sera la plus susceptible de répondre au traitement, son groupe modifie les anticorps pour qu’ils durent encore plus longtemps dans l’organisme. Nussenzweig prédit qu’il disposera bientôt d’anticorps qui fonctionneront pendant près d’un an. «C’est long.», explique-t-il. De plus, des recherches combinant des anticorps avec plus de patients sont en phase de planification.

Source : Science