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L’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA) a réussi à poser deux robots à la surface de l’astéroïde Ryugu. En annonçant le débarquement sur Twitter le 22 septembre 2018, les scientifiques de JAXA ont tweeté que les deux rovers étaient en bon état et transmettaient des photos et des données.

Les rovers japonais se sont posés sur Ryugu 

Baptisés MINERVA-II1 ((MIcro Nano Experimental Robot Vehicle for Asteroid, the second generation), les deux rovers ont été lancés à partir du vaisseau spatial Hayabusa2 après un voyage de 300 millions de kilomètres depuis la Terre. L’astéroïde Ryugu ne mesure que 900 mètres, soulignant la précision de la manœuvre – l’équivalent d’une cible de six centimètres au Brésil.

Les deux rovers sont de forme hexagonale, chacun avec un diamètre de 18 centimètres et une hauteur de sept centimètres. Chacun pèse environ 1,1 kilogramme. Équipés de caméras et de capteurs de température, ils ont pour mission de cartographier la surface de Ryugu et d’envoyer des données à la Hayabusa2, qui les retransmettra sur Terre.

Pour se déplacer autour de l’astéroïde, les rovers utilisent un mécanisme de saut plutôt que des roues ou des pistes. Cela est dû à la gravité extrêmement faible de Ryugu: les roues et les pistes soulèvent de la poussière à la surface de l’astéroïde dès que les rovers tentent de bouger, empêchant toute mobilité supplémentaire.

Grâce au mécanisme de saut, les rovers seront suspendus au-dessus de la surface pendant moins de 15 minutes avant d’atterrir à environ 15 mètres l’un de l’autre.

MINERVA-II2, devrait atterrir sur Ryugu l’année prochaine

Un troisième véhicule, le MINERVA-II2, devrait atterrir sur Ryugu l’année prochaine. Une fois que les rovers auront cartographié Ryugu et que Hayabusa2 aura prélevé des échantillons de l’astéroïde. Hayabusa2 partira de Ryugu et retournera sur Terre d’ici 2020.

Source : Asian ScientistJAXA