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Une nouvelle espèce de dinosaure géant a été trouvée dans la province de l’État libre en Afrique du Sud. Le dinosaure végétal, nommé Ledumahadi mafube, pesait 12 tonnes et mesurait environ quatre mètres de haut aux hanches. Ledumahadi mafube était le plus grand animal terrestre vivant sur Terre il y a près de 200 millions d’années. C’était à peu près le double de la taille d’un grand éléphant africain.

Une équipe de scientifiques internationaux, dirigée par le professeur Jonah Choiniere, paléontologue à l’Université du Witwatersrand (Wits), a décrit une nouvelle espèce de dinosaure dans la revue Current Biology le 27 septembre.

Un nouveau dinosaure appelé Ledumahadi mafube

Ce dinosaure s’appelle Sesotho pour « un coup de tonnerre géant à l’aube » (le sesotho est l’une des 11 langues officielles de l’Afrique du Sud et une langue indigène dans la région où le dinosaure a été trouvé). « Le nom reflète la grande taille de l’animal ainsi que le fait que sa lignée est apparue à l’origine des dinosaures sauropodes », a déclaré Choiniere. « Il honore à la fois le patrimoine récent et ancien de l’Afrique australe. »

Ledumahadi mafube est l’un des plus proches parents des dinosaures sauropodes. Les sauropodes, pesant jusqu’à 60 tonnes, comprennent des espèces bien connues comme le brontosaure. Tous les sauropodes mangeaient des plantes et se tenaient sur quatre pattes, avec une posture comme celle des éléphants modernes.

Ledumahadi a développé sa taille géante indépendamment des sauropodes, et bien qu’il se soit tenu sur quatre pattes, ses membres antérieurs auraient été plus accroupis. Cela a conduit l’équipe scientifique à considérer Ledumahadi comme une « expérience » évolutive avec une taille de corps géante.

Les dinosaures sauropodes

Le fossile de Ledumahadi raconte une histoire fascinante non seulement de sa vie quotidienne, mais aussi de l’histoire géographique de son lieu de résidence et de l’histoire évolutive des dinosaures sauropodes.

« La première chose qui m’a frappé à propos de cet animal est la robustesse incroyable des os de ses membres », explique le principal auteur, le Dr Blair McPhee. « Il était de taille similaire aux gigantesques dinosaures sauropodes, mais alors que les bras et les pattes de ces animaux sont généralement assez minces, ceux des Ledumahadis étaient incroyablement épais.

Pour moi, le chemin vers le gigantisme chez les sauropodomorphes était loin d’être simple et la manière dont ces animaux ont résolu les problèmes habituels de la vie, tels que manger et bouger, était beaucoup plus dynamique au sein du groupe qu’on ne le pensait auparavant. »

Ledumahadi marchait à quatre pattes

L’équipe de recherche a mis au point une nouvelle méthode, utilisant des mesures des «bras» et des «jambes» pour montrer que Ledumahadi marchait à quatre pattes, comme les dinosaures sauropodes ultérieurs, mais contrairement à beaucoup d’autres membres de son groupe comme le Massospondylus, l’équipe a également montré que de nombreux parents de sauropodes marchaient à quatre pattes, que cette posture évoluait plus d’une fois et qu’elle apparaissait plus tôt que ne le pensaient les scientifiques.

« De nombreux dinosaures géants marchaient sur quatre pattes mais avaient des ancêtres qui marchaient sur deux jambes. Les scientifiques veulent comprendre ce changement évolutif, mais étonnamment, personne n’a trouvé de méthode simple pour dire comment chaque dinosaure marchait jusqu’à présent », explique Dr Roger Benson.

En analysant le tissu osseux des fossiles par analyse ostéohistologique, le Dr Jennifer Botha-Brink du Musée national sud-africain de Bloemfontein a établi l’âge de l’animal.

Cet animal était adulte

« En observant la microstructure osseuse fossilisée, nous pouvons dire que l’animal a grandi rapidement jusqu’à l’âge adulte. Des anneaux de croissance déposés à la périphérie et espacés pour chacune des années, montrent que le taux de croissance avait considérablement diminué au moment de sa mort », explique Botha-Brink. Cela indique que l’animal avait atteint l’âge adulte.

« Il était également intéressant de voir que les tissus osseux présentant des aspects à la fois des sauropodomorphes basaux et des sauropodes dérivés, montrant que Ledumahadi représentait une étape transitoire entre ces deux groupes de dinosaures. »

Ledumahadi vivait dans les environs de Clarens, dans la province de l’État libre en Afrique du Sud. C’est actuellement une région montagneuse, mais elle était très différente à cette époque, avec un paysage plat et semi-aride et des cours d’eau peu profonds.

« Les propriétés des couches de roches sédimentaires dans lesquelles les fossiles osseux étaient préservés dataient de 200 millions d’années. La plus grande partie de l’Afrique du Sud ressemblait beaucoup plus à la région actuelle autour de Musina dans la province du Limpopo en Afrique du Sud, ou au centre du Karoo en Afrique du Sud », explique le Dr Emese Bordy.

La Pangée était encore assemblée au Jurassique inférieur

Ledumahadi est étroitement apparenté à d’autres gigantesques dinosaures d’Argentine qui vivaient à une époque similaire, ce qui renforce le fait que le supercontinent appelé la Pangée était encore assemblée au Jurassique inférieur. « Cela montre à quel point les dinosaures ont pu facilement se rendre de Johannesburg à Buenos Aires à cette époque », explique Choiniere.

La ministre sud-africaine des sciences et de la technologie, Mmamoloko Kubayi-Ngubane, a déclaré que la découverte de ce dinosaure souligne à quel point la paléontologie sud-africaine est importante pour monde et la science.

« Non seulement notre pays détient le berceau de l’humanité, mais nous avons aussi des fossiles qui nous aident à comprendre l’apparition des gigantesques dinosaures. C’est un autre exemple de l’Afrique du Sud qui fait des progrès scientifiques son avantage géographique, comme c’est le cas en astronomie, la recherche marine et polaire, les connaissances autochtones et la biodiversité », explique Kubayi-Ngubane.

L’équipe de recherche de Ledumahadi comprend respectivement des paléoscientifiques sud-africains, le Dr Emese Bordy et le Dr Jennifer Botha-Brink, respectivement de l’Université du Cap et du Musée national sud-africain de Bloemfontein.

Ce projet comportait également une forte composante internationale avec la collaboration du professeur Roger BJ Benson de l’Université d’Oxford et du Dr Blair McPhee, résidant actuellement au Brésil.

L’Afrique du Sud regroupe les meilleurs paléontologues

« L’Afrique du Sud emploie certains des meilleurs paléontologues du monde et c’était un privilège de pouvoir créer un groupe de travail avec eux et des chercheurs de premier plan au Royaume-Uni », a déclaré Choiniere, récemment émigré des États-Unis en Afrique du Sud. « Les dinosaures n’ont pas respecté les frontières internationales et il est important que nos groupes de recherche ne le fassent pas également. »

Source : University of the Witwatersrand