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Les bactéries vivantes et le traitement du cancer peuvent ne pas sembler prometteuses ou même étranges, mais certains microbes semblent pouvoir bloquer la croissance tumorale lorsqu’ils sont injectés dans des tumeurs, selon les données présentées le 30 septembre à la quatrième conférence internationale sur l’immunothérapie du cancer.

Des bactéries contre le cancer

Les injections semblent activer une réponse immunitaire qui cible également la tumeur. Il y a encore des questions sur la sécurité de cette approche. Mais vu le nombre de patients développant une résistance ou ne répondant pas aux traitements anticancéreux actuels, les injections bactériennes ont suscité suffisamment d’intérêt pour faire partie d’un nouvel essai clinique associant des bactéries à une immunothérapie établie.

Cette recherche fait écho à une expérience vieille de plus d’un siècle. Dans les années 1890, l’oncologue William Coley a commencé à injecter un mélange de bactéries mortes aux patients atteints d’un cancer et porteurs de tumeurs inopérables. Coley a signalé le succès de cette approche, et des «toxines de Coley» ont été vendues comme traitement du cancer aux États-Unis jusque dans les années 1960. D’autres médecins ont mis en doute les résultats de Coley et le traitement a été dépassé par la chimiothérapie et la radiothérapie, qui sont devenues la norme contre le cancer.

Il y a quatre ans, une importante équipe de scientifiques spécialisés dans le cancer a suggéré que les injections bactériennes pourraient constituer un moyen valable de traiter cette maladie. Ils ont publié un article dans Science Translational Medicine décrivant comment, chez six chiens sur 16 atteints de tumeurs solides, les masses avaient diminué ou même disparu lorsque des copies vivantes de la bactérie Clostridium novyi avaient été injecté.

Dans le cadre de ce travail, l’équipe de recherche a d’abord retiré un gène producteur de toxine d’une bactérie vivante. Encouragé par le sort réservé aux chiens, le groupe a également traité une femme de 53 ans atteinte de léiomyosarcome, une forme de cancer débutant dans les muscles lisses. Sa tumeur a également diminué, bien qu’elle ait ensuite cherché un autre traitement contre le cancer.

Dans le cadre de travaux cliniques supplémentaires menés par le cancérologue médical Filip Janku au Centre de cancérologie MD Anderson de Houston, faisant partie de l’équipe scientifique d’il y 4 ans, 23 autres patients atteints de sarcome avancé ou d’autres tumeurs solides allant du cancer du sein au mélanome, avaient obtenu une seule injection dans leur tumeur de 10 000 à 3 millions de spores de Clostridium, une forme dormante de la bactérie.

Des effets antitumoraux 

L’équipe de recherche a été surprise et enthousiasmée les effets antitumoraux de la bactérie. Dix-neuf patients, y compris la première femme, avaient vu leurs cancers se stabiliser, ce qui signifiait que leurs tumeurs ne continuaient pas à se développer après le traitement. Même si les injections étaient locales, la bactérie semblait également parfois se stabiliser et réduire la croissance tumorale ailleurs dans le corps, comme le montrait l’imagerie, explique Janku.

Une réponse inflammatoire aux spores pouvait générer l’action immunitaire anticancéreuse, spéculait ses collègues. Les chercheurs avaient constaté chez 11 des patients (fièvre, douleur et gonflement aux sites d’injection) que les spores avaient germé, un processus par lequel les bactéries dormantes reprennent une activité normale.

Cette stratégie était si nouvelle que les scientifiques n’étaient pas certains de l’importance de la dose qu’ils devaient injecter, en particulier parce qu’ils espéraient que les spores deviendraient actives une fois dans la tumeur. Il s’est avéré que le nombre de spores injectées était un facteur de sécurité essentiel: les deux patients ayant reçu la plus forte des six doses ont développé une gangrène et une sepsie, une réaction potentiellement mortelle suite à l’infection. Un troisième patient, également dans un groupe recevant une dose plus élevée, a développé une septicémie.

Des enzymes qui peuvent détruire les cellules tumorales

« Nous n’avons pas approfondi ce mécanisme », déclare Janku. Les bactéries non-pores libèrent diverses enzymes qui peuvent détruire les cellules tumorales et, comme tout envahisseur, elles envoient le système immunitaire dans un état inflammatoire pouvant également cibler des masses cancéreuses. Mais les détails demeurent mystérieux.

Sur la base des masses tumorales stabilisées chez de nombreux patients, «vous savez que cela fonctionne», a déclaré Dzana Dervovic, immunologiste à l’Institut de recherche Lunenfeld-Tanenbaum à Toronto, au Canada, qui s’intéresse particulièrement aux fièvres suivies de réactions au cancer.

L’essai visait principalement à établir la sécurité des injections bactériennes – bien qu’il offrait des allusions à une action antitumorale, il n’était pas conçu pour évaluer une survie, ni même comment les patients réagissaient à long terme. Les patients, qui ont été traités entre 2013 et 2017, avaient reçu une seule injection (à l’exception d’une personne qui l’avait demandé et obtenu un mois plus tard, ce qui ne fut pas efficace), puis avaient suivi un autre traitement.

Une stratégie de plus en plus populaire

Pour en savoir plus, Janku a débuté un autre essai plus tôt cette année, avec le soutien de deux sociétés, afin de tester Clostridium en association avec un médicament inhibiteur qui permet de libérer le système immunitaire contre les tumeurs cancéreuses. De tels médicaments sont une stratégie d’immunothérapie de plus en plus populaire, celle qui avait été récompensée aujourd’hui, avait reçu le prix Nobel.

Source : Science