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Selon une nouvelle étude de grande envergure, au moins la moitié des orques dans le monde sont vouées à l’extinction en raison de la pollution persistante des océans. Bien que les produits chimiques toxiques, comme les PCB, soient interdits depuis des décennies, ils continuent de fuir dans les mers. Ils se concentrent dans la chaîne alimentaire; en conséquence, les orques, les principaux prédateurs, sont les animaux les plus contaminés de la planète. Pire encore, leur lait riche en graisse transmet de très fortes doses de ce polluant à leurs nouveau-nés.

La concentrations de BPC peuvent être 100 fois plus élevées

Les concentrations de BPC dans les orques peuvent être 100 fois plus élevées que chez d’autres espèces, et endommager gravement leurs organes reproducteurs, provoquer le cancer et endommager leur système immunitaire. Cette nouvelle recherche a analysé les perspectives des populations des orques au cours du prochain siècle et a révélé que celles situées au large des pays industrialisés pourraient disparaître dès 30 à 50 ans.

Le dernier groupe du Royaume-Uni, où un taux de décès sans précédent, a été révélé par le taux de PCB, les plus élevés jamais enregistrés. D’autres groupes au large de Gibraltar, du Japon et du Brésil et dans le nord-est du Pacifique, sont également en grand danger. Les orques sont l’un des mammifères les plus répandus sur la planète mais ont déjà disparu dans la mer du Nord, autour de l’Espagne et dans de nombreux autres endroits.

«C’est comme une apocalypse d’orques», a déclaré Paul Jepson de la Zoological Society of London, membre de l’équipe de recherche internationale à l’origine de la nouvelle étude. «Même dans un état vierge, ils sont très lents à se reproduire.» Il faut 20 ans pour que des orques en bonne santé atteignent leur maturité sexuelle maximale et 18 mois pour mettre au monde un nouveau-né.

1 million de tonnes de PCB 

Les PCB étaient utilisés dans le monde entier depuis les années 1930 dans les composants électriques, les plastiques et les peintures, mais leur toxicité était connue depuis 50 ans. Ils ont été interdits par les nations dans les années 1970 et 1980, mais 80% des 1 million de tonnes produites n’ont pas encore été détruites et continuent de fuir dans les mers à partir de sites d’enfouissement et d’autres sources.

La Convention internationale de Stockholm sur les polluants organiques persistants est entrée en vigueur en 2004 pour s’attaquer au problème, mais M. Jepson a déclaré que le nettoyage avait pris beaucoup de retard. « Je pense que la Convention de Stockholm est un échec », a-t-il déclaré. «Le seul domaine dans lequel je suis optimiste, ce sont les États-Unis. À eux seuls, ils ont produit 50% de tous les PCB, mais leurs niveaux de PCB diminuent depuis des décennies. Tout ce que nous avons fait en Europe, c’est de les interdire en espérant ensuite qu’ils vont diminuer. »

Les chercheurs ont déclaré que les PCB ne sont qu’un des polluants présents dans les orques, avec « une longue liste de contaminants supplémentaires connus et non encore mesurés ». Parmi les autres problèmes auxquels sont confrontées les orques, il y a la perte de proies-clés telles que le thon et les requins en raison de la surpêche et d’une pollution sonore croissante dans les océans.

La plus grande analyse jamais réalisée

Cette nouvelle recherche, publiée dans la revue Science, a examiné la contamination par les PCB chez 351 épaulards – la plus grande analyse jamais réalisée. Les scientifiques ont ensuite pris ces données sur l’influence des PCB sur la survie des nouveau-nés et le système immunitaire des baleines et les ont utilisées pour modéliser l’évolution de la situation des populations. « Les populations du Japon, du Brésil, du nord-est du Pacifique, du détroit de Gibraltar et du Royaume-Uni tendent toutes à s’effondrer », ont-ils conclu.

Lucy Babey, directrice adjointe du groupe de protection de la nature Orca, a déclaré: «nos échecs sont catastrophiques en matière de contrôle de la pollution chimique dans nos océans ont, ce qui a entraîné une catastrophe à l’échelle mondiale. Il est essentiel que les exigences d’éliminer les PCB en vertu de la Convention de Stockholm soient rendues juridiquement contraignantes lors de la prochaine réunion en mai 2019 pour aider à mettre fin à ce scandale. »Les scientifiques ont déjà constaté des niveaux «extraordinaires» de pollution toxique, même dans les Mariana, profondes de 10 km dans l’océan Pacifique.

« Cette nouvelle étude est une alerte rouge mondiale sur l’état de nos océans », a déclaré Jennifer Lonsdale, présidente du groupe de recherche sur les baleines du Wildlife and Countryside Link. « Si le gouvernement britannique veut que sa loi sur l’environnement proposée soit un leader mondial, il doit fixer des objectifs ambitieux en matière d’élimination des PCB et de protection contre la pollution chimique de nos eaux. »

Les recherches montrent que les populations d’orques dans le Grand Nord, au large de la Norvège, de l’Islande, du Canada et des Îles Féroé, sont beaucoup moins contaminées en raison de leur éloignement des principales sources de BPC. « La seule chose qui me laisse espérer à long terme à propos des orques, c’est que nous allons perdre des populations dans toutes les zones industrialisées, mais certaines populations se portent assez bien dans l’Arctique », a déclaré Jepson.

C’est notre devoir de les protéger

Si un nettoyage global, qui prendrait des décennies, pourrait être réalisé, ces populations pourraient éventuellement repeupler des régions où  ils ont disparu, a-t-il déclaré, notant que les orques sont très intelligentes, ont des liens familiaux solides et chassent en meute. « C’est une espèce incroyablement adaptative – ils ont pu vivre de l’Arctique à l’Antarctique et partout entre les deux. C’est notre devoir de les protéger. »

Source : The Guardian