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Le rover Curiosity de la NASA a déjà dépassé sa durée de vie prévue avec plus de six années terrestres – plus de 2 000 jours martiens ou « Sols ». Cependant, la NASA a annoncé récemment qu’elle devait utiliser la redondance informatique du rover pour poursuivre sa mission. Curiosity a basculé sur son système informatique de secours après que le système principal a commencé à rencontrer des erreurs le mois dernier.

Curiosity passe à son ordinateur de secours

De nombreuses missions spatiales et de surface de la NASA ont des systèmes redondants intégrés. Une fois lancé depuis la Terre, il n’y a aucun moyen de réparer les dommages causés aux systèmes informatiques. Il est donc logique de doubler ces composants vitaux. Cela inclut les ordinateurs de Curiosity, qui sont conçus spécifiquement pour l’environnement difficile de la planète Mars.

Le mobile possède une paire d’ordinateurs identiques exécutant un processeur RAD750 de 5 watts. Cette puce fait partie de la famille PowerPC 750, elle a été conçue sur mesure pour résister aux environnements très exposés aux radiations rencontrées sur Mars ou dans l’espace. Ces processeurs durcis par les radiations ont coûté 200 000 dollars chacun, et la NASA en a équipé doté deux à son rover. Chaque ordinateur dispose également de 256 Ko de mémoire EEPROM, de 256 Mo de mémoire DRAM et de 2 Go de mémoire flash. Ils exécutent des systèmes d’exploitation temps réel, VxWorks, qui sont identiques.

L’ordinateur «Side-A» en 2012 est tombé en panne 

Lorsque Curiosity a atterri sur Mars en 2012, il a utilisé l’ordinateur «Side-A». Cependant, à peine un an plus tard, en 2013 (Sol 200), l’ordinateur est tombé en panne en raison d’une mémoire corrompue. Le rover s’est coincé dans un « bootloop », ce qui l’a empêché de traiter les commandes et a vidé ses batteries. La NASA a procédé à un échange sur le Side-B afin que les ingénieurs puissent effectuer des diagnostics à distance sur le Side-A. Au cours des mois suivants, la NASA a confirmé qu’une partie de la mémoire de Side-A était inutilisable et l’a mise en quarantaine. Ils ont cependant gardé Curiosity du Side-B.

Il y a quelques semaines, le Side-B a rencontré des problèmes empêchant le mobile de stocker des données scientifiques et techniques essentielles. L’équipe a passé une semaine à évaluer le Side-A et à le préparer pour l’échange. La NASA a maintenant redéfini Curiosity sur le Side-A tout en examinant le problème de manière plus détaillée, ce qu’elle ne peut faire que lorsque l’autre ordinateur est actif. La face latérale A est toujours endommagée au niveau de la mémoire depuis 2013, mais l’ordinateur n’utilisera pas ces blocs.

Reporter les opérations de Curiosity sur le Side-B

La NASA n’a pas précisé quelle quantité de mémoire vive du Side-A était mauvaise et ne disposait que de 256 Mo pour commencer, mais l’équipe a bien l’intention de reporter les opérations de Curiosity sur le Side-B, si possible. Pour le moment, la mission fonctionne normalement du Side-A. Il n’est pas nécessaire de revenir immédiatement en arrière, mais la NASA préférerait utiliser la plus grande capacité de mémoire du Side-B.

Source : Extreme Tech