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La sonde Voyager 2 de la NASA, actuellement en route vers l’espace interstellaire, a détecté une augmentation des rayons cosmiques provenant de l’extérieur de notre système solaire. Lancé en 1977, Voyager 2 se situe à un peu moins de 17 milliards de kilomètres de la Terre, soit plus de 118 fois la distance de la Terre au Soleil.

Voyager 2 quittera bientôt l’héliosphère

Depuis 2007, la sonde parcourt la couche la plus externe de l’héliosphère – la vaste bulle autour du Soleil et les planètes dominées par le matériau solaire et les champs magnétiques. Les scientifiques de Voyager surveillent le passage de la sonde dans la limite extérieure de l’héliosphère – l’héliopause. Une fois que Voyager 2 aura quitté l’héliosphère, il deviendra le deuxième objet fabriqué par l’humaine, après Voyager 1, à pénétrer dans l’espace interstellaire.

bulle-cosmiqueLa bulle autour du Soleil et la position des deux sondes de la NASA

Depuis fin août, l’instrument du sous-système Cosmic Ray sur Voyager 2 a mesuré une augmentation d’environ 5% du taux de rayons cosmiques atteignant l’engin spatial par rapport au début août. L’instrument de particules chargées à basse énergie de la sonde a détecté une augmentation similaire des rayons cosmiques à haute énergie.

Les rayons cosmiques sont des particules en mouvement rapide qui proviennent du système solaire. Certains de ces rayons cosmiques sont bloqués par l’héliosphère. Les planificateurs de mission s’attendent donc à ce que Voyager 2 mesure l’augmentation du taux de rayons cosmiques à l’approche et au-delà des limites de l’héliosphère.

Une détection identique du taux de rayons cosmiques

En mai 2012, Voyager 1 a également détecté une augmentation du taux de rayons cosmiques similaires à celle détectée par Voyager 2. C’était environ trois mois avant que Voyager 1 ne traverse l’héliopause et pénètre dans l’espace interstellaire.

Cependant, les membres de l’équipe de Voyager notent que l’augmentation des rayons cosmiques n’est pas un signe définitif du fait que la sonde est sur le point de traverser l’héliopause. Voyager 2 se trouve à un endroit différent de celui de Voyager 1 dans l’héliosheath – la région extérieure de l’héliosphère – et les différences possibles à ces emplacements signifient que Voyager 2 peut expérimenter une sortie différente de celle de Voyager 1.

Le fait que Voyager 2 puisse s’approcher de l’héliopause six ans après Voyager 1 est également pertinent, car l’héliopause se déplace vers l’intérieur et l’extérieur au cours du cycle d’activité de 11 ans du Soleil. L’activité solaire fait référence aux émissions du Soleil, y compris les éruptions solaires et les éruptions de matériau appelées éjections de masse coronale. Au cours du cycle solaire de onze ans, le soleil atteint un niveau d’activité maximal et minimal.

Un changement autour de Voyager 2

« Nous observons un changement dans l’environnement autour de Voyager 2, cela ne fait aucun doute », a déclaré Ed Stone, chercheur du projet Voyager, basé à Caltech, à Pasadena. « Nous allons beaucoup apprendre dans les mois à venir, mais nous ne savons toujours pas quand nous atteindrons l’héliopause. Nous n’y sommes pas encore – c’est une chose que je peux dire avec confiance. »

Le vaisseau spatial Voyager a été construit par la Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, qui continue d’exploiter les deux sondes. JPL est une division de Caltech. Les missions Voyager font partie de l’observatoire du système d’héliophysique de la NASA, géré par la division d’héliophysique de la direction des missions scientifiques à Washington.

Source : NASA