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Nous envoyons des sondes et des rovers sur Mars depuis des années, mais nous n’avons pas encore récupéré un échantillon du sol de la planète rouge sur Terre. Pourtant avoir ce sol est essentiel, cela nous permettrait de mieux comprendre la façon dont il réagirait avec des habitats martiens, ou comment la poussière affecterait les véhicules se déplaçant sur Mars.

Un simulant du sol martien

Pour le moment, le mieux que nous puissions faire est de caractériser la planète et de transmettre les résultats. Si nous voulons planifier une présence humaine à long terme sur Mars, il est essentiel de comprendre le sol martien. Un projet du groupe des sciences planétaires de l’Université de la Floride centrale a pour objectif de créer la meilleure réplique de la terre martienne. ce matériau est vendu au prix de 20 dollars par kilogramme.

Au cours des dernières décennies, diverses recettes artificielles du sol de Mars ont été confectionnées sous le nom de «simulants». Le simulateur le plus connu sur Mars est le « JSC Mars-1 », créé par le centre spatial Johnson de la NASA. Il n’a jamais été produit à l’échelle industrielle et plusieurs sociétés ont donc créé leur propre version du « JSV Mars-1 ». Il existe également le « Mojave Mars Simulant » (MMS), mais ce matériel n’est pas disponible en dehors de la NASA.

L’objectif du groupe est de créer un simulant standard

Une entreprise appelée The Martian Garden prétend avoir deux simulants à vendre qui utilisent la même recette que le MMS, mais ils ont utilisé une base de cendres rouges au lieu du Saltleback Basalt d’origine.

L’objectif du projet de l’Université de Floride est de créer un simulant standard, qu’elle appelle « Mars Global Simulant » (ou MGS-1). Nous en savons plus sur la surface de Mars que par le passé, c’est donc une chance pour les scientifiques d’incorporer toutes les propriétés chimiques appropriées dans un simulant.

Les anciens simulants étaient une bonne idée, mais ils leur manquaient des éléments cruciaux qui se trouvent sur Mars. Il existe de bonnes preuves aujourd’hui que la majeure partie de la poussière de Mars provient de l’érosion d’une grande formation de basalte appelée Medusae Fossae. De plus, nous savons que la poussière martienne est un mélange de phases cristallines et amorphes lorsqu’elle est examinée par rayons X. Le « JSV Mars-1 » est le plus amorphe aux rayons X et le MMS est presque entièrement cristallin. Nous savons également que le régolithe martien a une teneur en soufre significative; ce qui manque dans les formules de base existantes.

Elle s’est basée sur les échantillons de Curiosity

L’équipe de l’Université de Floride a commencé à partir de la minéralogie fondamentale de Mars en utilisant l’analyse des échantillons prélevés par le rover Curiosity sur un site appelé Rocknest. La fraction cristalline du MGS-1 est constituée de minéraux tels que l’olivine, la magnétite et l’anhydrite. Le Rocknest contient probablement aussi des matériaux amorphes, tels que le verre basaltique, la silice hydratée et le ferrihydrite. Donc, ceux-ci sont également dans le « MGS-1 ».

D’autres équipes peuvent utiliser les normes de base du « MGS-1 » pour créer leur propre simulant à partir d’ingrédients en poudre. Des modifications mineures peuvent recréer différentes variations régionales du sol. Cependant, l’équipe reconnaît qu’il est plus facile pour les chercheurs d’acheter le simulant.

Une demi-tonne pour le centre spatial Kennedy 

C’est la raison pour laquelle l’université vend le « MGS-1 » à d’autres établissements à 20 dollars le kilo (vous ne pouvez pas l’acheter pour le moment). Il a déjà environ 30 commandes, dont une du centre spatial Kennedy pour une demi-tonne.

L’équipe a publié cette recherche dans le journal Icarus.

Source : University of Central Florida