des-dents-anciennes-révèlent-de-nouveaux-chapitres-sur-notre-évolution

Les fans de drames policiers savent que les médecins légistes peuvent identifier les restes de personnes disparues depuis longtemps en examinant leurs dents. Pour résoudre des mystères encore plus anciens, des anthropologues utilisent le même type de technologie dentaire, et une équipe européenne a peut-être déjà découvert une explication à un cas plus récent – qui dure depuis un demi-million d’années.

Des traits révélateurs de la lignée des néandertaliens

Une étude sur les dents fossiles publiée dans la revue PLOS ONE analyse certains des plus anciens restes humains jamais trouvés sur la péninsule italienne. Ces dents, vieilles de 450 000 ans, présentent des traits révélateurs de la lignée des néandertaliens. Datant du Pléistocène moyen, ces fossiles aident à combler les lacunes d’une partie intrigante de l’arbre généalogique des hominidés.

L’espèce Homo neanderthalensis partage un ancêtre commun inconnu avec notre propre espèce, Homo sapiens, mais on ne sait pas exactement quand les lignées ont divergé. L’homo sapiens a évolué il y a peut-être 300 000 ans, d’après les archives fossiles, alors que la chronologie évolutive des Néandertaliens s’est révélée encore plus délicate à cerner.

Certaines études génétiques suggèrent que leur lignée se serait séparée de la nôtre il y a 650 000 ans, mais la plus ancienne preuve fossile définitive pour Neanderthals ne date que d’environ 400 000 ans.

La lignée des Néandertaliens remonte à 450 000 ans

Pour aider à combler cette lacune, Clément Zanolli de l’Université Toulouse III-Paul Sabatier et ses collègues ont eu recours à des analyses morphologiques détaillées et à des techniques de tomodensitométrie pour mesurer minutieusement les dents vieilles de 450 000 ans.

Ces dents ont ensuite été comparées, à l’intérieur et à l’extérieur, à celles d’autres espèces humaines anciennes, révélant qu’elles présentaient des caractéristiques semblables à celles de Néandertal.

«Grâce à ces travaux et à d’autres récentes études, il semble maintenant évident que la lignée des Néandertaliens remonte à au moins 450 000 ans et peut-être même davantage», explique Zanolli dans un courrier électronique. « Cet âge est beaucoup plus ancien que les Néandertaliens typiques, et avant notre étude, il était difficile de savoir à quelle espèce fossile humaine ces restes italiens étaient liés. »

dents-anciennes Un rendu virtuel des dents de Visogliano et Fontana Ranuccio. (Zanolli er al.)

La plupart des fossiles de Néandertal sont beaucoup plus récents, datant d’il y a environ 130 000 à 40 000 ans, ce qui rend difficile la recherche de la période antérieure de l’espèce. Les dents de l’époque du Pléistocène moyen ont été découvertes sur deux sites différents, l’un près de Rome (Fontana Ranuccio) et l’autre en dehors de Trieste (Visogliano). Ensemble, ces minuscules fossiles constituent un élément de preuve physique intrigant qui corrobore les conclusions d’études génétiques d’ancêtres ancestraux.

Plus ancien que ce que des anthropologue pensaient

« Je pense qu’il s’agit d’une étude intéressante, démontrant que de nombreuses caractéristiques des dents de Neandertal étaient présentes en Europe il y a 450 000 ans, ce qui est plus ancien que ce que nous avions déjà été identifiés chez les Néandertaliens, » L’anthropologue Debbie Guatelli-Steinberg de la Ohio State University qui n’a pas participé à cette étude dans un courriel.

« Cela repousse les » preuves tangibles « de la scission des Néandertaliens par rapport aux humains modernes et est tout à fait compatible avec les dates de divergence provenant d’analyses d’ADN anciennes, qui suggéraient que la divergence avait eu lieu il y a 450 000 ans. »

Mais l’histoire n’est pas aussi simple que cela, au contraire, l’arbre ancestral du genre Homo apparaît merveilleusement complexe. «Il y a d’autres fossiles européens d’âge comparable qui n’ont pas les caractéristiques néandertaliennes de ces fossiles italiens, et indiquent donc que d’autres types d’humains, à part les néandertaliens, ont peut-être été présents en Europe pendant cette période», explique Guatelli-Steinberg.

Une espèce en particulier, Homo heidelbergensis, a été suggérée comme l’ancêtre commun possible des Néandertaliens et des humains modernes. «Au cours du Pléistocène moyen, une autre espèce appelée Homo heidelbergensis était présente en Europe et ses relations avec les Néandertaliens ou avec des espèces plus archaïques telles que Homo erectus ne sont toujours pas claires», explique Zanolli.

Alors que les scientifiques démêlent davantage les voies évolutives des humains anciens, les dents continueront probablement à jouer un rôle crucial. Fabriquées en émail – la substance biologique la plus dure du corps humain – les dents ont tendance à survivre plus longtemps que les os. De plus, les formes et les structures des dents constituent un outil de diagnostic précieux pour distinguer nos divers antécédents familiaux hominiens.

Distinguer une dent Néandertalienne de celle d’un être humain moderne

Mais comment peut-on distinguer la dent d’un homme du Néandertal de celle d’un être humain moderne, ou l’une des lignées intermédiaires? La paléoanthropologue Kristin Krueger de l’Université Loyola de Chicago explique qu’en général, les dents et les mâchoires deviennent plus petites au fur et à mesure de l’évolution, probablement en raison de changements alimentaires, tels que le développement de la cuisson. Mais en ce qui concerne les dents, la taille n’est pas la seule chose qui compte.

Les cuspides, les créneaux, les crêtes et d’autres caractéristiques peuvent être utilisés pour classer les dents des hommes primitifs. L’intérieur des dents peut également être différent, et des variations telles que l’épaisseur de l’émail et la taille de la chambre pulpaire peuvent donner des informations cruciales à l’œil entraîné d’un anthropologue.

«Cette étude est un excellent exemple de ce que nous pouvons apprendre sur l’évolution des dents en général, mais également de ce que nous pouvons apprendre sans analyse destructive», a déclaré Krueger dans un courrier électronique. «Les enregistrements dentaires de cette période et de ce lieu sont rares. Il est donc primordial de disposer d’un grand nombre de dents et de les analyser sans devoir les couper en coupe ou effectuer une analyse destructive (nécessaire pour l’analyse de l’ADN).”

En outre, les dents peuvent potentiellement faire beaucoup plus que simplement nous permettent de découvrir les racines de notre arbre généalogique évolutif. Les anciens mâcheurs peuvent souvent nous apprendre sur la vie et le régime alimentaire des anciens humains auxquels ils appartenaient.

Les dents renferment des informations très importantes

«Nous pensons aux dents et aux archives dentaires lorsque nous devons identifier un corps dans les bois, mais ce que nous n’apprécions pas à leur juste valeur, c’est l’ampleur des informations que les dents peuvent révéler. Ils ressemblent à de petites fenêtres dans la vie d’une personne et peuvent nous en apprendre sur le régime alimentaire, l’hygiène, la description de la migration, les pratiques de sevrage, les épisodes de stress, etc. », explique Krueger.

Le fait que de telles informations puissent durer un demi-million d’années, rende la dent un humble outil important pour démêler les fils complexes des origines précoces des êtres humaines.

Source : Smithsonian