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Parfois un problème peut vraiment être résolu en se réunissant à mi-chemin. Au cours des quatre dernières années, des scientifiques planétaires ont cherché à savoir où envoyer le prochain rover de la NASA, une machine de 2,5 milliards de dollars qui sera lancée en 2020, et qui collectera des échantillons de roches en vue de leur éventuel retour sur Terre.

Les futurs sites du rover Mars 2020

La semaine prochaine, près de 200 scientifiques de Mars se réuniront pour un dernier atelier sur les sites d’atterrissage à Glendale, en Californie, au cours duquel ils débattront des mérites des trois sites candidats qui avaient atteint le sommet de précédentes discussions. Deux, Jezero et Northeast Syrtis, témoignent d’un delta fluvial fossilisé et de sources minérales, deux environnements prometteurs pour la vie dans le passé. Les scientifiques aspirent à visiter les deux, mais ils sont distants de 37 kilomètres – beaucoup plus loin que n’importe quel rover.

L’équipe scientifique de Mars 2020 propose maintenant un site de compromis, appelé Midway. John Grant, scientifique planétaire au Centre d’études sur la terre et les planètes de la Smithsonian Institution au National Air and Space Museum de Washington, DC, qui dirige conjointement les ateliers sur les sites d’atterrissage, a déclaré que l’équipe souhaitait savoir si un rover pourrait peut-être étudier les terrains trouvés à Jezero et au nord-est de Syrtis en atterrissant quelque part au milieu.

Jusqu’à présent, la réponse semble être oui. Le rover Mars 2020 emprunte beaucoup à la conception du rover Curiosity qui explore un autre site sur Mars depuis 6 ans. Mais il comprend des avancées telles qu’une caméra montée sur le ventre qui l’aidera à limiter les risques d’atterrissage lors de sa descente à la surface de la planète rouge.

Cette capacité a permis aux scientifiques d’envisager Midway, à seulement 25 kilomètres de Jezero et suffisamment proche pour y conduire. Dans le même temps, les roches de Midway ressemblent à celles de Northeast Syrtis, explique Bethany Ehlmann, scientifique en sciences planétaires à l’Institut de technologie de Californie (Caltech) à Pasadena et membre de l’équipe scientifique Mars 2020.

Des sources qui auraient été propices à la vie

Syrtis à mi-chemin et au nord-est a son origine dans une époque, il y a environ 4 milliards d’années, où Mars était plus chaude et plus humide – une époque jamais explorée par un rover martien. Les relevés effectués en orbite suggèrent que les sites renferment des roches qui se sont formées sous la surface en présence d’eau et de fer; une source potentielle de microbes.

Les roches, exposées sur les flancs des mesas, comprennent une couche de dépôts de carbonate qui, selon de nombreux scientifiques, ont été formés par des sources minérales souterraines. Ehlmann explique que ces sources auraient été propices à la vie, à l’abri d’un environnement de surface difficile pour la vie microbionne. « Nous devrions aller où l’action était. »

Le cratère voisin de Jezero a son propre attrait, gravé à la surface: un delta fossilisé. Il y a près de 4 milliards d’années, de l’eau s’est déversée dans le cratère, créant le delta. « C’est juste là », déclare Ray Arvidson, géologue planétaire à la Washington University à St. Louis, dans le Missouri. « C’est beau. » Les géologues savent que les deltas concentrent et préservent les restes de la vie; ils peuvent voir cela sur Terre dans des gisements pétrolifères en mer – eux-mêmes préservés de matière organique – alimentés par des deltas comme celui du Mississippi aux États-Unis.

Le cratère de Jezero 

Briony Horgan, scientifique en sciences planétaires à la Purdue University de West Lafayette, dans l’Indiana, présentera un nouvel ouvrage montrant que le cratère de Jezero possède un anneau de carbonate, un signe évident qu’il contenait autrefois un lac. Sur Terre, de telles couches abritent souvent des stromatolites, des minéraux ressemblant au chou-fleur produit par la vie microbienne ancienne.

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Des sites potentiels pour Mars 2020

Pour l’instant, l’équipe de Mars 2020 est favorable à l’atterrissage à Jezero et à la montée jusqu’à Midway, déclare Matt Golombek, scientifique en sciences planétaires au Jet Propulsion Lab (JPL) de la NASA à Pasadena, et co-responsable de l’autre atelier. Au cours de l’année écoulée, l’équipe a exploré les itinéraires entre les deux. « Nous n’avons identifié aucun briseur d’accord », a déclaré Ken Farley, responsable scientifique du projet pour la mission et géologue à Caltech.

La conduite autonome avancée du rover devrait lui permettre de couvrir plus de terrain que Curiosity, qui s’arrête souvent pour planifier des itinéraires. Malgré tout, le trajet de Jezero à Midway prendrait près de 2 ans, explique Farley. Cela signifie que le rover ne pourrait explorer qu’un seul site au cours de sa mission principale de 2 ans, lorsqu’il devra forer et stocker 20 carottes de roche, qui seront récupérées par les futures missions de retour d’échantillons. L’exploration du deuxième site devrait avoir lieu au cours d’une mission prolongée, après l’expiration de la garantie du mobile. «Plus vous vous éloignez de votre mine d’or, plus vous risquez de ne pas y arriver», déclare Arvidson.

Le dernier site candidat à l’origine est Columbia Hills. « J’ai l’impression qu’il y a une colline à gravir », a déclaré Steven Ruff, avocat principal du site, spécialiste en sciences planétaires à l’Arizona State University de Tempe. « Je vais poser beaucoup de questions pour savoir s’ils peuvent faire cette route entre Midway et Jezero. » Columbia Hills se trouve dans le grand cratère Gusev que le rover Spirit a exploré de 2004 à 2010. En traînant une mauvaise roue avant, Spirit a creusé une tranchée qui révélait de la silice opaline, un minéral qui, sur Terre, est un signe de vie, Ruff a même proposé que les dépôts de silice martienne seraient des stromatolites.

Les ingénieurs qui construisent Mars 2020 seront ravis de s’entendre sur une destination, explique Matt Wallace, chef de projet adjoint du rover chez JPL. La salle blanche du laboratoire commence à se remplir. La « grue du ciel » qui abaissera le rover à la surface est terminée. Le vaisseau spatial qui guidera le rover sur Mars est presque terminé – il lui faut simplement un bouclier thermique, qui est en cours de reconstruction après que les tests ont révélé une fissure.

Ses systèmes devraient être disponibles à la fin du mois de février

Il y a plusieurs semaines, le châssis du rover est arrivé et il est maintenant rempli d’ordinateurs, de batteries et d’autres composants électroniques. L’assemblage de son système complexe de forage et de stockage d’échantillons est en cours d’installation et d’autres instruments scientifiques devraient être disponibles à la fin du mois de février. « C’est la course folle, » ajoute Farley. « Il est en état de faire ce qu’il faut. »

À la fin de l’atelier, les scientifiques voteront sur les candidats, suivis d’une réunion à huis clos de l’équipe du rover pour faire un choix final. Les ingénieurs ont jugé les sites sûrs pour l’atterrissage, a ajouté Golombek, ce sera donc d’excellents endroit pour la recherche scientifique. La recommandation de l’équipe n’aura pas le dernier mot. Le choix appartient en définitive à Thomas Zurbuchen, responsable scientifique de la NASA. Mais attendez-vous à une décision dans les prochains mois, sinon plus tôt.

Source : Science