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Une nouvelle étude menée par l’Université de Washington a révélé que, bien que les baleines mortes restent des sources précieuses de matières grasses et de protéines pour certains ours polaires, cette ressource ne suffira probablement pas à soutenir la plupart des populations d’ours à l’avenir lorsque l’Arctique, deviendra libre de glaces estivales, ce qui devrait se produire d’ici 2040 en raison du changement climatique. Les résultats ont été publiés en ligne dans la revue Frontiers in Ecology and the Environment.

Les ours ne survivront pas aux changements climatiques

« Si le rythme de perte de glace de mer et de réchauffement se poursuit sans être atténué, ce qui va se passer dans l’habitat de l’ours blanc dépassera tout ce qui a été documenté au cours des derniers millions d’années. Ce changement extrêmement rapide rend presque impossible l’utilisation de l’historique pour prédire l’avenir « , a déclaré Kristin Laidre, auteure principale, biologiste marine au Centre des sciences polaires de l’UW et professeure agrégée à la School of Aquatic and Fishery School.

Les ours polaires ont besoin de la glace de mer pour survivre car il s’agit d’une plateforme essentielle pour la chasse au phoque – leur principale source de nourriture. Ils voyagent sur la glace à la recherche de trous de respiration ou de tanières de phoques. Lorsque la glace se brise à la fin du printemps, les ours polaires de certaines populations vont jeûner sur les terres en attendant que la glace se reforme pour pouvoir reprendre la chasse.

Néanmoins, les ours polaires se nourrissent de manière opportuniste et ont été observés à plusieurs endroits en train de manger les carcasses de baleines mortes en mer et échouer sur le rivage. Les ours peuvent rapidement consommer et stocker de grandes quantités de graisse, ce qui leur est favorable. Dans certains cas, entre 40 et 60 ours polaires se nourrissent de grandes carcasses de baleines boréales et de baleines grises et, en 2017, plus de 180 ours se partageaient une seule baleine morte. Les ours retournent souvent vers la même carcasse sur plusieurs années.

Évaluer l’importance de ces carcasses de baleines

Les auteurs ont utilisé des années d’observations sur le terrain pour évaluer l’importance de ces carcasses de baleines et la manière dont elles pourraient aider les ours polaires à survivre dans un Arctique exempt de glace. Il est clair que par le passé, les ours polaires ont persisté pendant les périodes interglaciaires où les glaces étaient basses et qui résultaient de cycles climatiques naturels.

Les chercheurs ont émis l’hypothèse que, dans une large mesure, les ours ont probablement survécu en fouillant dans les carcasses de baleines. Il n’était pas envisageable de stocker de grandes quantités de graisse lors de la chasse aux phoques.

« Je pense que c’est l’une des explications les plus probables sur la façon dont les ours polaires ont réussie à traverser les périodes interglaciaires chaudes », a déclaré le co-auteur, Ian Stirling, ancien chercheur scientifique au Département canadien de l’environnement et professeur auxiliaire à l’Université de l’Alberta, qui étudie les ours polaires depuis 45 ans.

Leur disponibilité sera moins importante

« Mais quand on regarde la situation maintenant, sur le plan écologique, en ce qui concerne les sources de nourriture, la situation est très différente », a ajouté Stirling. « Le potentiel des carcasses de baleines à renflouer peut encore être important dans quelques zones, mais, tout simplement, leur disponibilité globale sera considérablement moins importante qu’avant l’invasion de l’Arctique par les humains. »

ours-carcassesQuatre ours polaires mâles se tenant debout sur une carcasse de baleine flottante peu après sa dérive sur la côte sur l’île de Svalbard. Daniel J. Cox / Projet documentaire sur l’Arctique

Les baleines pourraient-elles remplacer les phoques ?

Les chercheurs ont voulu déterminer si un nombre suffisant de grandes baleines mortes à chaque année pourrait remplacer les phoques comme source de nourriture pour les ours polaires dans certaines régions. Ils ont d’abord calculé la quantité de graisses et de viande qu’une population moyenne de 1 000 ours polaires aurait besoin d’aliment chaque année.

Ensuite, ils ont examiné l’abondance des populations de baleines grises et de baleines boréales – en se concentrant sur les côtes de la Tchoukotka et de l’Alaska – et ont estimé le nombre d’échouages ​​potentiels, en tenant compte du fait qu’environ 10% des baleines qui meurent flotteront à la surface. quelques-uns seulement se retrouvent sur des terres où ils sont accessibles aux ours.

Leur analyse a révélé que, pendant les mois d’été sans glace, une population de 1 000 ours polaires devrait manger environ huit baleines et que pendant la fête printanière, lorsque les ours mangent encore plus, environ 20 baleines seraient nécessaires pour satisfaire les besoins de ces mêmes 1 000 ours. Dans la mer des Tchouktches, des données à long terme recueillies en Russie indiquent qu’un nombre suffisant de baleines meurent et flottent chaque année sur le rivage pour potentiellement répondre à ce besoin, ont constaté les auteurs.

Mais se nourrir de baleines mortes, même si elles sont peut-être essentielles aux temps historiques, ne semble pas aider la plupart des populations d’ours polaires à survivre lors d’un réchauffement rapide de l’Arctique. L’Arctique abrite 19 sous-populations d’ours polaires, mais toutes les régions ne voient pas de grandes baleines s’échouer et mourir aussi régulièrement que la mer des Tchouktches.

Le nombre de baleines a beaucoup diminué

De plus, bien que les carcasses de baleines aient probablement aidé les ours polaires à survivre au cours des périodes où les glaces étaient rares, le paysage arctique a radicalement changé depuis ce temps. Les populations actuelles de baleines ont beaucoup diminué en raison de l’exploitation humaine du passé, et les récentes activités humaines dans la région, telles que la navigation maritime, les communautés côtières et les activités industrielles en mer, peuvent avoir eu un impact supplémentaire sur les ours polaires, les baleines et la capacité des ours à utiliser les carcasses de baleines.

« La récupération des carcasses de grandes baleines est probablement importante pour les ours dans certaines régions et pourrait les protéger de la perte de glace de mer », a déclaré Laidre. « Toutefois, les carcasses de grandes baleines ne devraient pas remplacer les phoques en tant que ressources nutritionnelles, alors que nous nous dirigeons vers un Arctique sans glace. Dans la plupart des régions, les changements environnementaux sont trop importants et les carcasses de baleines sont trop peu nombreuses. » Ce qui pourrait causer leur déclin.

Source : University of Washington