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La population humaine a atteint 7,6 milliards et pourrait atteindre 9 ou 10 milliards d’ici le milieu du siècle. Tous ces gens auront besoin de manger. Un rapport qui donne à réfléchir publié mercredi dans la revue Nature indique qu’un système alimentaire durable qui ne ravage pas l’environnement va nécessiter des réformes spectaculaires, notamment un changement radical de nos habitudes alimentaires.

Pour être précis : les cheeseburgers sont « out », et les fruits et les légumes sont « in ».

Les 23 auteurs du rapport, originaires d’Europe, des États-Unis, d’Australie et du Liban, ont passé en revue les nombreux éléments en mouvement du système alimentaire mondial et leur interaction avec l’environnement. Les auteurs ont conclu que les méthodes actuelles de production, de distribution et de consommation des aliments ne sont pas durables sur le plan de l’environnement, et que les dommages causés à la planète pourraient la rendre moins hospitalière pour l’existence humaine.

Les chercheurs ont notamment déclaré que les efforts visant à maintenir le changement climatique à un niveau acceptable ne pourront aboutir sans une réduction considérable de la consommation de viande.

Des mesures sans précédent doivent être prises

«Nourrir l’humanité est possible. C’est juste une question de savoir si nous pouvons le faire d’une manière respectueuse de l’environnement », a déclaré Johan Rockström, spécialiste des sciences de la terre à l’Institut de recherche sur l’impact sur le climat de Potsdam en Allemagne et co-auteur de l’étude.

Le rapport fait suite à un avertissement du groupe d’experts intergouvernemental américain sur le changement climatique, selon lequel les dirigeants mondiaux doivent prendre des mesures sans précédent au cours de la prochaine décennie pour empêcher la température moyenne de la planète d’augmenter de plus de 1,5 degré Celsius par rapport aux niveaux préindustriels.

Le réchauffement climatique a généralement été associé à la combustion de combustibles fossiles, mais la production alimentaire est un facteur énorme et sous-estimé, et le nouveau rapport cherche à placer la nourriture au centre du débat sur la manière dont l’humanité peut créer un avenir durable.

Le système alimentaire est en panne

«Tout le monde sait que l’énergie a quelque chose à voir avec le climat – nous devons transformer notre système énergétique. Très peu de gens se rendent compte qu’il est tout aussi important, voire plus important, de transformer notre système alimentaire », a déclaré Katherine Richardson, directrice du Sustainable Science Centre de l’Université de Copenhague au Danemark. Richardson, qui ne faisait pas partie de l’équipe de production de la nouvelle étude, a ajouté: «le système alimentaire est en panne et doit être réparé si nous avons le moindre espoir de nourrir de 9 à 10 milliards de personnes».

Déjà, la moitié de la surface terrestre libre de glace de la planète est consacrée au bétail ou à la production d’aliments pour ces animaux, a déclaré Richardson. C’est une superficie égale à l’Amérique du Nord et à l’Amérique du Sud réunies, a-t-elle déclaré. Les forêts tropicales sont régulièrement défrichées pour devenir des terres cultivées, et la demande de produits alimentaires augmente plus rapidement que la population.

La hausse des revenus en Chine et dans de nombreux autres pays auparavant pauvres entraîne une demande accrue de viande et d’autres formes de protéines animales. Environ 70% de l’eau douce mondiale est déjà utilisée dans l’agriculture, et la demande pour cette eau va s’intensifier.

Une combinaison de mesures synergiques sera nécessaire

Le rapport dans Nature, intitulé « Options pour maintenir le système alimentaire dans les limites de l’environnement », affirme que, sans changements ciblés, les pressions exercées sur les différents systèmes environnementaux augmenteront de 50 à 90% d’ici 2050 par rapport à 2010. Il n’y a pas de solution simple, écrivent les auteurs, mais plutôt «une combinaison de mesures synergiques» sera nécessaire pour limiter les dommages environnementaux.

Une mesure évidente est un changement de régime. Les chercheurs affirment que la production de viande, qui comprend la production d’aliments destinés spécifiquement au bétail, est un moyen inefficace pour l’environnement de générer des calories pour la consommation humaine.

En outre, les ruminants tels que les vaches sont des producteurs prodigieux de méthane lorsqu’ils digèrent les aliments, et le méthane est un puissant gaz à effet de serre. Le rapport indique que les émissions de gaz à effet de serre provenant du système alimentaire mondial pourraient être réduites de manière significative si les individus réduisaient leur consommation de viande rouge et suivaient un régime basé sur les fruits, les légumes, les noix et les légumineuses.

Pour limiter les émissions de gaz à effet de serre, «nous n’irons pas très loin si nous ne réfléchissons pas sérieusement aux changements alimentaires dans un régime davantage basé sur les plantes», a déclaré Marco Springmann, auteur principal du rapport et chercheur principal à Oxford.

Manger moins de viande signifie une meilleure santé

Il a expliqué que ce qui est bon pour la planète est bon pour le mangeur. Pour la plupart des gens qui suivent un régime occidental typique, manger moins de viande signifie généralement une meilleure santé.

Deux représentants de la National Cattlemen’s Beef Association, invités à répondre au rapport de Nature, ont déclaré que l’industrie américaine de la viande de boeuf se concentrait sur l’amélioration de l’efficacité de la production de viande de boeuf.

Les États-Unis comptaient 128 millions de bovins (y compris les vaches laitières) en 1976 et 94 millions de bovins en janvier dernier. Pourtant, ils produisent toujours autant de bœuf que dans les années 1970, en partie grâce aux efforts de sélection qui ont stimulé le taux de croissance, a déclaré Sara Place, directrice principale de la Beef Association pour la recherche sur la production durable de bœuf.

Ashley McDonald, directrice principale du développement durable de l’association, a déclaré: «en tant qu’industrie, nous essayons de prendre une position proactive et de nous engager réellement dans une amélioration continue. »

Ce rapport note également que le système alimentaire actuel génère énormément de gaspillage, environ un tiers des aliments produits étant finalement rejeté. La plupart de ces déchets alimentaires proviennent de la détérioration. Réduire de moitié la quantité de nourriture gaspillée mettrait une brèche au problème environnemental global, ont-ils déclaré, et une réduction des déchets de 75% est théoriquement possible.

Ce rapport ignore si le monde devrait adopter des organismes génétiquement modifiés (OGM) dans l’approvisionnement alimentaire. Le rapport ne prend pas non plus position sur la croissance démographique. Bien que les taux de natalité aient diminué de manière spectaculaire dans de nombreux pays – à des niveaux bien inférieurs au taux de remplacement – la population mondiale continue d’augmenter. Selon un rapport publié en 2015 par les États-Unis, la population atteindrait 9,7 milliards d’ici 2050.

Il y a des décennies, la perspective d’une telle foule d’êtres humains sur la planète a inspiré les prédictions d’une famine généralisée. La «révolution verte» dans l’agriculture a changé les équations. Malgré tout, la nourriture n’est pas distribuée uniformément. Environ 3 milliards de personnes souffrent de malnutrition et un milliard d’entre elles souffrent de pénurie alimentaire, selon Rockström.

Au cœur de cette recherche se trouve l’argument selon lequel la Terre a plusieurs limites, les «limites planétaires», qui ne peuvent être dépassées sans conséquence potentiellement désastreuse. Ces limites – qui impliquent des facteurs tels que le changement climatique, la perte de biodiversité, la déforestation, les aérosols atmosphériques (smog), l’appauvrissement de la couche d’ozone stratosphérique et l’approvisionnement en eau douce – définissent un «espace d’opération sûre» pour l’humanité.

Une humanité en crise existentielle

Les partisans de l’hypothèse affirment que la civilisation humaine a prospéré à l’époque géologique connue sous le nom d’Holocène, couvrant une période d’environ 11 700 ans depuis la fin de la dernière période glaciaire, mais que des dommages causés à l’environnement pourraient mettre l’humanité en crise existentielle.

« Vous pouvez imaginer un scénario dans lequel la société contemporaine commencerait à s’effriter » à cause de la dégradation de l’environnement, a déclaré Will Steffen, professeur émérite de science du système terrestre à l’Université nationale australienne et partisan de l’hypothèse des frontières planétaires. « Donc, c’est une longue fusée: big bang ! »

Il a noté qu’il existe en Australie un mouvement en faveur de la consommation de viande de kangourou, car les kangourous ne sont pas des ruminants et n’ont pas la même empreinte écologique.

«C’est un goût plus doux, mais c’est aussi une viande beaucoup plus maigre. Il faut plus de talents pour la cuire pour la rendre facile à mâcher et à digérer », a-t-il déclaré, avant d’ajouter rapidement:« Je n’aime pas l’idée que les pauvres petits gars se fassent tirer dessus. »

Source : Washington Post