recherche-vie-nasa

Pendant des décennies, de nombreux chercheurs ont eu tendance à considérer l’astrobiologie comme « sans trop d’importance » des sciences spatiales. Le domaine – qui se concentre sur l’investigation de la vie au-delà de la Terre – a souvent été critiqué comme étant plus philosophique que scientifique, car il manquait d’échantillons concrets à étudier.

La NASA doit rechercher la vie sur d’autres planètes

Maintenant, tout est en train de changer. Alors que les astronomes ne connaissaient autrefois aucune planète en dehors de notre système solaire, ils en ont aujourd’hui des milliers d’exemples, et bien que l’on croyait auparavant que les organismes avaient besoin des conditions de surface relativement douces de notre monde pour survivre, de nouvelles découvertes sur la capacité de la vie à persister face à l’obscurité extrême, à la chaleur, à la salinité et au froid, ont accru la conviction des chercheurs qu’elle pourrait être trouvée n’importe où: des déserts martiens dans les océans glacés de la lune de Saturne Encelade.

Soulignant l’accroissement de la maturité et de l’influence de l’astrobiologie, un nouveau rapport de la National Academy of Sciences (NAS) mandaté par le Congrès américain exhorte la NASA à faire de la recherche de la vie sur d’autres mondes; un élément central de ses efforts d’exploration.

Ce domaine est maintenant bien placé pour être une motivation majeure pour le futur portefeuille des missions de l’agence, qui pourrait un jour faire savoir à l’humanité si nous sommes seuls dans l’univers. «L’opportunité de vraiment aborder cette question est à un tournant crucial», déclare Barbara Sherwood Lollar, géologue à l’Université de Toronto et présidente du comité qui a rédigé ce rapport.

Des enquêtes décennales

Les communautés des sciences planétaires et de l’astronomie se préparent actuellement à effectuer leurs enquêtes décennales – des efforts tous les 10 ans qui identifient les questions en suspens les plus importantes d’un domaine donné – et présentent une liste de projets pouvant aider à y répondre.

Le Congrès et des organismes gouvernementaux tels que la NASA se tournent vers les enquêtes décennales pour planifier leurs stratégies de recherche; à leur tour, les décadaires se tournent vers des documents tels que ce nouveau rapport de la NAS pour des recommandations faisant autorité sur lesquelles baser leurs conclusions. Le fait que l’astrobiologie reçoive maintenant autant d’encouragements pourrait renforcer ses chances de devenir une priorité décennale.

Une autre étude de NAS publiée le mois dernier pourrait être considérée comme un deuxième vote en faveur de l’astrobiologie. Ce rapport intitulé « Stratégie scientifique sur les exoplanètes » recommandait à la NASA de diriger les efforts sur un nouveau télescope spatial pouvant directement capter la lumière des planètes semblables à la Terre autour d’autres étoiles.

Deux concepts, le grand télescope Ultraviolet / Optique / Infrarouge (LUVOIR) et l’observatoire Habitable Exoplanet (HabEx), sont aujourd’hui candidats à une mission phare de la NASA, d’une valeur de plusieurs milliards de dollars, qui volerait dès les années 2030. Les deux observatoires pourraient utiliser un coronographe, ou «starshade», des objets qui bloquent sélectivement la lumière des étoiles tout en laissant passer la lumière planétaire, à la recherche de signes d’habitabilité et de vie dans des atmosphères lointaines. Mais l’un ou l’autre aurait besoin d’un soutien massif et soutenu de l’astrobiologie pour réussir dans ce processus décennal et au-delà.

Des efforts antérieurs avaient déjà été déployés pour soutenir des missions de grande envergure, axées sur l’astrobiologie, telles que les concepts de Terre Finder Planet de la NASA – des propositions ambitieuses de télescopes spatiaux au milieu des années 2000 qui auraient permis de détecter des exoplanètes de la taille de la Terre et de caractériser leurs atmosphères. Au lieu de cela, ils ont subi des annulations ignominieuses qui ont enseigné plusieurs leçons difficiles aux astrobiologistes.

Peu d’informations pour estimer les chances de succès 

Caleb Scharf, astrobiologiste à l’Université de Columbia, ne disposait pas encore de suffisamment d’informations sur le nombre de planètes entourant d’autres étoiles, ce qui signifiait que les défenseurs ne pouvaient pas estimer correctement les chances de succès d’une telle mission. Sa communauté devait encore se rendre compte que, pour réaliser de grands projets, elle devait se regrouper et montrer comment ses objectifs cadraient avec ceux d’astronomes moins intéressés par la recherche d’une vie extraterrestre, a-t-il ajouté. «Si nous voulons de gros jouets», explique-t-il. « Nous devons mieux jouer avec les autres. »

Selon Jonathan Lunine, scientifique en sciences planétaires à la Cornell University, il existait également une tension dans le passé entre les objectifs astrobiologiques de l’exploration du système solaire et les objectifs plus géophysiques qui soutenaient les efforts de ce type. Les missions sur d’autres planètes ou satellites ont une capacité limitée quant aux instruments et ceux spécialisés dans différentes tâches se retrouvaient souvent dans des compétitions féroces pour un créneau horaire.

Historiquement, étant donné que la recherche de la vie était si ouverte et difficile à définir, l’instrumentation associée a été perdue au profit du matériel, avec des priorités de recherche géophysique plus claires et plus limitées. Aujourd’hui, explique Lunine, une compréhension croissante de tous les liens entre l’évolution biologique et géologique permet de montrer que de tels objectifs ne doivent pas nécessairement être contradictoires. «J’espère que l’astrobiologie fera partie intégrante de l’exploration scientifique globale du système solaire», a-t-il déclaré. « Pas comme un ajout, mais comme l’une des disciplines essentielles. »

La NASA montre déjà plus d’intérêt

Au-delà des récents rapports de NAS, on peut soutenir que la NASA montre déjà plus d’intérêt pour la recherche de la vie dans notre arrière-cour cosmique qu’elle ne l’a démontré depuis des décennies. Cette année, l’agence a publié une demande d’expériences susceptibles d’être utilisée dans un autre monde de notre système solaire afin de rechercher directement des preuves de la présence d’organismes vivants – la première de ce type depuis les missions Viking de 1976 à la recherche de la vie sur Mars.

«The Ladder of Life Detection», un article rédigé par des scientifiques de la NASA et publié dans Astrobiology en juin, a présenté des moyens permettant de déterminer clairement si un échantillon contient des créatures extraterrestres, un objectif mentionné dans le rapport de NAS. Ce document suggère également un partenariat entre la NASA et d’autres agences et organisations travaillant sur des projets d’astrobiologie, comme l’a fait l’agence spatiale le mois dernier lorsqu’elle a organisé un atelier avec l’Institut SETI à but non lucratif sur la recherche de « techno-signatures », indicateurs potentiels d’extraterrestres intelligents.

« Je pense que l’astrobiologie est passée de quelque chose qui semblait distrayant à quelque chose qui semble être considéré par la NASA comme une recherche majeure pour expliquer pourquoi nous faisons de l’exploration spatiale et pourquoi le public se soucie de le savoir », a déclaré Ariel Anbar, géochimiste en Arizona de l’Université d’État de Tempe.

« Ce n’est plus là-bas, c’est maintenant »

Tout ce que cela signifie, c’est que l’influence croissante de l’astrobiologie contribue à concrétiser ce que jadis étaient considérées comme des idées bizarres. Anbar se souvient d’avoir assisté à une conférence au début des années 1990, lorsque l’administrateur de la NASA, Dan Goldin, avait alors montré une image de la Terre datant d’Apollo et lui avait suggéré d’essayer de faire la même chose pour une planète autour d’une autre étoile. «C’était joli là-bas il y a 25 ans», explique-t-il. « Maintenant, ce n’est plus du tout là-bas, c’est maintenant. »

Source : Scientific American