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Une expérience de réalité virtuelle développée par Stanford, appelée «Becoming Homeless», contribue à élargir la recherche sur la façon dont cette nouvelle technologie immersive affecte le niveau d’empathie des gens.

La réalité virtuelle et l’empathie

Selon une nouvelle étude de l’Université de Stanford, les personnes qui voyaient dans la réalité virtuelle, également connue sous le nom de RV, ce que ce serait de perdre leur emploi et leur foyer ont développé une compassion durable vis-à-vis des sans-abri par rapport à ceux qui ont exploré d’autres versions du scénario de la réalité virtuelle, comme lire un texte. Ces résultats ont été publiés le 17 octobre dans PLOS ONE.

« Les expériences sont ce qui nous définit en tant qu’humains, il n’est donc pas surprenant qu’une expérience intense en réalité virtuelle ait plus d’impact que d’imaginer quelque chose », a déclaré Jeremy Bailenson, professeur de communication et co-auteur de l’article.

Recherche émergente et technologie naissante

De nombreux passionnés de la réalité virtuelle considèrent cette technologie immersive comme «la machine à empathie ultime» qui peut aider les gens à mieux se comprendre que les romans, les émissions de télévision ou les films. Cependant, peu de recherches ont montré comment cette technologie émergente pouvait modifier les attitudes des gens.

«Environ 10 millions de casques ont été vendus aux États-Unis au cours des deux dernières années. Ainsi, beaucoup de gens ont maintenant accès aux expériences de la réalité virtuelle. Mais nous n’en savons toujours pas beaucoup sur les effets de la RV sur les gens », a déclaré Fernanda Herrera, étudiante de troisième cycle au Département de la communication et auteure principale de cette recherche. «Cette étude est une étape importante pour déterminer l’impact que cette technologie peut avoir sur le niveau d’empathie des gens à long terme.»

Les recherches antérieures sur la RV et l’empathie ont montré des résultats mitigés mais ont utilisé des échantillons de petite taille composés principalement d’étudiants universitaires, a déclaré Herrera. De plus, des études antérieures n’ont pas examiné l’effet à long terme de la RV sur l’empathie au-delà d’une semaine.

560 participants âgés de 15 à 88 ans

Dans le cadre de cette recherche, Herrera, en collaboration avec Jamil Zaki, érudit en psychologie à Stanford, et la diplômée en psychologie Erika Weisz, ont mené deux études d’une durée de deux mois avec plus de 560 participants âgés de 15 à 88 ans, et représentant au moins huit ethnies. La chercheuse Elise Ogle était également co-auteur de cette étude.

Au cours de cette recherche, certains participants ont appris à «devenir sans abri», une expérience de réalité virtuelle de 7 minutes développée par la Stanford’s Virtual Human Interaction Lab.

Dans «Becoming Homeless», un narrateur a guidé les participants dans plusieurs scénarios de la réalité virtuelle interactifs qui se produiraient s’ils perdaient leur emploi. Dans une scène, le participant doit regarder autour d’un appartement pour sélectionner les objets à vendre afin de payer son loyer. Dans une autre scène, le participant trouve refuge dans un bus public et doit protéger ses biens contre le vol par un étranger.

Les participants étaient plus susceptibles d’avoir des attitudes positives 

Les chercheurs ont constaté que les participants «devenant des sans-abri» étaient plus susceptibles d’avoir des attitudes positives durables envers les sans-abri que les personnes effectuant d’autres tâches, telles que la lecture d’un récit ou l’interaction avec une version en deux dimensions du scénario sur un ordinateur de bureau. Les mêmes personnes étaient également plus susceptibles de signer une pétition en faveur d’un logement abordable, selon l’étude.

« Prendre le point de vue des autres en réalité virtuelle produit plus d’empathie et de comportements prosociaux chez les personnes immédiatement après l’expérience et au fil du temps par rapport à l’imagination de ce que ce serait de se trouver à la place de quelqu’un d’autre », a déclaré Herrera. « C’est une découverte est passionnante. »

Mesurer l’empathie au fil du temps

L’empathie, la capacité de partager et de comprendre les émotions de l’autre, est un élément essentiel des interactions sociales significatives, selon les spécialistes. Il a été démontré que cela permettait aux gens de mieux se comprendre les uns les autres et de susciter des comportements sociaux positifs, tels que faire un don, faire du bénévolat ou coopérer avec d’autres.

« Nous avons tendance à penser que l’empathie est quelque chose que vous avez ou que vous n’avez pas », a déclaré Zaki, professeur adjoint de psychologie et co-auteur du journal.

L’empathie n’est pas simplement un trait de la personnalité. C’est quelque chose sur lequel on peut travailler et augmenter ou diminuer dans différentes situations. – Jamil Zaki.

Les résultats de ces études ont démontré que les participants «devenant des sans-abri» étaient beaucoup plus susceptibles d’être d’accord avec des affirmations du type «notre société ne fait pas assez pour aider les sans-abri». Ils étaient également plus susceptibles de dire « qu’ils se préoccupaient beaucoup plus du sort des sans-abri ». Cette recherche a également démontré que leurs attitudes empathiques envers les sans-abri avaient persisté.

En outre, selon la première étude, 82% des participants en situation de réalité virtuelle ont signé une pétition en faveur d’un logement abordable, contre 67% des personnes qui ont lu un récit qui leur avait demandé d’imaginer de devenir un sans abri. Dans la deuxième étude, 85% des personnes en situation de la réalité virtuelle ont signé la pétition, contre 63% qui ont lu le récit. Parmi les participants ayant vécu la version en deux dimensions de l’expérience de réalité virtuelle, 66% ont signé la pétition.

« Ce qui est spécial dans cette recherche, c’est qu’elle nous fournit des preuves longitudinales que la réalité virtuelle modifie les attitudes et les comportements des gens de manière positive », a déclaré Bailenson.

Plus de recherche à venir

Tous ces exercices d’empathie qui offrent des perspectives de groupes différents ne produisent pas d’effets positifs, ont déclaré les chercheurs. Par exemple, des recherches antérieures ont montré que lorsqu’on demandait aux gens de prendre le point de vue de leurs concurrents, ils devenaient moins empathiques envers eux.

De même, le format d’une expérience de réalité virtuelle importe également lorsqu’il envisage de modifier les attitudes des gens, a déclaré Herrera. Herrera, Bailenson et d’autres chercheurs travaillent sur d’autres études pour comprendre les nuances des effets de la réalité virtuelle sur les personnes. Mais pour le moment, Herrera et son équipe sont enthousiasmés par les preuves rassemblées dans leur nouvelle étude.

«Bien après la fin de nos recherches, certains participants m’ont envoyé un e-mail pour m’expliquer comment ils avaient commencé à s’impliquer davantage dans le sujet. L’un d’eux s’est lié d’amitié avec une personne sans-abri dans leur communauté et m’a écrit à nouveau une fois que cette personne avait trouvé une maison », a déclaré Herrera. « C’était vraiment inspirant de voir cet impact positif et durable. »

Pour les gens intéressés à vivre une expérience de sans-abri, vous pouvez télécharger « Becoming Homeless: A Human Experience » et utiliser un casque HTC Vive.

Cette recherche a été financée par une subvention de la Robert Wood Johnson Foundation.

Source : Université de Stanford