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Un nouvel appareil installé dans un conteneur d’expédition peut utiliser presque automatiquement de l’eau propre pour acheminer de l’eau potable partout – le toit d’un immeuble d’appartements à Nairobi, une zone sinistrée après un ouragan à Manille, ou un village rural du Zimbabwe – en puisant de l’eau dans l’air.

Un appareil pouvant produire de l’eau potable

La conception, de la Skysource / Skywater Alliance, vient de remporter 1,5 million de dollars dans le cadre du programme Water Abundance XPrize. Le concours, lancé en 2016, demandait aux concepteurs de concevoir un appareil capable d’extraire au moins 2 000 litres d’eau par jour de l’atmosphère (assez pour les besoins quotidiens d’environ 100 personnes), d’utiliser une énergie propre et de ne de pas coûter plus de 2 ¢ le litre.

«Nous concevons beaucoup de principes de base chez XPrize lorsque nous commençons à concevoir ces défis», explique Zenia Tata, qui a aidé à lancer ce prix et qui est responsable de l’impact chez XPrize. Près de 800 millions de personnes sont confrontées à la pénurie d’eau; d’autres solutions, comme le dessalement, sont coûteuses.

L’eau douce est limitée et existe dans un système fermé. L’équipe a compris que l’atmosphère pouvait être exploitée comme une ressource. «À tout moment, il contient 45 000 milliards de litres d’eau», explique-t-elle. Les besoins des ménages pour les 7 milliards d’habitants de la planète ne représentent que 1330 à 1700 milliards de litres d’eau. Une poignée d’appareils air-eau existaient déjà, mais leur utilisation était assez coûteuse.

Un appareil combinant deux systèmes 

Le nouveau système, appelé WEDEW («eau déployée bois-énergie») a été créé en combinant deux systèmes existants. L’un est un appareil appelé Skywater, un grand boîtier qui imite la formation des nuages: il absorbe de l’air chaud, qui frappe l’air froid et forme des gouttelettes de condensation pouvant être utilisées comme pour boire de l’eau pure. L’eau est stockée dans un réservoir à l’intérieur du conteneur d’expédition, qui peut ensuite être connecté à une station de remplissage de bouteilles ou à un robinet.

Étant donné que le processus utilise une grande quantité d’électricité, les concepteurs l’ont associé à un gazéificateur de biomasse, une source d’énergie à faible coût. Lorsque le gazéificateur est rempli de copeaux de bois, de coques de noix ou de toute forme de biomasse disponible localement, un processus appelé pyrolyse vaporise ce matériau.

Cela rend ce système chaud et humide; l’environnement idéal pour faire fonctionner la machine air-eau. En produisant de l’énergie, il produit également du biochar, un charbon qui peut être ajouté au sol pour stocker le carbone et aider les plantes à pousser.

«C’est une technologie négative en carbone», a déclaré David Hertz, un architecte basé en Californie qui a contribué à la direction du projet. « Je pense que l’avenir des technologies va évoluer vers ce modèle de restauration et de régénération, qui aide à réparer les dommages que nous avons causés à l’environnement. »

Il peut fonctionner à partie de l’énergie solaire ou par la biomasse

Dans un endroit comme la Californie, le gazéificateur pourrait être nourri avec des pins coupés par des années de sécheresse et d’insectes ravageurs. Immobilisés dans les forêts, les arbres morts risquent de brûler dans des feux et de libérer du CO2. Dans cette machine, le carbone présent dans le bois pourrait être capturé et ajouté au sol à mesure que le système crée de l’eau douce.

Dans les régions du monde où le bois est moins disponible, le système pourrait également fonctionner à partir de l’énergie solaire et alimentée par batterie plutôt que part la biomasse. Dans les deux cas, il peut être rapidement déployé en dehors du réseau dans les zones où l’eau est polluée ou où les ressources ont été réduites à cause de la sécheresse. «Notre processus est vraiment antithétique par rapport à l’infrastructure ordinaire qui existe et qui ne peut pas réagir au changement climatique», explique Hertz.

Plusieurs unités seront disponibles dans le monde entier 

L’équipe utilisera l’argent du prix pour développer et déployer rapidement plusieurs unités dans le monde entier en partenariat avec des organisations à but non lucratif. «On pourrait imaginer que ces conteneurs maritimes soient disposés de manière à pouvoir répondre aux besoins en énergie et en eau potable», conclut-il.

Source : Fast Company